At se journalistik som et kunstværk

Shepard Faireys ??Håb?? plakaten er monteret ved siden af ​​Mannie Garcias foto i et Chelsea-galleri.

Ophavsretsadvokater har skændtes over Shepard Faireys tilegnelse af et nyhedsfotografi af Barack Obama til hans Hope-kampagneplakat, og om det udgør fair brug. Men ingen har bestridt, at det er et kunstværk.

Men hvad med fotografiet, som plakaten er baseret på? Billedet er taget af Mannie Garcia, mens han var på opgave for The Associated Press i 2006, og det er nu til salg i et Chelsea-galleri i et begrænset oplag på 200. Printene koster 1.200 $ stykket, og mindst ét ​​er blevet købt af en fin- kunstmuseum.

For at få fotografiet af Mr. Obama var Mr. Garcia, en freelancer i midten af ​​50'erne, som bor uden for Washington, på forreste række i National Press Club den 27. april 2006. Hans opgave den dag var at fotografere George Clooney , som var vendt tilbage fra at besøge flygtningelejrene i Darfur-regionen i Sudan. Mr. Obama, dengang junior senator fra Illinois, ledsagede Mr. Clooney til pressekonferencen og endte i et par af Mr. Garcias skud.

Mere end et år senere klikkede dette billede sammen med Mr. Fairey, da han søgte på Google for at finde et Obama-billede til en plakat. (Mr. Fairey sagde, at han ikke noterede sig, hvilket fotografi han brugte, og kun nogle online undersøgelser i de sidste par måneder viste, at billedet og plakaten var nøjagtige ligheder).

Mr. Garcia optrådte i det offentlige radioprogram Fresh Air for at diskutere fotografiet i sidste måned, og værten, Terry Gross, spurgte ham, hvad der virkede som et indlysende spørgsmål: Du havde set plakaten, ikke? Og du genkendte ikke, at det var dit billede?

Mr. Garcia svarede, at han aldrig havde oprettet forbindelsen. I processen gav han et indblik i en arbejdende fotojournalists liv: Som freelancefotograf må jeg alene på den ene dag have lavet tusind billeder, og det var en forholdsvis let dag, du ved, den 27. april. I den normale forretningsgang laver vi mange fotografier på et år. Jeg kan ikke huske hvert eneste billede, jeg laver.

Det 20. århundredes historie er fyldt med eksempler på nyhedsfotografier og videoer, der har været med til at anspore revolutioner og levere billeder til reklametavler, museumssale og T-shirts. Det ikoniske fotografi af den marxistiske revolutionære Che Guevara er for eksempel et studie i usandsynligheder: ligesom hr. Garcia dækkede fotografen Alberto Korda noget andet (en mindehøjtidelighed), og Guevara var ikke engang en eftertanke. Først senere fangede fotografiet offentlighedens fantasi, omarbejdet af kunstnere for at nå dets allestedsnærværende status.

Kulturkritikeren Luc Sante, som sagde, at han ville undervise i et kursus om fotojournalistik som kunst til efteråret på Bard College i Annandale-on-Hudson, N.Y., indrammede spørgsmålet med hensyn til håndværk og adgang og hvad seeren bringer til oplevelsen. Obama- og Guevara-fotografierne, skrev han i en e-mail-besked, har et centralt ikonisk træk til fælles: Motivet kigger mod himlen og er poseret mod en neutral eller tom baggrund, der replikerer en gennemprøvet ikonisk skabelon, der er tættest identificeret, til dem af os her i Vesten, med Jesus Kristus.

Det er helt tænkeligt, fortsatte han, at sådan et billede kan være taget af et barn eller en robot eller en chimpanse ?? det er ikke nær så svært som at skrive Shakespeare tilfældigt, og for den sags skyld er det meget mere et spørgsmål om held, end de fleste af de store stykker fotojournalistik er.

Mr. Garcia har taget mindst ét ​​andet indflydelsesrigt billede af en præsident, mens han arbejdede som wire-service fotograf. Kun måneder før han fotograferede Mr. Obama, var han sammen med George W. Bush på Air Force One for Reuters, da Mr. Bush stirrede ud på vraget forårsaget af orkanen Katrina, hans ansigt oplyst af vinduets skær.

