'Tag smukke billeder af vores folk'

Kamoinge-kollektivet blev født i 1960'ernes Harlem og var indflydelsesrigt inden for sort fotografering, men ignoreret af mainstream indtil for nylig. Det burde denne udstilling ændre på.

Anthony Barboza fotograferede Kamoinge-medlemmer i 1973. Bagerste række fra venstre: Albert R. Fennar, Ray Francis, Herbert Randall, C. Daniel Dawson, Beuford Smith, Herb Robinson, Adger Cowans og Anthony Barboza. Forreste række fra venstre: Herman Howard, Ming Smith, James Mannas Jr., Louis Draper, Calvin Wilson og Shawn Walker.

Shawn Walker var oppe på 125th Street med Louis Draper og Ray Francis og hang ud og tog billeder. Det var sommeren 1964, og vennerne, i 20'erne, var medlemmer af et nystartet fotografikollektiv i Harlem kaldet Kamoinge Workshop. Det var da den fejrede fotograf Roy DeCarava gik op. Workshoppens mentor på det tidspunkt, DeCarava var på opgave den dag for Newsweek.

Harlem havde lige oplevet optøjer efter drabet på en ubevæbnet sort mand af en betjent uden arbejde. Newsweeks redaktører havde brug for et billede, der passede til vinklen på deres forsidehistorie - Harlem: Hatred in the Streets. DeCarava leverede et skud af tre mænd, der så strenge ud, indrammet tæt med faste kæber og stålsat blik.



Billedet blev iscenesat. Det var hr. Walker og hans venner - bohemer, hvis søndagsmøder blandede kritik af hinandens fotografier med snak om kunsthistorie og den seneste italienske biograf - som blev bedt om at se vrede ud af DeCarava og den hvide art director, der fulgte ham. Vi løb lige ind i hinanden, vi chattede, og Roy kommer op, huskede Mr. Walker. Hvis der skete noget, gik du til 125th Street.

Billede

Kredit...Herman Howard, via samling af Herb Robinson

Sådan var afbrydelsen i tresserne, hvor Harlem summede af kultur, men dens repræsentation led af mainstream-publikationers appetit på billeder af fattigdom og vold, eller af besættelse af nogle få nyhedsmagere som Malcolm X, der gik forbi det almindelige liv.

For den gruppe af afroamerikanske fotografer, der slog sig sammen omkring 1963 for at danne Kamoinge, var svaret på skæve skildringer af samfundet og knappe udgivelsesmuligheder at finde sammen og gøre det bedre.

Grunden til, at vi kom sammen, var for at tage billeder, sagde Adger Cowans, der ankom til New York i 1960 efter at have studeret fotografi på Ohio University og et ophold i flåden. Det handlede om det faktiske fotografiske billede, at tage smukke billeder af vores folk.

Kamoinge, der er indflydelsesrig i sorte fotograferingskredse, er lidt kendt udenfor. Working Together: The Photographers of the Kamoinge Workshop , nu på Whitney Museum efter at have opstået på Virginia Museum of Fine Arts, er det første museumsudstilling med fokus på gruppen siden 1970'erne.

Billede

Kredit...Newsweek

Udstillingen introducerer afroamerikanske kunstnere, der blev ignoreret indtil for nylig, sagde John Edwin Mason, en historiker ved University of Virginia, der bidrog til kataloget. De viste, hvad der kunne gøres som individer, men også som en kollektivitet. De blev myndige i en tid med sort nationalisme, sort selvhævdelse og selvbestemmelse. De skabte en institutionel struktur for sig selv som et alternativ til de hvide institutioner, der holdt dem ude.

Udstillingen dækker årene indtil 1982 med fokus på 14 fotografer - kernegruppen, som den så ud i 1973, mindesmærket i et kollektivt portræt af en af ​​dem, Anthony Barboza. Den præsenterer arbejde, de har lavet i New York City og videre - nogle i syd, andre om militærtjeneste eller efter politiske eller kulturelle interesser til Afrika og Caribien.

Selvom deres billeder afspejlede store kræfter, der formede kultur og samfund - radikal politik, borgerrettighedsbevægelsen, jazz - førte Kamoinge-medlemmerne med æstetik. DeCarava, Kamoinges direktør i 1963-65 - ikke just et almindeligt medlem, mere en respekteret lærer - anerkendte dette instinkt og bekræftede det.

Billede

Kredit...Louis H. Draper Preservation Trust og Bruce Silverstein Gallery, via Virginia Museum of Fine Arts

Roy sagde, da han kom til gruppen: 'Man, I prøver at lave kunst,' sagde Mr. Walker, der voksede op i Harlem og hentede fotografering som teenager fra en onkel, der solgte snapshots af gæster i barer. Det var en af ​​de mest inspirerende ting, jeg hørte i mit liv.

