Med en gave af kunst ærer en datter, hvis ikke fritager, sin far

Douglas Latchford, en lærd i Khmer-antikviteter, der blev anklaget for handel med plyndrede artefakter, testamenterede sin samling i verdensklasse til sin datter. Hun har returneret den til Cambodja.

En bronzesiddende mandlig guddom fra omkring det 11. århundrede er en del af samlingen samlet af Douglas Latchford, som bliver returneret til Cambodja.

Nawapan Kriangsak fandt ud af som ung pige, at det var forbudt at løbe i hendes fars lejlighed. Hendes far, Douglas A.J. Latchford, var måske verdens førende samler af cambodjanske antikviteter, og hvert hjørne af hans lejlighed i Bangkok indeholdt en statue af en Khmer-guddom, der var for værdifuld til at risikere at spille hest.

Da hun gik i seng som barn, sagde Ms. Kriangsak i et interview, at de rugende stenansigter ville hjemsøge hende. Far, ville hun fortælle ham, de går om natten.



Sidste sommer, da hendes far døde som 88-årig, blev de alle hendes - 125 værker, der udgør, hvad der siges at være den største private samling af artefakter fra Cambodjas 1.000 år gamle Khmer-dynasti.

Men fru Kriangsak arvede også en foruroligende arv.

Mr. Latchford var ikke kun en anerkendt lærd af Khmer-antikken, han var også en, der havde været anklaget for at have handlet i årtier i plyndrede artefakter.

Billede

Kredit...Tang Chhin Sothy / Agence France-Presse - Getty Images

Ms. Kriangsak sagde, at samlingen, blændende og unik og værdsat af nogle til mere end $50 millioner, fremstod som en enorm byrde at kurere og vedligeholde. Så i en gestus, som cambodjanske embedsmænd omfavner som yderst generøse, besluttede hun at returnere alle sin fars khmer-genstande til det land, hvor de kan studeres af khmer-lærde og vises i et nyt museum, der skal bygges i Phnom Penh.

Det er en forbløffende vending af begivenheder for cambodjanere, der så så mange af deres lands gamle artefakter forsvinde under Pol Pots regeringstid og de omkringliggende år med borgerkrig. Embedsmænd siger, at genstandene var blevet æret i generationer og aldrig opfattet som kilder til rigdom eller profit.

Lykke er ikke nok til at opsummere mine følelser, sagde Cambodjas minister for kultur og kunst, Phoeurng Sackona. Det er en magisk følelse at vide, at de kommer tilbage.

Billede

Kredit...Sovannara/Xinhua, via Alamy Live News

Det er ikke kun sten og mudder og metal, tilføjede hun. De er selve blodet og sveden og jorden i vores nation, der blev revet væk. Det er, som om vi mistede nogen i krigen og aldrig troede, de ville komme hjem, og vi ser dem pludselig dukke op ved vores dør.

Ms. Kriangsak, 49, en advokat, foretrækker ikke at diskutere beskyldningerne rettet mod hendes far, men det er tydeligt, at hun ser hans indsamling som ærbødighed, ikke grådighed.

På trods af, hvad folk siger eller anklager mod Douglas, startede min far sin samling i en meget anden æra, og hans verden har ændret sig, sagde hun. Jeg er nødt til at se verden fra min families synspunkt i dag. Jeg vil gerne have, at alt det, Douglas samlede, opbevares, hvor folk rundt om i verden kan nyde det og forstå det. Der er intet bedre sted end Cambodja, hvor folk ærer disse genstande ikke kun for deres kunst eller historie, men for deres religiøse betydning.

Billede

Kredit...Matthew Hollow, via Royal Government of Cambodia

Billede

Kredit...Matthew Hollow, via Royal Government of Cambodia

Indtil videre er 25 større værker, der går så langt tilbage som det 10. århundrede, blevet fragtet til Phnom Penh fra Bangkok, hvor mange havde stået badet i sollyset, der fyldte hr. Latchfords rummelige ejerlejlighed. Yderligere omkring 100 genstande vil blive sendt til Cambodja i de kommende måneder, både fra Bangkok og fra hr. Latchfords andet hjem i London.

Advokater for Ms. Kriangsak og den cambodjanske regering anslår værdien af ​​samlingen til mere end $50 millioner, hvis de sælges individuelt. Mange af genstandene er enestående, og der er også juveler og gyldne kroner, som blev brugt til at pryde skulpturerne, som de stod i deres hellige alkover.

