I et kolonialistisk palads tager en 'stille revolutionær' ansvaret

Akademikeren og historikeren Pap Ndiaye vil vende en institution med en problematisk arv så den fortæller historien om Frankrigs immigranter.

Pap Ndiaye uden for Palais de la Porte Dorée i Paris, som han blev udnævnt til at lede i februar.

PARIS - Det var et monument over det koloniale Frankrigs magt og herlighed. Da Palais de la Porte Dorée åbnede i Paris i 1931, var hvert hjørne af det designet til at hylde koloniseringsmissionen: fra basrelieffer af arbejdere i fjerne lande, til freskoerne af kejserlig storslåethed, til akvarier, der myldrer med tropiske fisk. .

Den institution ledes nu af en mand, hvis familiemedlemmer var blandt de koloniserede folk i Afrika syd for Sahara. Pap Ndiaye, en historiker og akademiker af senegalesisk og fransk afstamning, blev i sidste måned udnævnt til at revitalisere Palais af Den Gyldne Port — en institution, der blev født som Koloniernes Museum i 1931, og som nu huser Tropisk akvarium og Nationalmuseet for indvandringshistorien .



Ndiaye kender godt problemerne. Han er uddannet fra den prestigefyldte École Normale Supérieure, studerede i flere år i USA og er specialist i afroamerikansk historie. Han var for nylig med til at skrive en rapport om racemæssig mangfoldighed for Paris Opera. Spørgsmålet er, om han kan vende en institution med en problematisk arv og den følsomme mission at fortælle historien om Frankrigs immigranter.

I et interview på sin nye arbejdsplads erkendte Ndiaye, at Palais de la Porte Dorée var et vanskeligere miljø end et museum med en mere ligetil identitet, fordi de spørgsmål, der tages op her, omkring immigration og kolonihistorie, er blandt de brændende spørgsmål på fransk det politiske liv.

Han sagde, at franskmændene havde svært ved at forestille sig deres land som et immigrationsland. Det skyldes, at indvandrere i Frankrig forventedes at glemme, hvor de kom fra, og blive mere franskmænd end franskmændene - taler fransk, klæder fransk - i en assimileringsproces, der var det modsatte af multikulturalisme. Vores rolle er at gøre immigration til en mere væsentlig del af den vision, som franskmændene har om deres nationale historie, tilføjede han.

Interviewet begyndte med en storslået rundvisning i lokalerne: foyeren med freskomalerier med sine allegoriske billeder af Frankrigs transkontinentale rækkevidde, fra Afrika til Indokina og det sydlige Stillehav; det cirkulære akvarium med sine svømmeskildpadder og mønstrede rokker. Alle er arv fra Colonial Exhibition fra 1931, en vidtstrakt seks-måneders messe, som Palais de la Porte Dorée blev bygget til, som også indeholdt kunstfærdigt konstruerede pavilloner, der repræsenterede nogle af Frankrigs kolonier gennem deres oprindelige arkitektur. Ideen var at vise det kejserlige Frankrigs storhed og de fordele, dets kolonier bragte til fastlandet.

Billede

Kredit...Dmitry Kostyukov for The New York Times

Da imperiet blev opløst tre årtier senere, skiftede Palais navne et par gange og blev til sidst National Museum of African and Oceanic Arts, indtil dets samlinger blev foldet ind i Quai Branly Museum, grundlagt i 2006. Året efter, Palais de la Porte Dorée blev hovedkvarteret for National Immigration Museum. Men på grund af politisk følsomhed nægtede præsident Nicolas Sarkozy at indvie den, ifølge museumsadministratorer og historikere. Den officielle ceremoni fandt sted syv år efter åbningen med præsident François Hollande.

I dets 14 års eksistens har museet iscenesat en række populære udstillinger - om fodbold og immigration og om italiensk migration til Frankrig - og trækker nu 500.000 besøgende om året, mange af dem uden tvivl for at se det spektakulære tropiske akvarium. Alligevel har den aldrig helt fundet sin plads i Paris' kulturelle landskab.

Siden 1930'erne har Palais de la Porte Dorée altid været noget forbandet, og på jagt efter en identitet, sagde Pascal Blanchard, en fransk historiker af immigration og kolonialisme.

