Racistisk vægmaleri sætter Tate-gallerierne i bund

Problematiske dele af et værk malet på Tate Britains vægge har fanget museumsembedsmænd mellem aktivisternes krav og den britiske regerings politik.

Kælderrestauranten med det problematiske vægmaleri er et af flere spisesteder på Tate Britain, der indbragte omkring 900.000 $ i alt i året før pandemien.

LONDON - Siden Tate Britain genåbnede i sidste måned efter en fem-måneders pandemisk lukning, har museet været travlt. Besøgende i masker har strejfet rundt i dets gallerier, haller og atrium igen og nyder den enorme samling af britisk kunst, fra portrætter fra det 16. århundrede til moderne installationer.

Alligevel forbliver ét rum uden for rammerne, og ikke på grund af coronavirus-restriktioner. Dørene til museets kælderrestaurant er lukket, og et skilt udenfor siger, at den vil forblive lukket indtil videre.



Restaurantens vægge er dekoreret med et 55 fod langt vægmaleri kaldet The Expedition in Pursuit of Rare Meats, malet af den britiske kunstner Rex Whistler. Det episke værk, bestilt i 1920'erne for at lokke spisende gæster, skildrer et jagtselskab, der rider gennem et landskab med skyhøje bjerge, prydhaver, slotte og kinesiske pagoder på jagt efter enhjørninger, leoparder og andre eksotiske stenbrud. Mr. Whistlers sjove freskomaleri vil gøre Tate Gallerys krumpetter og London-boller endnu mere assimilerbare, sagde Lord D'Abernon, Tates bestyrelsesformand, i en tale ved vægmaleriets afsløring i 1927.

To små sektioner af værket, hver et par centimeter brede, blev ikke nævnt af D’Abernon på det tidspunkt, men de tynger nu tungt på Tates tillidsmænd. Den ene viser en smart klædt hvid kvinde, der trækker en kæmpende sort dreng i et reb; i en anden løber drengen for at holde op bag en hestevogn, tøjret med en krave om halsen.

Dette vægmaleri har været baggrunden for den eksklusive restaurant - en af ​​flere spisesteder på museet, der indbragte omkring 900.000 $ i alt i året før pandemien - i næsten 100 år, men alligevel så det ud til, at få spisende gæster lagde mærke til drengens situation.

Det ændrede sig sidste sommer, da billeder begyndte at dukke op på sociale medier, og aktivister opfordrede til, at billeder af drengen blev fjernet fra væggene og lukket restauranten.

Tate - gruppen, der driver Tate Britain og dets søstermuseer, inklusive Tate Modern - siger, at de ikke kan ændre vægmaleriet, som er et kunstværk i dens varetægt og en del af en bygning beskyttet af britiske arvelove . Det har lovet en formel gennemgang af arbejdets fremtid, som skal begynde til sommer og afsluttes ved årets udgang.

Men uanset hvad anmeldelsen konkluderer, vil nogen blive skuffet. Vægmaleriet har sat Tate i tænderne i et dilemma i et øjeblik, hvor spændingerne løber høje over, hvordan man skal håndtere Storbritanniens arv fra racisme og kolonialisme. Museet er fanget mellem aktivister, der ønsker kunstværket fjernet - og hvis bekymringer omkring raceretfærdighed deles af mange kunstnere og Tate-ansatte - og den britiske regering, som finansierer museet og går ind for en mindre interventionistisk tilgang.

Sidste år skitserede Storbritanniens kulturminister, Oliver Dowden, en fastholdelses- og forklaringspolitik for kontroversielle monumenter, efter at forkæmpere væltede en statue af slavehandleren Edward Colston fra det 17. århundrede i Bristol, England. Museer bør holde omstridte genstande udstillet, sagde han. Som offentligt finansierede organer bør du ikke foretage handlinger motiveret af aktivisme eller politik, skrev Dowden i et brev, der skitserede politikken til lederne af Storbritanniens store museer.