Det fotografi blev øjeblikkeligt af nogle kritiseret som værende propaganda, huskede hr. Garcia i et interview, fordi det så ud til at skildre en præsident, der havde kontrol og bekymret over lidelserne efter Katrina. Alligevel et år senere blev det samme fotografi betragtet som symbolsk for præcis det modsatte: en præsident ude af berøring og uberørt af folkets lidelser ?? Mr. Bush så ned på New Orleans i stedet for at stoppe personligt for at inspicere.

Fotografier som det af hr. Bush, sagde hr. Sante, minder ham om fotografen som en højtuddannet bueskytte, der skyder for hurtigt til eftertanke, afhængig af instinkt og vane til at guide ham til spidsen, mens målet skifter konstant.

Hvis en fotojournalist tager 1.000 fotografier, sagde hr. Sante, er sandsynligvis 983 af disse billeder ikke værd at se igen, og 16 kan udskrives, og et stiger over.

Hvor klinisk denne vurdering end kan lyde, ser hr. Garcia, der voksede op i Albuquerque og sagde, at han tilbragte mere end otte år i luftvåbnet, ud til at se problemet fra et lignende perspektiv. Selv da han har underskrevet omkring 40 print af sit Obama-fotografi til Danziger Projects-galleriet på West 24th Street i Chelsea, har hr. Garcia understreget, at han ikke er nogen kunstner.

Jeg vil undgå at kalde mig selv en kunstnerisk fotograf ?? 'wire guy', jeg er tryg ved det, sagde han.

Alligevel tillægger han, som mange fotojournalister, stor betydning til sondringen mellem at tage og lave et fotografi. Jeg har fortalt det til folk i årevis: 'Jeg tager ikke billeder, jeg laver dem' ?? ved at bruge de værktøjer, der er nødvendige, sagde han. Jeg har meget dyre kameraer. Jeg kunne sætte det på alle programmerede indstillinger og automatisk ?? det er at ’tage et billede.’ Jeg styrer alt, styrer f-stoppet, styrer hastigheden.

James Danziger, hvis galleri sælger Obama-trykket, herunder et til Museum of Fine Arts, Houston, førte anstrengelserne for at opdage det originale fotografi, som Mr. Fairey brugte. Mr. Danziger sagde, at han ikke var bange for at bruge ordet kunst til at beskrive, hvad hr. Garcia havde skabt.

Der er ikke en tilfældig, automatiseret kvalitet eller motivation til det, han gør, sagde hr. Danziger, som har haft forskellige redaktionelle stillinger på The Times of London og Vanity Fair magazine, og som nu driver galleriet. Forskellen mellem snapshooter og professionel fotograf er, at der er hundredvis af beslutninger at træffe.

Indramningens stramhed, vinklen og udtrykket, som han fangede, beslutningen om at have Obamas ansigt skarpt og det amerikanske flag ude af fokus er vigtige beslutninger, fortsatte han, og den største test af fotografiets effektivitet er den reaktion, som fotografi får.

Anne Wilkes Tucker, kurator for fotografi på Houston kunstmuseum, sagde, at hun købte Mr. Garcias fotografi sammen med Mr. Faireys plakat og spurgte sig selv: Ville vi have samlet Mannies fotografi alene uden Fairey-plakaten? Jeg ved ikke.

Alligevel sagde hun, at hun var meget uenig i at tilskrive hr. Garcias succes et dumt held. Da Willie Mays var præcis i udebanen, hvor bolden kom ned, var det ikke et tilfælde, sagde hun. Fotojournalister er ligesom atleter på den måde.

For hr. Garcia er spørgsmålet om præcis, hvad han skaber, endnu mere grundlæggende. Hvad det kommer ned til, først og fremmest, skal du have adgang, sagde hr. Garcia. Du kan ikke lave et dårligt billede af noget, medmindre du har adgang. Adgang er grundlæggende.