Theaster Gates forvandler fortidens plet til kunst

I sit show på Gagosian fusionerer han abstrakt kunsts sprog med arven fra racemæssig uretfærdighed.

Top Heavy, 2020, detalje, af Theaster Gates. Et af hans tjæremalerier, det inkorporerer industriel oliebaseret emalje, gummibrænderdun, bitumen, træ og kobber.

Theaster Gates, en installationskunstner med social praksis baseret i Chicago, vender historien om sort arbejde i Amerika på hovedet. Født i 1973 af en far, der var tagdækker, omfavnede Mr. Gates også et liv med at arbejde med sine hænder. Efter at have dimitteret fra Iowa State University med en grad i byplanlægning og keramik, fortsatte han til Japan for at studere keramik. I Black Vessel, hans første soloshow i New York på Gagosian på West 24th Street, lykkes det ham at fejre håndværkernes hårde arbejde i dag.

I Civil Tapestries, hans banebrydende serie fra 2011, brugte kunstneren nedlagte brandslanger til at linke til handlingerne mod demonstranter under borgerrettighedsdemonstrationer. Her, i en ny serie, Tar-malerier, installeret i to gallerier, anvender han tagteknik til at bevæge sig ud over konceptualismen ind i fremtiden. Han engagerer landets historie - og sin egen personlige - i dette sæt af værker, der udfolder sig med grove, storslåede brede streger. Ved at skabe disse stykker med industrielle materialer såsom fakkeldun og tjærede fragmenter, er han i stand til at forene den abstrakte kunsts sprog med arven fra racemæssig uretfærdighed, mens han samtidig engagerer sig i selve maleriets historie.



Billede

Kredit...Teaterporte og Gagosian; Chris Strong

Billede

Kredit...Teaterporte og Gagosian; Chris Strong

Da han voksede op i Chicago, sang Mr. Gates i en baptistkirke, hvilket satte gang i hans interesse for spiritualitet og musik. Før Japan boede han i Sydafrika og modtog en grad i religionsvidenskab. Disse inspirationer kan have påvirket hans skabelse af et rum fyldt med glaserede og brændte lerkar, der trækker fra østlige, vestlige og afrikanske instrumenter. At gå i dette rum, med skulpturer placeret på lave piedestaler, føles som at være blandt levende rituelle genstande: Selvom de er statiske, vejer de tungt af stilhed. Men displayet antyder også en slags glædelig støj: Det mest iøjnefaldende kar - en græskar med pigge - minder om Yoruba sekere, et instrument lavet af en tørret græskar dækket af vævede perler, til stede på stedet for festlighederne. Ved at lave stykkerne her strækker kunstneren sig mest. (Galleriet tilbyder i sit reklamemateriale et billede af ham, en håndværker i sit atelier, der hugger ler og vender formerne i en ild.)

Billede

Kredit...Teaterporte og Gagosian; Robert McKeever

Selvom de er glattere end de brændte murstensskulpturer i Brick Reliquaries, det første af fire gallerier på udstillingen, bevarer Mr. Gates' kar den ruhed, der gennemsyrer hele showet, så man, når man rejser gennem galleriet bliver mindet om revnerne i tjæremalerierne .

I showets største rum forstærker Mr. Gates væggene fuldstændigt med romerske mursten fra rester, der er sværtet med mangandioxid og farvestof. Rummet bliver endnu et kar, mørkt som en ark, der er lukket ude fra verden. Og hr. Gates, ligesom den bibelske Noah, bruger sin ark til at redde ting. I New Egypt, et arkitektonisk stykke træ, der rummer det komplette sæt af Ebony-magasiner, der fra 1945 til 2016 promoverede den sorte amerikanske middelklasses realiteter, henviser han til Black Power-bevægelsen med røde, sorte og grønne forsider.

Billede

Kredit...Teaterporte og Gagosian; Robert McKeever

Rummet indeholder også Walking Prayer, en lang historisk samling af udgivne bøger om den sorte oplevelse, med nogle sager, der endnu ikke er udfyldt. Rebound i sort og præget med ord efter kunstnerens valg, bliver hylden til et langt digt, der flyder fra række til række. Bag bøgerne sidder en Leslie-højttaler i hjørnet, fast på en enkelt akkord fra et Hammond B3-orgel, der minder om sort kirkemusik. I Noas forsøg på at forevige livet, før han låste sig inde i sin ark i flere måneder, opbevarede han dyr og parrede dem for at gøre det muligt for dem at formere sig efter deres løsladelse. Men Mr. Gates' ark ser ud til at være permanent låst, hvilket kun giver plads til tilføjelser til denne historie, men ikke en frigivelse fra den.

Billede

Kredit...Theaster Gates og Gagosian

Det befæstede rum på Gagosian er ikke første gang, Mr. Gates har arbejdet på denne måde med restaurering. I 2015 forvandlede han en forladt, smuldrende bankbygning på Chicagos South Side - et kvarter, hvor over 93 procent af indbyggerne er afroamerikanske - til et galleri og et samfundsarkiv. At gengive noget lignende, denne gang i et højprydet galleri, rejser et spørgsmål om, hvad der sker, når sociale praksisobjekter bliver viklet ind i handel. Dette er en delikat dans, der forsøger at bejle til begge publikummer på samme tid, men en dans, som kunstneren udfører godt.

Mr. Gates' beslutning om at bruge metaller, ler, tjære og bitumen placerer ham i en rig kunsthistorie i det sidste halve århundrede med politiske og sociale rødder. Det ser ud til, at han trækker på kunstnere som Alberto Burri og Donald Sultan, der har rykket grænserne for maleri på lignende måde - og trækker på mere end blot deres former, men også betydninger. (Burris malerier var med deres ruhed, tårer og ufuldstændigheder et svar på traumerne fra krigen, Holocaust og bomben.)

Billede

Kredit...Teaterporte og Gagosian; Jacob Hånd

Showet er fuld af jordiskhed som resultat. Der er fornemmelsen af ​​en koordineret plet, fremhævet af udtværede overflader. Pletterne leder tankerne hen på historien om en slaveejer i Maryland, oberst Edward Lloyd VI, som i midten af ​​1800-tallet dyrkede en stor, smuk have, der tiltrak besøgende fra fjern og nær. Så begyndte dens fine frugter at tiltrække andre besøgende: hans sultne slaver. Først piskede Lloyd dem, der blev taget i at stjæle, men han indså hurtigt, at dette ikke var nok til at afskrække dem. Til sidst tjærede han havens hegn, og hvis en slave blev fanget med tjæremærker, blev det bevis på, at personen havde forsøgt eller lykkedes med at stjæle. Denne plan fungerede godt, skrev den afroamerikanske afskaffelsesforkæmper Frederick Douglass i sin selvbiografi og tilføjede, at slaverne blev lige så bange for tjære som for vippen.

For omkring 200 år siden, for at overleve i Amerika, måtte sorte mennesker undslippe besmittelse. At blive smurt med tjære var bogstaveligt talt at dø. Mr. Gates har omfavnet denne plet og forvandlet den til kunst. Amerikas fortid er uafvendelig, lige så svær at vaske af som tjære. Man håber, at med hans gestus kan en del af dets fremtid stadig reddes.

Sort Fartøj

Til og med 23. januar, Gagosian Gallery, 555 West 24th Street, Manhattan, gagosian.com.