Billede

Kredit...Jeremie Souteyrat for The New York Times

Tates tillidsmænd vil også træde varsomt, fordi regeringens ønske om at dæmpe korstogter synes at have indflydelse på sammensætningen af ​​museumsbestyrelser. Embedsmænd skal godkende udnævnelser til de styrende råd for større institutioner - herunder Tate. I januar besluttede ministeriet ikke at genudnævne Aminul Hoque, en akademiker, der har opfordret til afkolonisering af Storbritanniens læseplan, til en anden periode i bestyrelsen for Royal Museums Greenwich. Formanden for organisationens bestyrelse trådte tilbage i protest . I marts en administrator på Videnskabsmuseet , Sarah Dry, trak en genudnævnelsesansøgning tilbage, efter at hun følte sig presset til at støtte politikken for at bevare og forklare, sagde hun i et brev til museets bestyrelse.

I en e-mail-erklæring sagde en talsmand for kulturministeriet: Vi er forpligtet til at sikre, at vores offentligt finansierede organer afspejler den fulde mangfoldighed af de skatteydere, de tjener, og tilføjer: Der er ingen automatisk formodning om genudnævnelse.

Ministeriet afviste at kommentere på Whistler-vægmaleriet.

Direktøren for et andet stort museum i London, som talte på betingelse af anonymitet, fordi han ikke ønskede at kritisere regeringen offentligt, sagde, at Tate stod over for en svær beslutning. Men det er kun hårdt, fordi regeringen gør det hårdt, tilføjede museumsdirektøren. En mulighed kunne være at bygge en falsk mur omkring værket, så restauranten kunne genåbne, mens en langsigtet løsning blev drøftet, sagde direktøren, men det ville gå imod fastholdelsen og forklare politikken.

Og forkæmpere ønsker mere end midlertidige løsninger. De sociale mediers furore begyndte i juli sidste år, da The White Pube - navnet brugt af en duo af kunstkritikere, Zarina Muhammad og Gabrielle de la Puente - lagde billeder af vægmaleriets offensive sektioner på Instagram . Hvordan eksisterer denne restaurant stadig? skrev de i billedteksten. Hvilken indretning er DETTE?

Hvordan vælger disse rige hvide mennesker stadig at tage dertil for at drikke fra 'hovedstadens fineste vinkældre' med et udvalgt slaveri i baggrunden? indlægget tilføjet. En online underskriftsindsamling krævede Tate fjerne vægmaleriet fra væggen, eller restauranten fra rummet.

Over natten ændrede Tate sin hjemmeside for at fjerne en henvisning til restauranten som det mest underholdende værelse i Europa, og et par måneder senere diskuterede Tates repræsentanter vægmaleriet. Museets etiske udvalg var utvetydigt udtryk for, at arbejdet var stødende, ifølge mødeprotokollen .

I december, Tate lovede gennemgangen af ​​vægmaleriets fremtid. Vi ønsker ikke at foregribe denne proces med yderligere spekulationer, sagde en Tate-talsmand. Tate afviste flere interviewanmodninger til denne artikel.

The White Pube sagde i en e-mail, at det var bizart, at Tate tog så lang tid om at finde en løsning. Vi synes, at Tates manglende evne og manglende vilje til rent faktisk at GØRE noget ved vægmaleriet, ud over vage abstrakte overvejelser, er en trist, trist anklage, sagde de.

Alligevel har de problematiske billeder været under diskussion i museet, siden længe før The White Pube gjorde dem offentligt opmærksomme. Penelope Curtis, Tate Britains direktør fra 2010 til 2015, sagde i et telefoninterview, at i 2013, da Whistlers vægmaleri blev restaureret som en del af en renovering på 63 millioner dollars af museet , udtrykte nogle ansatte bekymringer. Embedsmænd skrev en folder til spisende gæster, der spurgte om vægmaleriet, sagde hun.

Der var diskussioner om at sætte en skærm over det, sagde Curtis om afsnittet, der viser den slaverede sorte dreng, men det ville kun have trukket opmærksomheden til det.