I telefoninterviews mindede flere Kamoinge-ældste, nu i 70'erne og 80'erne, om, hvordan de lærte af hinanden. (De navngav gruppen for et kikuyu-koncept, citeret i Facing Mount Kenya af den kenyanske leder Jomo Kenyatta, oversat som en gruppe mennesker, der handler sammen.)

Vi mødtes hver søndag og talte om kunst og musik, sagde Mr. Cowans. Han huskede, at han introducerede gruppen til filmene af Akira Kurosawa, samt at han gav opgaver: Skyd skygger. Skyd sne.

Mr. Barboza, som ankom fra New Bedford, Massachusetts, lige efter gymnasiet, var det yngste medlem i starten. Mit college var Kamoinge, sagde hr. Barboza. De ugentlige sammenkomster var hyggelige, afholdt i medlemmernes lejligheder med jazz på stereoanlægget, men kritikken var besværlig, sagde han. En person kom ind og lagde deres arbejde op, og nogle af dem gik grædende hjem.

Billede

Kredit...Venstre mod højre: Herb Robinson og Virginia Museum of Fine Arts; Miya Fennar og Albert R. Fennar-arkivet

Kritikken var alvorlig, men de var nøjagtige, sagde C. Daniel Dawson, der sluttede sig til Kamoinge i 1972, men allerede var fotograf og kurator i Black Arts-bevægelsen. Det var mere som at komme hjem, et virkelig sikkert sted at udvikle dine ideer.

Ming Smith, det første kvindelige medlem, kom også med i 1972. Folk siger: ’Hvordan føltes det at være den første kvinde?’, men det var aldrig i mine tanker, sagde fru Smith. Jeg kan huske, at jeg følte, at det her er en meget anderledes gruppe mennesker, fordi de var funky, nedslåede fyre.

Ikke alle i showet er i live for at se det. Herman Howard, der tjente i Vietnam, døde i 1980; Calvin Wilson, i 1992; og Ray Francis, i 2006. Albert Fennar, det medlem, der er mest tiltrukket af abstraktion - påvirket af sin tid udstationeret i Japan - døde i 2018.

Louis Draper, der døde i 2002, var et anker. De korte tekster, der introducerer gruppens formelle porteføljer, i 1964 og 1965, er underskrevet af ham. Han er forrest i det gruppeportræt fra 1973 og ser fredfyldt ud.

Lou var alt, sagde Herb Randall, hans ven siden 1958, enkelt.

Billede

Kredit...Adger Cowans og Virginia Museum of Fine Arts

Født i Richmond, Va., droppede Draper ud af college i midten af ​​1950'erne for at forfølge fotografering i New York. Han arbejdede som mørkekammertekniker og studieassistent, blandt andet for den kendte fotojournalist W. Eugene Smith. Dette shows bogstøtte fra 1982 markerer det øjeblik, hvor Draper flyttede til New Jersey, hvor han slog sig ned i undervisningen på Mercer County Community College.

Frøene til dette show blev plantet, da Virginia Museum of Fine Arts (VMFA) erhvervede hans arkiv i 2015. Sarah Eckhardt, kuratoren for moderne og samtidskunst, aflagde adskillige besøg hos Kamoinge-medlemmer og gravede gennem skare af materialer. (Det VMFA præsentation , og det magistrale katalog, som fru Eckhardt redigerede, har undertitlen Louis Draper and the Kamoinge Workshop.)

I overensstemmelse med workshop-ånden fortsætter showet efter temaer, der f.eks. grupperer deres billeder af samfundslivet i Harlem eller deres eksperimenter med abstraktion eller deres tilgang til politiske begivenheder. Jeg ønskede at fremhæve de æstetiske dialoger, for at få en følelse af faktiske samtaler, mens de viste hinanden deres arbejde, sagde fru Eckhardt.

Billede

Kredit...Beuford Smith og Virginia Museum of Fine Arts

Kamoinge-æstetikken kom naturligt fra deres tidligere mentor. Hvis du ser på deres tidlige print, vil du se DeCarava-agtige berøringer, skjule ting i skyggerne, denne udvidede, sublime gråskala, der ikke altid afgrænser tingene skarpt, sagde Mr. Mason.