Det var på tide for Palais de la Porte Dorée at konfrontere emnerne i dets hjerte - kolonialisme og immigration - som også var nøglen til den nationale debat, bemærkede Blanchard. Pap Ndiaye er ikke bange for at tackle dem, tilføjede han. Han er bekendt med dem.

Ndiaye er født og opvokset i Paris' middelklasseforstæder sammen med sin søster, Marie, nu en bestsellerforfatter, der vandt Prix Goncourt i 2009, Frankrigs bedste litterære pris. Deres far - den første studerende fra Afrika syd for Sahara, der blev optaget på Paris' elite École Nationale des Ponts et Chaussées ingeniørskole - flyttede tilbage til Senegal, da de var småbørn. Børnene blev opdraget af deres mor, en fransk naturfagslærer, og gik i lokale skoler.

Vi er produkter af det franske meritokrati, sagde Marie NDiaye, der gengiver sit efternavn anderledes end sin bror, i et interview og bemærkede, at de voksede op i overvejende hvide sociale kredse. Som barn og teenager følte jeg mig aldrig sort, tilføjede hun. Fordi vi ikke kendte vores far og blev opdraget af vores mor, kendte vi faktisk ingen sorte mennesker.

Hendes bror sagde, at han først blev opmærksom på race, da han tog et mellemår for at studere ved University of Virginia og modtog en invitation fra universitetets Black Student Alliance. Han var fascineret af at være blevet spurgt på grund af sin hudfarve, huskede han, og begyndte at tage til gruppens møder. Han blev fascineret af afroamerikansk historie, som senere skulle blive hans akademiske speciale.

I dag, sagde han, identificerede han sig som sort ud fra solidaritet med dem, der er sorte, og som lider af det, sagde han, selv om han aldrig har oplevet racisme og diskrimination på egen hånd.

Billede

Kredit...Dmitry Kostyukov for The New York Times

Hans erfaring i USA og viden om afroamerikansk historie har gjort Ndiaye til noget af en go-to guy i spørgsmål om racemæssig inklusivitet. I 2019 rådgav han Musée d'Orsay om dets storfilm-udstilling Black Models: From Géricault to Matisse, som fokuserede på sorte figurer i fransk maleri fra det 19. og 20. århundrede. Og i 2020 blev han indkaldt af Paris Operaens nye direktør Alexander Neef til at være med til at skrive rapporten om diversificering af institutionen. Dokumentet, der blev offentliggjort i februar, opfordrede til en ende på racistiske karikaturer og til ansættelse af flere farvede kunstnere.

Alle erkendte, at det var på tide at gøre noget, og at man kunne ændre danseres rekruttering og afskaffe blackface, uden at verden gik under, sagde Ndiaye.

Neef beskrev Ndiaye som en stille revolutionær - en, der ved præcis, hvad han vil have, og hvordan man får det uden at styrte gennem vægge. Han sagde, at han forventede, at i sit nye job med at føre tilsyn med Palais de la Porte Dorée, ville Ndiaye lytte først, før han gør noget.

Det ene problem er, at institutionen i Palais' kerne, Immigrationsmuseet, allerede har en chef: Sebastien Gökalp, som tog over for to år siden. Hvordan vil det fungere?

Så langt, så godt, sagde Gökalp i et interview. De to havde diskuteret udsigten til at iscenesætte en udstilling om asiatisk migration til Frankrig og ville i fællesskab præsentere et stort oktobershow, Picasso, l'Etranger (Picasso udlændingen) om Picassos outsiderstatus i Frankrig. (Kunstneren, der boede i Frankrig i mange år, ansøgte om fransk statsborgerskab, men fik afslag.)

Gökalp sagde, at hans nye chef havde ekstra ansvar som at drive bygningen, budgettet, personalet og akvariet. Han beskrev Ndiaye som klar, ret blid og en konsensussøgende. Han er her for at formilde debatten. Han lærte også hurtigt, tilføjede han.

Et andet adjektiv, der ofte bruges til at beskrive Ndiaye - inklusive af hans egen søster - er ambitiøst. Så hvad var hans ambitioner for Palais?

Det er en institution, der ses som perifer, svarede han. Jeg kunne godt tænke mig, at det var i centrum for det franske kulturliv.