I årtier var hr. Latchford bredt anerkendt som en af ​​verdens førende eksperter i Khmer-antikviteter. Tre bøger, han var med til at skrive om sine bedrifter (og andre private samleres) er stadig centrale opslagsværker. Og han lagde ikke skjul på sin samling; genstandene er kærligt fotograferet i hans bøger — Adoration and Glory: The Golden Age of Khmer Art (2003); Khmer Gold: Gifts for the Gods (2008); og Khmer Bronzes: New Interpretations of the Past (2011).

Den cambodjanske regering beskyldte ham aldrig for ulovligt ejerskab og overøste ham faktisk med æresbevisninger, hver gang han donerede en genstand, som han gjorde flere gange gennem årene. I 2008 blev han for eksempel tildelt storkorset af den kongelige orden af ​​Monisaraphon, svarende til en ridderstand, for sit unikke bidrag til videnskab og forståelse af Khmer-kulturen.

Cambodjanske embedsmænd sagde, at de nyligt donerede genstande ville blive båret på museet som The Latchford Collection.

Mr. Latchford gav også gaver til mange amerikanske museer, inklusive Metropolitan Museum of Art i New York, som i 2012 returnerede to massive genstande, kendt som de knælende attendants, til Cambodia efter at have fastslået, at de var blevet plyndret. Mr. Latchford havde doneret dele af statuerne, som var blevet knust, til museet, selvom han aldrig blev anklaget for nogen forseelse.

Men begivenheder som den var med til at underbygge bekymringerne om, at hr. Latchfords indsamlingsmetoder i årene med Cambodjas borgerkrig (ca. 1965 til 1979) var tvivlsomme. I 2019 anklagede føderale anklagere i New York ham for handel med plyndrede cambodjanske relikvier og forfalskning af dokumenter og sagde, at han havde bygget en karriere ud af smugling og ulovligt salg af uvurderlige cambodjanske antikviteter, ofte direkte fra arkæologiske steder.

Mr. Latchford afviste længe sådanne påstande og insisterede ofte på, at han var frelseren af ​​skatte, som ellers ville være blevet ødelagt eller efterladt til at støbe i junglen.

Indrømmet, at disse ting blev måneskinnet ud af Cambodja og afviklet et andet sted, sagde hr. Latchford i et interview fra 2013. Men havde de ikke været det, ville de sandsynligvis være blevet skudt op til måltræning af Khmer Rouge.

Billede

Kredit...Matthew Hollow, via Royal Government of Cambodia

Billede

Kredit...Matthew Hollow, via Royal Government of Cambodia

Den føderale retsforfølgelsesindsats mod hr. Latchford, som aldrig blev udleveret, endte med hans død i august sidste år. På det tidspunkt, sagde hans datter i et interview, havde familien allerede brugt to år på at udarbejde en plan for at repatriere artefakterne i massevis. Mr. Latchford, ifølge to rådgivere, der hjalp med at forhandle tilbagevenden til Cambodja, var Bradley J. Gordon, en advokat hos Edenbridge Asia i Cambodia, og Charles Webb fra Hanuman Partners i London, først dybt tilbageholdende med at aflevere det, han så som arvestykker. Men fru Kriangsak blev ved.

Da jeg startede denne samtale for næsten tre år siden, kunne jeg ikke forudse, hvor kompleks det ville blive, sagde hun og tilføjede: Måske er det min buddhistiske baggrund, der fik mig til at se lidt anderledes på tingene. Og det kom ikke nemt. Men til sidst følte jeg: 'Hvorfor skulle det bare være en del af kollektionen, når det skulle være noget virkelig fantastisk - hele kollektionen.'

Alle parter er enige om ét punkt. De håber, at fru Kriangsaks beslutning vil inspirere andre private samlere, og måske store museer, til at returnere Khmer-skatte, der virkelig hører hjemme i deres hjemlige jord.

Da vi startede denne indsats for tre år siden, var der lidt håb om, at de virkelig ville komme tilbage, sagde fru Sackona. Men vi rakte ud til vores forfædres ånder og bad til dem om hjælp. Hun lovpriste fru Kriangsak, som hun kaldte dyrebar og uselvisk og smuk.

Dette er en model, vi håber at se efterfulgt af mange samlere og museer rundt om i verden, sagde fru Sackona.

Det er en besked, fortsatte hun, at statuerne skal være hjemme på vores jord - ikke låst inde i en privat stue, men her i Cambodja, hvor besøgende fra hele verden kan se dem.

Frk. Kriangsak gentog den følelse.

Det er langt bedre, sagde hun, at de er et sted, hvor mennesker verden over har en chance for at se og nyde disse ting.