I 2019 blev der sat et skilt på restaurantens dør, i lighed med de forklarende tekster i museets gallerier. Fire afsnit i teksten anerkender, at Whistler skildrer slaveriet af et sort barn og hans mors nød ved hjælp af stærkt stereotype figurer, som var almindelige på det tidspunkt.

Nogle ansatte sagde, at skiltet ikke gik langt nok. Udtalelsen formåede ikke at adressere racismen eller tackle det traume, disse billeder forårsager, sagde Maria Kubler, en tidligere frivillig leder hos Tate, i en e-mail. Kubler forlod organisationen i januar 2020, fordi hun følte en mangel på støtte omkring mine bestræbelser på at løse problemer med racisme, tilføjede hun.

Rudi Minto de Wijs, en tidligere medformand for Tates personalenetværk for farvede, sagde, at gruppens medlemmer var væmmede over vægmaleriet og rejste gentagne gange spørgsmålet på møder. Sidste sommer, efter den sociale mediestorm, mødtes han online med Maria Balshaw, Tates direktør, og fremsatte et forslag fra netværket om at gøre restauranten til et uddannelsessted, sagde han.

Billede

Kredit...Hollie Adams / Agence France-Presse - Getty Images

Balshaw sagde, at ideen ville blive overvejet, men der skete ikke noget, sagde de Wijs. Der sker aldrig noget, tilføjede han. Han overtog museet i april, efter at han fik det til at føle sig som en ballademager, sagde han.

Tate-medarbejdernes frustrationskrukke over museumsgruppens offentlige programmering, som for nylig har forkæmpet sorte kunstneres arbejde. Sidste år holdt Tate Modern et stort retrospektiv for filmskaberen Steve McQueen, og det har for nylig præsenteret et karrierespændende show af fotografen Zanele Muholi. Snart åbner Tate Britain en udstilling, der udforsker Storbritanniens forhold til Caribien og en anden af ​​Lubaina Himid , den britiske kunstner, der vandt Turner-prisen i 2017.

Aktivister forventede, at Tate ville ændre sig hurtigere, end den kunne, sagde Himid, som også er medlem af Tate Britains rådgivende råd. Intet i Tate er hurtigt, sagde hun i et telefoninterview, men sammenlignet med museer i Frankrig og Spanien eller Italien, bevæger det sig i et absolut helter-skelter-tempo.

Restauranten skulle overdrages til kunstnere for at reagere på Whistlers vægmaleri, sagde Himid: plexiglas kunne installeres foran værket, og kunstnere kunne tegne over det, eller bands kunne udføre musikalske reaktioner på det.

At fjerne eller skjule vægmaleriet ville miste en chance for at provokere en samtale om, hvordan Tate kunne ændre sig, sagde Himid. Jeg forventer, at andre kunstnere vil have andre synspunkter, tilføjede hun.

Det var dog uklart, om det var tilfældet: Et dusin store sorte britiske kunstnere - inklusive McQueen, Yinka Shonibare og Lynette Yiadom-Boakye - afviste anmodninger om interview til denne artikel.

TIL større retrospektiv af Yiadom-Boakyes arbejde sluttede i Tate Britain i sidste måned, og en nylig eftermiddag udtrykte sorte besøgende til det show en række synspunkter om, hvad der skulle ske med Whistler-vægmaleriet.

Kevin Charles, en 52-årig advokat, sagde, at restauranten skulle være åben. Vi er modne nok til at kunne se tingene i sammenhæng, sagde han. Tre interviewpersoner sagde, at de kunne lide Himids forslag om at overdrage rummet til farvekunstnere. Men de mest kraftfulde synspunkter kom fra dem, der mente, at der kun var én beslutning, og at Tate burde have nået den for længe siden.

Det er totalt ulækkert og skal fjernes med det samme, sagde Vitella Thompson, 50, en advokat.

Dæk det til, sagde Ione Brown, en fitnessinstruktør. Hvorfor skal vi mindes om den fortid? tilføjede hun. Læg en af ​​disse ned i stedet, sagde hun og vinkede til Yiadom-Boakyes gådefulde portrætter af sorte motiver. Disse er smukke. Disse er en fest.