Vil en plyndret Pissarro ende i Oklahoma eller Frankrig?

Et maleri af den franske impressionistiske kunstner, med en baghistorie om plyndring og familietragedie, er i centrum for retssalskampe på begge sider af Atlanten.

Shepherdess Bringing in Sheep, et maleri fra 1886 af Pissaro, blev plyndret fra Léone Meyers familie af nazisterne.

PARIS - I mere end 70 år har Léone Meyers familie kæmpet for at genvinde et plyndret maleri, og alligevel kan hun ikke holde tanken om at vise det frem i sit hjem på venstre bred over for Seinen.

Det lille værk, af Camille Pissarro , viser en hyrdinde, der passer sin flok, og hænger ikke langt væk på Musée d'Orsay, med andre kostbare franske impressionistiske malerier. Men den fredelige landskabsscene fra 1886 er fyldt med en baghistorie om plyndring, familietragedie og juridiske kampe, der strækker sig fra Paris til Oklahoma.



Dr. Meyers mor, bedstemor, onkel og bror døde i Auschwitz. Hendes far gemte maleriet i en fransk bank, der blev plyndret i 1941 af nazisterne, og værket forsvandt i kunstmarkedets samarbejdspartneres og mellemmænds dunkle univers. Årtier senere, i 2012, opdagede hun opholdsstedet for La Bergère, eller Shepherdess Bringing in Sheep, i Fred Jones Jr. Museum of Art ved University of Oklahoma. I 2016 mæglede hun et kompromis om at rotere det mellem universitetet og et fransk museum.

Den juridiske tovtrækkeri startede på ny, efter at Dr. Meyer forsøgte at ændre aftalen og permanent beholde maleriet i Frankrig, hvilket fremkaldte retssalssammenstød om dets fremtid i denne måned i Paris og den amerikanske distriktsdomstol for det vestlige distrikt i Oklahoma.

Når noget bliver stjålet, forventer jeg, at det bliver returneret, sagde Dr. Meyer, en tidligere børnelæge, i et interview. Jeg har ingen anden interesse end at genskabe dette maleri til min families minde.

Hun følte sig presset til at underskrive aftalen i 2016 efter fire års langvarige forhandlinger, sagde hun. Dokumentet, tilføjede hun, indeholdt en oversættelsesfejl fra engelsk til fransk i et afsnit, der vedrører maleriets ejerskab, men hun havde overset det på det tidspunkt.

Jeg troede, det var bedre at se det portræt, som jeg aldrig havde set i mit liv, sagde hun. Det var bedre, at det kom tilbage til Frankrig. Jeg accepterede aftalen med ideen om at genforhandle den.

Billede

Kredit...Bertrand Rindoff Petroff/Getty Images

Tirsdag beordrede en retsinstans i Paris, der overvejede, om værket skulle blokeres for at blive sendt ud af Frankrig, Dr. Meyer og universitetet til at mødes med mæglere. Tidligere på måneden truede en føderal dommer i Oklahoma med at holde Dr. Meyer i foragt, hvis hun fortsatte med at føre retssager i Frankrig.

En retssag er berammet til den 19. januar i Paris for at høre Dr. Meyers argumenter for at beholde værket i Frankrig, og en anden høring er fastsat til marts om, hvorvidt transport til udlandet skal forbydes.

Thaddeus Stauber, en advokat, der repræsenterer University of Oklahoma, sagde, at den modsætter sig mægling, fordi sagen efter dens opfattelse er blevet afgjort af dens kontrakt med Dr. Meyer.

I november, American Alliance of Museums og Association of Art Museum Directors sendte et brev til Fred Jones Jr. Museum of Art at udtrykke deres støtte til universitetets kamp for at fastholde forliget.

Som et andet tegn på den tiltagende kamp undersøger franske embedsmænd fra en statskommission, der overvejer krav om plyndret kunstværk, oplysninger leveret af Dr. Meyer og hendes advokater, der rejser spørgsmål om herkomsten af ​​andre kunstværker, der blev doneret af en oliemagnat i Oklahoma sammen med med Pissarro, til universitetsmuseet. Men sådan en gennemgang kan sagtens tage mere end et år, sagde Michel Jeannoutot, kommissionens formand.

Igennem årene med forhandlinger op til 2016-aftalen benægtede universitetet aldrig, at maleriet blev plyndret af nazisterne. Det gjorde indsigelse mod at returnere værket af proceduremæssige årsager og argumenterede i en erklæring fra 2015, at tilbagelevering af maleriet ville risikere at vanære alle tidligere loyale købere, såsom dets donor, der købte det fra et galleri i New York i 1957.

Vores holdning er fortsat, at vi arbejdede igennem det kollektivt i 2016, og vi nåede frem til en beslutning, sagde hr. Stauber.