På fotografier af børn, for eksempel, tog Kamoinge en velkendt trope - outsiderfikseringen på børn i fattigdom - og svarede på den. I stedet for papir over forholdene læste de dem rigt og fandt ironier i gadeskilte og kryptiske korrespondancer (som i Draper's Boy og H, Harlem, 1961, hvor motivet ses på afstand, en lille figur, der passerer bogstavet H malet på en bygnings facade); give forsøgspersonerne sløret energi (Howard's Sweet as a Peach, 1963) eller skyggefuld vægt (Beuford Smith's Boy on Swing, Lower East Side, 1970).

Værket er fyldt med ekkoer - det skæve kors på en butiksdør til kirken (Cowans's Little Flower Baptist Church, 1962, og Beuford Smith's Sunday, Harlem Woman, 1966); støjen på en mand i hat i Fennar's Out of the Dark/Bowery, 1967, og på en lille skikkelse i sneen i Cowans's Footsteps, fra 1960.

Billede

Kredit...Ray Francis, via Collection of Shawn Walker

Kamoinge fotograferede politik indirekte. Mr. Drapers fotografi fra 1963 af Malcolm X omslutter næsten motivet i skygge; hans fotografi af Fannie Lou Hamer i Mississippi i 1971 fylder rammen med hendes ansigt. Mr. Cowans' Malcolm Speaks er skudt fra et højt vindue, højttaleren er for lille til at kunne identificeres.

Vi var fanget af dramaet om, hvad der foregik omkring os, og handlede om os, så vi var nødt til at være der, sagde Mr. Cowans. Alligevel var deres instinkt at omformulere begivenheder mod almindelige mennesker. Da Mr. Randall dokumenterede Frihedssommer fra 1964 i Hattiesburg, Miss., lagde han vægt på samfundets daglige liv.

Selvom de var dokumentarister, var Kamoinge-fotograferne studerende af form, som det ses i lejlighedsvise eksperimenter med den nøgne figur: Mr. Cowans' skulpturelle Egg Nude (1958) og Mr. Francis' udaterede Untitled (nøgen), betagende i kurve og linje. Og især hr. Fennar havde øje for abstraktion, vist i Salt Pile (1971), og den gådefulde sfære, fra 1974.

De var også musikfans - måske mere end deres eget håndværk. Den højeste orden af ​​alle var musik, sagde Mr. Dawson.

Billede

Kredit...Ming Smith og Virginia Museum of Fine Arts

Ms. Smiths to billeder af Sun Ra, fanget foran og bagpå i en ekstatisk hvirvel, og Herb Robinsons kongelige undersøgelse af Mahalia Jackson, hendes hånd på klaverets kant, formidler disse kunstnere som kar af transcendent betydning.

Bevidst om deres historiske rolle, søgte Kamoinge-medlemmer aktivt at dokumentere og formidle sort fotografi. I 1973 udkom den første udgave af Black Photographers Annual , grundlagt af Kamoinges Beuford Smith, indeholdt 102 fotografer og en introduktion af Toni Morrison.

Deres egne karrierer var relativt uklare, lavet af undervisning, freelance eller forskellige daglige job. Mr. Robinson byggede en kommerciel praksis, og Mr. Barboza et studie med speciale i glamourøse albumcovers og magasiner portrætter .

Kamoinges indflydelse var på én gang stærk og snæver. I begyndelsen af ​​1980'erne havde personer, der ville få stor anerkendelse inden for sort fotografering - som Carrie Mae Weems, Dawoud Bey eller den lærde Deborah Willis - opsøgt medlemmer af kollektivet og lært af dem. Men interessen fra almindelige museer er kun for nylig. Mr. Walkers arkiv blev erhvervet af Library of Congress i år.

Billede

Kredit...David Stover/Virginia Museum of Fine Arts

Fru Eckhardt sagde, at hun håbede, at udstillingen ville udfylde et hul i kanonen. Mit største håb er, at når man får fotografiets historie i 1960'erne, så er Kamoinge med, sagde hun.

Kamoinge er stadig aktiv: Den fik ny energi i 1990'erne og har siden da jævnligt tilføjet nye medlemmer, for eksempel fotojournalisterne Ruddy Roye og Laylah Amatullah Barrayn. Hvorvidt en del af officiel gruppe nu eller ej, de ældste beskriver forholdet som en varig familie. At være endelig i rampelyset, sagde de, er velkomment og også bittersødt.

Det er et træk, at jeg er 80 år gammel, sagde hr. Walker, der kæmpede mod Covid-19 i år. Kamoinge holdt mig i gang, og jeg mistænker andre, gennem alle disse år, sagde Mr. Randall. Lad os sige det sådan: Jeg sætter pris på, hvad der sker nu, men jeg ved, hvordan jeg kom hertil.