I Portland kaster faldende stjerner lys over våbenvold

Et personligt tab får til dels kunstneren Hank Willis Thomas til at konfrontere en af ​​de største frygt blandt afroamerikanske mænd.

Hank Willis Thomas

I det skyhøje atrium ved indgangen til Hank Willis Thomas 's udstilling All Things Being Equal... på Portland Art Museum , en cirkel af 28 fod lange blå bannere syet med rækker af hvide stjerner ned til jorden. Med titlen 14.719 afspejler dette fordybende kapel af faldende stjerner elementer af det amerikanske flag og mindes antallet af personer, der blev skudt og dræbt i USA i 2018.

Den mest sandsynlige måde for unge afroamerikanske mænd at dø på er ved våbenvold, sagde Mr. Thomas, en konceptuel kunstner, i sit atelier i Brooklyn på tærsklen til sin første store museumsundersøgelse. Showet i Portland, Oregon, som åbnede i denne måned, omfatter omkring 90 fotografier, skulpturer, installationer, videoer og offentlige kunstprojekter, der belyser smertefulde amerikanske historier og ambitionen om social retfærdighed. Men alt, hvad du skal være, er i live i Amerika, og du kan blive offer for våbenvold, sagde hr. Thomas.



Dette presserende samfundsproblem er akut personligt for den 43-årige kunstner, der i 2000 mistede sin første fætter - som han dengang delte lejlighed med i New York - til røveri og mord. Jeg kan huske, at Songha og jeg spøgte med at være 21 og sorte, og ligesom vi klarede det, sagde hr. Thomas bedrøvet. Hans sorg og søgen efter katharsis har været formgivende for hans udvikling som kunstner, en som ofte optager kendte kulturelle billeder for at stille nuancerede spørgsmål om sort mandlig identitet.

Mens han var på California College of the Arts, hvor han modtog sin mastergrad i fotografi og visuel kritik i 2004, begyndte Mr. Thomas Branded, hans igangværende serie af digitale C-print. Han prægede Nike swoosh-logoet gentagne gange hen over en bar overkrop som piskemærker i Scarred Chest (2003), et af hans mange billeder, der tegner paralleller mellem volden mod sorte kroppe under slaveri og det fysiske arbejde fra sorte atleter, der genererer indtægter til universiteter og holdejere .

Billede

Kredit...Hank Willis Thomas, Jack Shainman Gallery, New York

Hank bruger reklamesproget, hvad enten det er faktiske ord eller det visuelle sprog, til at tænke over de fundamenter, der bevæger sig gennem vores kultur, og hvordan disse budskaber enten kan løfte eller i mange tilfælde forstærke skævheder eller racistisk praksis, sagde Julia Dolan, der kuraterede Portland udstilling med Sara Krajewski.

Sammen med sin barndomsven og kunstnerkollega Kambui Olujimi brugte hr. Thomas G.I. Joes de engang legede med for at genopføre de sidste fem minutter af hans fætters liv i 2005 stop-motion animation Winter in America, ses i udstillingen. Som drenge i USA får vi actionfigurer med våben og opmuntres til at skabe scenarier baseret på vold, sagde han. Vi vender os så om og siger, at det er ærgerligt, når der sker våbenvold.

Hr. Thomas husker at lege med G.I. Joes i stablerne på Schomburg Center for Research in Black Culture i Harlem , hvor hans mor, den MacArthur-prisbelønnede kurator og fotograf Deborah Willis , arbejdede i 1980'erne. At vokse op på Schomburg kunne ikke have været en større ubevidst lærerig oplevelse, sagde hr. Thomas.

I sin ungdom mødte han banebrydende kunstnere bl.a Gordon Parks , den første afroamerikanske stabsfotograf for magasinet Life, og krediterer sin mor for at anspore hans interesse i at arbejde med arkivbilleder - som anerkender en alternativ visuel historie i Amerika end den, som det almindelige samfund fejrer, sagde han.