Meyer-familiens jagt på Pissarro viser to generationers stædige beslutsomhed. Efter krigen startede Raoul Meyer - Dr. Meyers far, som var den mangeårige formand for varehuskæden Galeries Lafayette - eftersøgningen efter kunst, der blev beslaglagt i 1941 fra hans bankboks i det sydvestlige Frankrig af den nazistiske besættelses finansielle arm.

Han genfandt mange af de forsvundne værker og opdagede i 1951, at hyrdinden var endt hos en schweizisk køber efter en række handler fra kunstmarkedsforhandlere, der samarbejdede med nazisterne. Ligesom sin datter forhandlede han også om dets tilbagevenden, men vægrede sig ved vilkårene i den tilbudte aftale; han nægtede at købe sin ejendom tilbage.

I 1996 genoptog Dr. Meyer sin fars søgen og hyrede eksperter til at søge efter hyrdinden, som siden havde skiftet hænder. Dr. Meyer blev valgt til formand for firmaet Galeries Lafayette i 1998, omtrent samtidig med at hun intensiverede jagten ved at arrangere konferencer om plyndret kunst.

Det ville have været nemmere ikke at søge; meget nemmere, sagde hun. Ikke desto mindre følte jeg, at jeg var nødt til at gøre det.

Hun havde økonomiske ressourcer til at rekruttere professionelle forskere, men det var først i 2012, at en af ​​hendes sønner opdagede et spor på en blog, der førte til University of Oklahoma, som havde modtaget maleriet, med andre værker, i 2000. Den efterfølgende juridisk kamp om ejerskab endte med 2016-kompromiset om at overføre maleriet til Frankrig til offentlig fremvisning i fem år, indtil juli 2021, efterfulgt af tre-årige rotationer mellem Oklahoma og Frankrig.

Da deadline for at påbegynde ordninger for overførslen tilbage til Oklahoma nærmede sig, skiftede Dr. Meyer sidste år advokat og henvendte sig til universitetet for at ændre aftalen. Dr. Meyer sagde, at hun uden held tilbød at købe maleriet tilbage. Idéer blev fløjet om at låne andre lignende værker fra Musée d'Orsay til Oklahoma, sagde Dr. Meyer - måske andre Pissarro-malerier.

Francis Steinbock, en generaladministrator for museet, sagde, at Musée d'Orsay forblev på sidelinjen af ​​striden. Det er ikke en juridisk part i denne smertefulde situation, tilføjede han, og der var aldrig nogen formelle drøftelser mellem museet og universitetet om lån. (Et dokument fra 2019 set af The New York Times viser imidlertid, at en embedsmand fra Musée d'Orsay havde foreslået ideen om et begrænset lån i stedet for hyrdinde-maleriet.)

Billede

Kredit...Sophie Crépy / Orsay Museum

Dr. Meyer sagde, at hun i sidste ende ønsker at donere maleriet til Musée d'Orsay, men dets ledere har rejst indvendinger mod de langsigtede betingelser for donationen: omkostningerne ved at transportere værket mellem landene og den fysiske effekt, der ville have på det skrøbelige maleri.

Der er præcedens for sådanne rotationer i en juridisk tvist; Manets musik i Tuilerierne rejser frem og tilbage hvert sjette år mellem Irland og England som led i et kompromis for at bilægge en ejerskabstvist mellem National Gallery i London og Hugh Lane Gallery i Dublin. Mr. Stauber, Oklahoma-universitetets advokat, bemærkede, at i henhold til vilkårene i aftalen med Dr. Meyer, betalte universitetet for transport til Frankrig og vil finansiere dets tilbagevenden til USA.

Alle gik ind i dette forhold informeret med alle fakta, sagde hr. Stauber.

Men det franske juridiske syn på plyndrede kunstværker har også udviklet sig, siden kompromiset blev slået fast med Dr. Meyer. Hendes advokat, Ron Soffer , citerer en nylig dom i en anden Pissarro-tvist, hvori en dommer påberåbte sig et fransk dekret fra 1945 at konkludere, at hvis et værk blev plyndret under krigen, er alle efterfølgende salg ugyldige.

Efter næsten 25 års søgen og ført juridiske kampe for hyrdinden, er Dr. Meyer fortsat resolut til at fortsætte sin søgen. Hun sagde, at hun stadig husker det stød, hun følte, i 2017, da hun så maleriet for første gang, stort set alene, i Musée d'Orsay. Det er for følelsesladet, sagde hun, at vise sådan et maleri i sit hjem, fordi det er brændt af familieminder.

Jeg græd, sagde hun. Det var et frygteligt følelsesmæssigt chok. Jeg tænkte på mine forældre, og hvordan de så på dette, og hvorfor de købte det.

Hyrdinden, sagde hun, hører til i Musée d'Orsay med en simpel plakette dedikeret til hendes familie.

Jeg har ret til min hukommelse; Jeg har ret til retfærdighed, sagde hun. Alle mine familiemedlemmer blev dræbt. Jeg kan aldrig glemme.