Smithsonian erhverver sjældne fotografier fra de første African American Studios

Daguerreotypier af James P. Ball, Glenalvin Goodridge og Augustus Washington er midtpunktet i en samling, der kunne omskrive den tidlige historie om amerikansk fotografi.

En samlers lidenskab kommer til Smithsonian American Art Museum: En uidentificeret kunstner tog denne udaterede ambrotype - svarende til en daguerreotypi, men med en glasplade - af en kvinde med en bog, fra L. J. West Collection of Early American Photography.

Larry West var en fusions- og opkøbsspecialist, da han stødte på en artikel i The New York Post i 1975, der sagde, at antikke fotografier var på nippet til at blive det næste store samleobjekt. Inspireret gik han ind i en butik i Mamaroneck, N.Y., og stødte på en daguerreotypi - en tidlig form for fotografering, lavet på højpolerede metalplader, der næsten er overraskende i sin hologramlignende effekt. Det forestillede en afroamerikansk mand i smoking, elegant poseret foran kameraet. West købte den for $10,70.

Inklusiv skat, sagde han med et grin i et telefoninterview.



Fundet startede Wests 45 år lange passion - nogle vil måske sige besættelse - med daguerreotypier, som skønhedsobjekter og som optegnelser over amerikansk historie, herunder den aktive rolle, afroamerikanere spillede som både skabere og forbrugere af fotografi fra dens tidligste opfindelse.

Nu er en vigtig del af hans samling, hvoraf det meste aldrig har været offentligt tilgængelig, blevet købt af Smithsonian American Art Museum (SAAM) i Washington, D.C., en begivenhed, der Stephanie Stebich , museets direktør, kaldet et kup. Museet sagde købsprisen var i midten af ​​sekscifret.

Gruppen på 286 genstande, der stammer fra 1840'erne til midten af ​​1920'erne, omfatter en cache med 40 daguerreotypier lavet af tre af de mest fremtrædende sorte fotografer i det 19. århundrede, James P. Ball, Glenalvin Goodridge og Augustus Washington, hvilket gør SAAM's til største samling af sådant værk i landet og overgår de 26 daguerreotypier af disse fotografer på Library of Congress, sagde museet.

Billede

Kredit...Smithsonian American Art Museum

Billede

Kredit...Smithsonian American Art Museum

Med i købet er en omfattende samling af fotografiske smykker — intime genstande, der er lavet til at blive båret på kroppen, indlejret med små daguerreotypier eller andre typer fotografier, måske sammen med hårlokker. West kalder gruppen lavet af og for afroamerikanere for den sjældneste af de sjældne.

Som afrunding af erhvervelsen er portrætter af abolitionister og fotografier relateret til Underground Railroad, med særlig opmærksomhed på kvinderne - både sort og hvid - der arbejdede for at skaffe penge til operationen.

Wests samling giver os virkelig mulighed for dramatisk at udvide det lærred, som de fleste mennesker ser, når de tænker på tidlig fotografering i USA, sagde Lonnie G. Bunch III, sekretær for Smithsonian og tidligere direktør for Smithsonian's National Museum of African American History and Culture .

Det, jeg er så glad for, er ikke kun repræsentationen af ​​kvindelige abolitionister, men også repræsentationen af ​​afroamerikanske fotografer, som ofte er undervurderet og overset, tilføjede han.

Timingen var opportun, da SAAM starter en geninstallation af sine permanente samlinger i løbet af de næste par år. John Jacob, der er kurator for fotografi, siger, at de nyerhvervede genstande vil spille en central rolle.

Billede

Kredit...Smithsonian American Art Museum

Opfindelsen af daguerreotypi proces i 1839 var store nyheder på det tidspunkt, og næsten øjeblikkeligt blomstrede fotografistudier op i hele USA og tilbød en ny måde for almindelige mennesker at repræsentere sig selv på, til en brøkdel af prisen for et malet portræt. Sorte fotografer var på forkant med denne nye teknologi, og sorte mennesker strømmede til deres studier.

