roder med moder natur

LONDON - Da Mary Shelleys roman Frankenstein: Or, the Modern Prometheus blev udgivet i 1818, malede den et følsomt portræt af en idealistisk medicinstuderende, Victor Frankenstein, som opfinder et mærkeligt væsen kaldet Creature. Selvom det ser grotesk ud, er væsenet indtagende i andre henseender, især i sin sårbarhed og længsel efter kærlighed. Frankenstein bygger en kvindelig følgesvend til den, men beslutter sig for at ødelægge den. Vanvittig af sorg plager væsenet ham, men føler alligevel dyb anger, når han dør.

Romanen viste sig at være så populær, at den hurtigt blev tilpasset til London-scenen. Der var fem teatralske produktioner af Frankenstein i det næste årti, men de var meget forskellige i plot og tone til Shelleys bog. Skabningen blev omdøbt til Monsteret, og hendes subtile analyse af, om en menneskeskabt opfindelse kunne have en moralsk samvittighed og en evne til empati og tilgivelse, blev forvandlet til en rædselshistorie om videnskabens og industrialiseringens onder. En række af trashy romaner, tegneserier og sløje film har siden forstærket den teatralske stereotype af Frankensteins afskyelige, hjerteløse monster.

Billede Marvel

Spændingen mellem vores frygt for at pille ved den menneskelige form, sind og sjæl og ønsket om at forbedre dem er temaet for Superhuman, en udstilling, der åbner den 19. juli i Wellcome Collection her. På et tidspunkt, hvor fremskridt inden for videnskab og teknologi skaber stadig mere geniale måder for os at forbedre vores mentale og fysiske potentiale på, udforsker Superhuman de moralske og sociale implikationer af at gøre det.



Design har spillet en vigtig rolle i at omsætte tidligere videnskabelige gennembrud til praktiske former for menneskelig forbedring, herunder protetiske lemmer og kosmetiske, som højhælede sko. Det vil vise sig at være lige så afgørende for udviklingen af ​​den fremtidige udvikling som reaktion på innovationer inden for robotteknologi, nanoteknologi og andre områder.

Vores angst for at blande os i naturen, og de personlige omkostninger ved at gøre det, går tilbage til antikken, længe før Shelleys roman fra det 19. århundrede. Udgangspunktet for Superhuman er den antikke græske myte om Daedalus og hans søn, Ikaros. Da de befandt sig uretfærdigt fængslet på øen Kreta, lavede den geniale Daedalus vinger af fjer og voks, som de kunne flyve til friheden med. Han advarede Ikaros om ikke at flyve for tæt på solen, så hans voks ikke smeltede, men drengen ignorerede ham og faldt i døden i havet. Hans skæbne er siden blevet en advarende historie om farerne ved hensynsløshed og uhæmmet ambition.

Billede

Kredit...Tillidsmænd for British Museum

Det kritiske spørgsmål, som Superhuman stiller, er, som dets kurator, Emily Sargent, udtrykte det: Forbedrer teknologi altid tingene? For Icarus var svaret nej, ligesom det var for de atleter, der blev frataget deres medaljer efter at være blevet anklaget for at snyde ved at tage præstationsfremmende stoffer. Indtil videre er de samme sanktioner ikke blevet anvendt over for de universitetsstuderende, der tager kognitive stoffer for at forbedre deres koncentration. Er det rimeligt at tillade nogle studerende at tage dem, når de skal konkurrere til eksamen mod andre, der er afhængige af deres naturlige evner?

Fysisk forbedring kan være lige så omstridt, som den nuværende kontrovers om kosmetisk kirurgi illustrerer. Nogle mennesker ser det som harmløst og styrkende, mens andre afviser det som nedværdigende og potentielt farligt. Spørgsmålet om, hvor meget frihed vi skal have til at redesigne vores kroppe, bliver mere komplekst, når formålet er funktionelt, frem for kosmetisk, som det er med proteser.

Historisk set var proteser beregnet til at erstatte dele af kroppen, der var blevet amputeret, typisk arme eller ben, og var blevet lavet på en provisorisk måde i århundreder. I slutningen af ​​1700-tallet udviklede Ambroise Paré, en begavet fransk kirurg, en sikrere og mere effektiv procedure til amputationer på slagmarken. Siges at have amputeret omkring 200 lemmer på en enkelt dag, designede han også proteser, mest til militære formål, inklusive en genialt leddet arm, som en ridder kunne holde et skjold med.

Billede

Kredit...Hunterian Museum ved Royal College of Surgeons

Efterfølgende fremskridt i design af proteser og andre produkter beregnet til mennesker med handicap er også blevet drevet af militære krav. En stigning i forskningsbudgetter efter Vietnamkrigen gav betydelige forbedringer i kørestolsdesign. Der har været lignende gennembrud inden for proteser, især inden for design af kunstige led, under krigene i Irak og Afghanistan. De påtænkte modtagere af denne forskning var militærveteraner, men innovationerne er blevet delt med millioner af andre mennesker, og ikke før tid på grund af den skamfulde dårlige kvalitet af traditionelle proteser. Men antagelsen om, at proteser skal have til formål at normalisere de mennesker, der bruger dem, er blevet stadig mere problematisk.

Et problem er, at ikke alle med et handicap ønsker at skjule eller rette op på det. Mange af de børn, der blev født med forkortede lemmer i 1950'erne og 1960'erne, efter at deres mødre tog stoffet thalidomid under graviditeten, har foretrukket at udvikle deres egne karakteristiske bevægelser frem for at bære specialfremstillede proteser. På samme måde har nogle dybt døve afvist muligheden for at forbedre deres hørelse ved at bruge cochleaimplantater i stedet for at opgive en tilstand, som de anser for at være en grundlæggende del af deres identitet. Fremtidige udviklinger inden for protesedesign bliver nødt til at respektere sådanne ønsker i stedet for at ignorere dem.

Et andet problem er, at teknologien nu gør det muligt for proteser at gøre meget mere end at normalisere deres brugeres evner. Superhuman omfatter bemærkelsesværdige eksempler på æstetik i de surrealistiske kunstige ben udviklet af den amerikanske skuespiller, atlet og bilateral amputerede, Aimee Mullins, i samarbejde med kunstneren Matthew Barney. Den udforsker også virkningen af ​​sofistikerede former for fysisk forbedring, herunder løbeben af ​​carbonfiber-geparder som dem, som Ms. Mullins bar, da hun satte tre verdensrekorder ved de paralympiske lege i 1996 i Atlanta.

Den juridiske kamp, ​​som den sydafrikanske sprinter Oscar Pistorius startede i 2008 for at omstøde et forbud mod, at han skulle bære disse proteser, når han konkurrerede i mainstream-begivenheder, illustrerede den fortsatte uro om, hvorvidt teknologiske forbedringer kan gå for vidt. Mr. Pistorius vandt sin sag, men lignende konflikter ser ud til at gentage sig, når fremtidige innovationer inden for protetikdesign tager menneskelig forbedring til nye yderpunkter.