USA sætter sanktioner mod kunstsamleren, der skal finansiere Hizbollah

Finansministeriet sagde, at samleren brugte kunst til at skjule aktiver og en gallerivirksomhed til at hvidvaske penge.

Finansministeriets embedsmænd siger, at Nazem Said Ahmad, en diamanthandler vist her i hans lejlighed i Beirut, brugte sin kunstsamling som et værktøj til at beskytte penge, der blev brugt til at finansiere Hizbollah.

Finansministeriet annoncerede fredag ​​sanktioner mod en diamanthandler, som regeringen sagde har brugt et kunstgalleri i Beirut, Libanon, og en omfattende personlig samling, drysset med navne som Pablo Picasso og Andy Warhol, til at beskytte og hvidvaske penge.

Amerikanske embedsmænd beskrev diamanthandleren, Nazem Said Ahmad, der bor i Beirut, som en af ​​de bedste donorer til Hizbollah, en politisk bevægelse baseret i Libanon, der betragtes som en terrorgruppe af USA. Trump-administrationen sagde, at hr. Ahmad, født i en velhavende familie med en diamantvirksomhed, var involveret i blodsmugling af diamanter.



Mr. Ahmad, en af ​​tre personer, som finansministeriets embedsmænd pålagde sanktioner, er måske bedre kendt for det, han indsamler, end det, han sælger.

En spredning i Architectural Digest Mellemøsten sidste år viste væggene i hans Beirut penthouse foret med levende malerier og lyse skulpturer. Artiklen sagde hans kollektion omfattede værker af Jean-Michel Basquiat, Ai Weiwei, Thomas Heatherwick og Marc Quinn. Mr. Ahmads Instagram-konto , hvorpå han poster billeder af gallerier, kunst og kunstnere, har 163.000 følgere. Han er kendt i Beirut for at samle international kunst, primært amerikansk.

Finansministeriet sagde i en erklæring, at hr. Ahmad brugte sin kunst som et sted at beskytte penge i et forebyggende forsøg på at afbøde virkningerne af amerikanske sanktioner. Det sagde, at han også oprettede et galleri i Beirut, Artual Gallery, som en front for hvidvaskning af penge. Afdelingen afviste at give detaljer om, hvordan processen fungerede. Galleriet, som drives af hans datter, har også fokus på amerikansk kunst.

Der har længe været en debat i kunstverdenen om, hvor modtagelig handelen er over for hvidvask. Det har åbenlyse sårbarheder: Transaktioner er stort set uregulerede, og identiteten på købere og sælgere er typisk ikke offentliggjort. Værdien af ​​kunst er også subjektiv og let at puste op eller tømme, hvilket kan skabe en vej til at flytte store mængder penge. Køb et maleri for $100.000 i dag og sælg det for $1 million i morgen, og du har lige flyttet $900.000.

Men mange i kunstverdenen har på det kraftigste benægtet, at ulovlige aftaler finder sted, og insisterer på, at en mangel på eksempler viser, at opfattelsen af ​​kunstmarkedet som et sted befængt af en skyggefuld underverden blot er en myte.

Finansministeriet er uenig. Marshall Billingslea, assisterende sekretær for terrorfinansiering, kaldte køb og salg af kunst for en velforstået metode til ulovlige finansielle transaktioner.

I denne situation, sagde Mr. Billingslea, har vi en Hizbollah-finansiør, som konverterer en betydelig mængde af sine dårligt opnåede gevinster gennem handel med bloddiamanter til kunst af høj værdi, hvilket igen skaber en mangel på gennemsigtighed i transaktionsprocessen. han sagde. Det er en måde at komme uden om det formelle finansielle system.

Hind Ahmad, grundlæggeren og ejeren af ​​Artual Gallery samt hr. Ahmads datter, afviste anklagerne mod sin far og hendes galleri. Hun sagde, at han aldrig har været involveret i finansieringen af ​​Hizbollah og sagde, at hendes galleri, som hun sagde sælger nye amerikanske kunstnere til beskedne priser, aldrig er blevet brugt til at hvidvaske penge.

Mr. Ahmad har tidligere afvist rapporter om, at han var forbundet med finansieringen af ​​Hizbollah. I 2001, som svar på artikler, der sagde, at han var en del af en ejendomstransaktion i Libanon forbundet med gruppen, beskrev han handlen som en almindelig forretningstransaktion, der ikke havde noget med organisationen at gøre.

De to andre mænd, der blev pålagt sanktioner på grund af, hvad regeringen beskrev som deres støtte til Hizbollah, var en forretningsmand baseret i Den Demokratiske Republik Congo og en Libanon-baseret revisor, der arbejder for en af ​​forretningsmandens virksomheder. Disse mænd og hr. Ahmad er nu i det væsentlige sortlistet fra det amerikanske finanssystem, og de, der gør forretninger med dem, kan også blive udsat for sanktioner.

De Forenede Stater sagde, at Mr. Ahmad personligt havde givet midler til Hizbollahs generalsekretær, Hassan Nasrallah. Mr. Nasrallah har sagt, at USA udnytter eller endda anstifter anti-regeringsprotester i Libanon, som har trukket hundredtusindvis af mennesker på gaden i de seneste uger. De amerikanske sanktioner rettet mod Hizbollah i de seneste måneder har været med til at sætte skub i opfattelsen blandt nogle i Libanon om, at USA blander sig der for at underminere Hizbollah og Iran.

Peter Libbey bidrog med rapportering fra New York og Vivian Yee fra Beirut .