Overgangen fra miniaturemaleri til det fotografiske portræt er virkelig en demokratisering af portrætter, sagde Jacob. Men for at udforske den historie skal en samling have forskellige fotografer, og billederne skal have forskellige emner - det er den eneste måde at fortælle historien om demokratisering. Vi kunne ikke fortælle denne historie før; nu, ved at bringe Larrys samling ind, er dette noget, du kan gøre nu.

Skikkelser som Ball, Goodridge og Washington etablerede velstående studier, der serverede både sorte og hvide kunder. Ball arbejdede blandt andet i Cincinnati, Minneapolis og Helena, Mont.; Goodridge arbejdede sammen med sine brødre i York, Penn.; og Washington etablerede sit studie i Hartford, Conn., før han flyttede til Liberia i 1853.

Materialerne fra Wests samling har potentialet til at uddybe, og endda omskrive, fotografiets tidlige historie i USA, sagde Makeda Best, kurator for fotografi ved Harvard Art Museums. Det fortæller os, at dagligdags afroamerikanere både var forbrugere og producenter af dette nye medie, at de erkendte dets betydning med det samme, sagde hun. Ikke kun skabte vi billeder til os selv, men vi deltog i udviklingen af ​​denne nye teknologi.

Billede

Kredit...Smithsonian American Art Museum

Billede

Kredit...Smithsonian American Art Museum

Best tilføjede, at efterhånden som samlingen bliver tilgængelig for en bredere offentlighed, vil den flytter den fotografiske histories geografi. Der skete en masse uden for New York og andre større byer, sagde hun. Denne samling viser os igen, hvor lidt vi faktisk ved om rækken af ​​fotografiske praksisser i USA i denne periode.

De tre fotografer i centrum for erhvervelsen var aktive afskaffelsesforkæmpere - måske ikke overraskende i betragtning af, hvilken vigtig rolle fotografi spillede i bevægelsen for at afslutte slaveri og, som Bunch bemærkede, at imødegå fortællingen om afroamerikanere som kun fattige, som en plet på Amerika snarere end som bidragydere til Amerika.

Deborah Willis, fotografen, en almindelig kendt forsker i afroamerikansk fotografihistorie , og en kommissær for SAAM, understregede dette punkt i et telefoninterview. Vi ser skønhed, vi ser mode, sagde hun. Vi ser disse multidimensionelle oplevelser af sorte mænd og kvinder i den periode.

Hun tilføjede, at fotografierne udvider vores syn på den afroamerikanske oplevelse ved at skildre ikke kun udfordringerne eller 'lidelsen' af den sorte krop, men historier om sorte mænd og kvinder, der var iværksættere, som havde drømme, som var motiveret af datidens politik.

Billede

Kredit...Smithsonian American Art Museum

Det faktum, at det tog West 45 år at samle 40 daguerreotypier af afroamerikanske fotografer, taler om, hvor få sådanne genstande overlevede, og hvor stædig samleren var i sin søgen, sagde Jacob. Hvornår Jeg startede først, det var meget nemmere, sagde West, der er i 70'erne. De fleste af samlerne er gamle hvide fyre, sagde han med et selvironisk grin. Nogle damer også, for at være retfærdig.

West samlede på siden, mens han arbejdede for Avon i 1970'erne, og fokuserede sin opmærksomhed på fotografier af Abraham Lincoln. Efter at han flyttede til Tiffany og Co., i 1978, opdagede han eksistensen af ​​fotografiske smykker. Da han gik på pension i 2017, flyttede han fra New York City til Washington, D.C. for at være tættere på historien, sagde han. Hans fokus på afroamerikansk fotografering af æraen blev intensiveret i de sidste to årtier.

En del af anskaffelsen omfatter Wests forskningsmateriale og hans egen afhandling om samlingen. Dette er et skattekammer for helt nye generationer af kunsthistorikere, sagde Stebich, direktøren. Der er planer om at indkalde til et symposium og andre muligheder for eksperter til at engagere sig i samlingen, før værkerne bliver offentliggjort, formentlig i efteråret 2023.

Alle samlere og historikere har denne drøm for deres samlinger - skal mit materiale bruges, og vil det holde ud? sagde West. Med tilføjelsen af ​​sin samling siger West, Smithsonian kan fortælle en masse historier, de ikke kunne fortælle før.