Skyggerejse mod øst på Rawhide Wings

Længe før filmens opfindelse udviklede kineserne en bemærkelsesværdig kunstform for levende billeder. Skyggedukker, lavet af gennemboret og præget råhud og manipuleret med pinde bag en oplyst skærm af gennemsigtigt klæde, underholdt både kejsere og landbønder. Akkompagneret af musik bragte skyggeteater held og lykke ved bryllupper og tilbød velkommen distraktion ved begravelser.

En underholdende ny udstilling på China Institute, Enchanted Stories: Chinese Shadow Theatre i Shaanxi, udforsker denne rige folkekunsttradition, som opstod i Shaanxi-provinsen (i det nord-centrale område af landet kendt som den kinesiske civilisations vugge). Vestlige seere kender måske ikke de traditionelle historielinjer eller karakterer af skyggedukketeater, men enhver, der har set de klippede papirsilhuetter af Kara Walker, vil få ideen.

De 90 figurer og skærme, der vises, stammer primært fra det sene Qing-dynasti (1644-1911). De er grupperet i statiske skærme, men det er let at forestille sig dem som elementer i et flimrende skue.



Ifølge showets katalog beskriver konkurrerende myter oprindelsen af ​​skyggedukketeater. En populær legende siger, at formen blev udtænkt for at trøste kejser Wu af Han (156-87 f.v.t.) efter hans smukke unge kones død. Gardiner og stearinlys blev brugt til at skabe en bevægende skygge i hendes billede, men den utilnærmelige lighed forstærkede kun kejserens sorg.

Kinesiske skyggedukker fremstilles i en arbejdskrævende proces af kohud, der er udskåret, farvet, strøget og håndsyet. Fordi råhudet ikke er helt uigennemsigtigt, giver lyset, der skinner gennem dukkerne, dem en slående farvet glas-effekt. På China Institute vises nogle dukker bag oplyste scrims, og andre er fastgjort til bagsiden af ​​montrer (formodentlig for at tillade nærmere inspektion af det dygtige læderarbejde).

Hoveder og kroppe kan blandes og matches for at lave forskellige karakterer. Trupper rejste normalt med en kuffert fuld af dukkekomponenter, der kunne konfigureres til flere skuespil.

Et særligt interessant afsnit af showet omhandler almindelige karaktertyper. En skikkelse beskrevet som en rig og livlig kvinde bærer tornelignende hovedpynt og en kjole dækket med snefnug og pæoner. En grusom kvinde, med sorte gevandter og dybe pandefolder, er i overensstemmelse med den onde stedmors standardkomiske rolle. Skråningen af ​​en dukkes øjenbryn kan være et fingerpeg om dens disposition: flade øjenbryn angiver for eksempel mildopdragende lærde, hvorimod bryn med en lodret hældning tyder på krigshanner.

De rigeste detaljer er forbeholdt dukker, der repræsenterer guddomme. En figur af Marshal Yin, Tidens Gud, har tre hoveder af flammende rødt hår og bærer ikke færre end fem tilbehør, inklusive en himmelmålende lineal og en himmelrystende segl. En slags himmelsk entreprenør, denne gud holder øje med byggeriet af paladser og huse fra hans palæ på himlen.

Dyr, der er vist i en anden iøjnefaldende skærm, har også vigtige roller i kinesiske skyggespil, ofte som formskiftende ånder. I stykket Journey to the West, for eksempel, forvandler karakteren Monkey sig til en vandslange og derefter en farverig fugl. Slangen, som er afbildet med seks øjne og fire vinger, er ingen almindelig slange. Andre mytiske bæster inkluderer en himmelsk flyvende løve med maveøjne og en storslået ilddrage.

Den hurtige og dramatiske forvandling af karakterer i skyggedukketeater er muliggjort af de rumlige og optiske illusioner skabt af den oplyste skærm. (Når en marionet trækker sig tilbage fra skærmen, bliver dens skygge større og mindre klar.) Kunstnere bruger også en række specielle effekter: skabe tåge ved at blæse tobaksrøg gennem en tynd pibe, eller ild ved at sprøjte og tænde kolofonium samtidigt.

Nogle af disse effekter kan ses på en lille videoskærm, der afspiller scener fra to afspilninger. Bevægelsens rækkevidde og delikatesse er forbløffende. I romantikken Visiting the Garden stryger en dukke ømt en andens ansigt. I den historisk-militære genopførelse af Three Heroes, der kæmper med Lubu, ryger dukker piber, åbner paraplyer og duellerer med sværd.

Skyggeteatertropper kan vælge deres repertoire blandt mere end 500 skuespil, som ofte er tæt knyttet til litteratur og kinesiske operaer. Blandt de repræsenterede i udstillingen er Journey to the West, tilpasset fra en Ming-dynastiets roman om munken Xuan Zangs pilgrimsrejse til Indien, og Madam White Snake, baseret på en gammel legende om en viljestærk kvinde, der kæmper mod onde munke, mens hun er gravid.

En populær genre består af scenarier fra helvede. En hel væg i udstillingen er viet til et skuespil kaldet The Twice-Visited Netherworld, en slags Dantes Inferno, hvor en lærd modtager en særlig rundvisning i de torturfulde Yellow Springs beskrevet i kinesisk folkereligion. En overraskende levende scene viser en skeletfigur, der bliver kogt i olie (straffen for afpresning og bagvaskelse); i en anden sygner gennemhullede og blodige kroppe hen på Knife Mountain (hjemsted for dem, der har dræbt mennesker eller dyr). Som legenden om kejser Wu af Han antyder, har skyggeteater altid haft en stærk forbindelse til efterlivet.

I takt med at Kina moderniserer sig i en rasende hastighed og lægger vægt på den fabrikslignende produktion af moderne kunstnere, er traditionen med Shaanxi skyggeteater på vej. Denne udstilling er et glimrende argument for dens fortsatte overlevelse.