Billede

Kredit...Nate Bajar for The New York Times

Ved at genoptrykke Spider Martins fotografi fra 1965 af borgerrettighedsdemonstranter, der står over for politiet på et forvitret glasspejl, indsætter hr. Thomas for eksempel beskuerens afspejling i fortællingen og blander fortid og nutid. Screening af andre billeder af social uro på retroreflekterende vinyl , fremhæver han trodsige figurer og brændende detaljer, mens han indhyller resten som latent negativ.

Først når seerne bruger blitzen på deres telefoner til at ændre den sølvfarvede overflade af disse halvtoner (som de vil blive inviteret til at gøre i udstillingen), afsløres det fulde billede.

Afhængigt af hvor du står, vil billedet se anderledes ud, sagde Ms. Krajewski. Det får os til at tænke på vores forhold til disse historier, hvordan vores baggrunde har placeret os i vores liv.

Billede

Kredit...Hank Willis Thomas, Jack Shainman Gallery, New York

Mr. Thomas' skulpturelle værker er også baseret på kraftfulde bevægelser udskåret fra fotografier, herunder et billede af præsten Dr. Martin Luther King Jr., der slår sine arme om sin kone, Coretta Scott King.

I den kunstnerens mindesmærke for parret, der skal installeres næste år på Boston Common , vil deres kropsløse omfavnelse blive støbt med en højde på 22 fod i bronze. Vi har så mange monumenter over krig og meget få monumenter over fred og kærlighed, sagde Mr. Thomas, der bor i Brooklyn med sin kone, Rujeko Hockley , medkurator for dette års Whitney Biennale, og deres lille datter.

Kunstneren blev også tildelt et stipendium i år af Gordon Parks Foundation i Pleasantville, N.Y. Der kan man se Mr. Thomas' nye retroreflekterende billeder baseret på Mr. Parks' selvbiografiske film Learning Tree fra 1969. Hank lever og ånder i Gordon Parks fodspor, sagde Peter Kunhardt Jr., administrerende direktør for fonden.

Mr. Thomas har lagdelt stillbilleder fra filmen, der dramatiserer Mr. Parks' fattige barndom i adskilte Kansas med spøgelsesagtige billeder af ham som en berømt kunstner på settet af Learning Tree og ser tilbage på sit eget liv gennem kameralinsen. Denne indramning og kontekst belyses med beskuerens blitz.

Jeg er altid interesseret i historien bag billederne, sagde hr. Thomas, og opmuntrede mig selv og seerne til at tænke ud over overfladelæsningen.

Kunstnerens mangeårige ven og kollega Wangechi Mutu sagde, at hun beundrede den følelsesmæssige elasticitet og empatiske bredde, som hr. Thomas bringer til uanset hvilken idé og medie han tackler, såvel som hans evne til at samarbejde.

Ms. Mutu er en af ​​omkring 800 kunstnere, der har bidraget med billboarddesigns, blandt andre offentlige kunstværker, udstillet i alle 50 stater i civile rum som en del af For friheder, en kunstnerdrevet super PAC grundlagt i 2016 af hr. Thomas og Eric Gottesman.

Hanks tanker om det politiske landskab i USA og bestanddelene af forskellige rum, der har brug for den kunst og aktivisme, han oplader sit arbejde med, sagde Ms. Mutu, hvis billboard Afrika er ude! blev udstillet i Trenton, N.J., under midtvejsvalget.

Thomas' kamp for at håndtere sin fætters og så mange andre afroamerikanske mænds død, udløste endnu et samarbejde, der blev påbegyndt i 2010, kaldet Spørgsmål Bridge, en fem-kanals video-medieret dialog mellem mere end 150 sorte mænd. Han slog sig sammen med Chris Johnson, Bayete Ross Smith og Kamal Sinclair for at fange ud over hele landet og møde afroamerikanske mænd, der ville stille spørgsmål til deres jævnaldrende på kameraet, såsom, jeg spekulerer på, sort mand, er du virkelig klar til frihed?

Vi havde fem personer til at svare på det spørgsmål, og hver enkelt besvarede det dramatisk forskelligt, sagde Mr. Thomas. Vi var på en mission for at forsøge at definere sort mandlig identitet, fordi det så ofte bliver talt om i vores samfund, men faktisk viste, at der er lige så meget diversitet, der eksisterer inden for enhver demografi, som der er uden for den.