Merode-altertavlen ved klostret repræsenterer umindelige tider

Merode-altertavlen ved klostret skildrer bebudelsen med hallucinatorisk livlighed.

Merode altertavlen, et triptykon ved klostret, rangerer blandt verdens smukkeste malerier. Produceret i Robert Campins værksted i Sydholland mellem 1427 og 1432, er det også en tidsmaskine, der skubber sindet på tværs af årtusinder, mens den orkestrerer en konvergens mellem det naturlige og det overnaturlige.

Det næsten firkantede midterpanel, kun omkring 25 tommer på en side, skildrer en af ​​kristendommens grundlæggende myter, Bebudelsen, med hallucinatorisk livlighed. I et borgerligt rum i 1400-talsstil fyldt med kærligt gengivet møbler og dekorative genstande er englen Gabriel lige ved at fortælle Jomfru Maria, at hun vil blive befrugtet af Guds ånd. Uvidende om det himmelske væsens tilstedeværelse er den fromme jomfru fordybet i at læse fra en skriftbog. I det højre panel er Marias forlovede, den gråskæggede Josef, i sit træværksted og borer huller i et bræt. I panelet til venstre knæler altertavlens givere, manden og konen, der købte den, bønsomt i en omgivet have ved den åbne dør til Marias kammer.

Kunsten at langsomt

Kulturkritikere af The New York Times foreslår værker, der belønner lang og afslappet kontemplation.

De tre paneler er fascinerende at studere hovedsageligt på grund af deres utallige, hyperrealistiske detaljer, hvoraf mange har symbolsk betydning. Pjusket røg, der krøller op fra et stearinlys på det centrerede 16-sidede træbord, tyder på, at Gabriels pludselige tilsynekomst slukkede flammen. Helligånden, repræsenteret af den lille skikkelse af et nøgent barn, der løfter et kors over den ene skulder, zoomer ind mod den intetanende Maria fra et højt rundt vindue midt i gyldne lysstråler. Hvide liljer i en Delftware-kande på bordet repræsenterer uskylden hos den fremtidige mor til Guds eneste søn. Forskere siger, at de musefælder, som Josef har lavet i sit værksted - der er en på hans bænk og en anden på en hylde uden for hans vindue i baggrunden - repræsenterer Sankt Augustins forestilling om, at Jesu korsfæstelse var en fælde for Satan, en slags pyrrhus-sejr.

Jo længere du ser, jo mere ser du. Marys strålende røde kappe har guldkanter rundt om sine kanter med højlys, der blinker, som om de var elektrisk oplyst. Langs den nederste kant af donorpanelet er græs og blomster afgrænset med en botanikers gimlet øje. Josephs redskaber og endda spredte træspåner er nøjagtigt beskrevet.

Mens du undersøger og opdager alle de vidunderlige detaljer, kan du observere forskellige tidsrækkefølger repræsenteret af de tre paneler. Joseph minder i sit værksted om den slags tålmodige, tidskrævende håndværk, der kræves for at fremstille et kunstværk som denne altertavle. Donorerne, som tilhører den virkelige verden i Holland i det 15. århundrede, er vidne til en begivenhed i fiktiv tid - et mirakel, der skulle være sket mere end 1.400 år tidligere - som om de så en film. De ser i deres tid, og vi i vores, et indfald af tidløs guddommelighed i jordisk timelighed. Og hvad er kunst, når alt kommer til alt, hvis ikke en materiel, tidsbestemt ting, der er fremskyndet af evig ånd?