Plyndret etiopisk krone dukker op igen i Holland

En hollandsk embedsmand siger, at han gemte den dyrebare artefakt væk i sit hjem i mere end 20 år. Nu håber han, at den kan returneres til Etiopien.

Sirak Asfaw, med en plyndret etiopisk krone, sagde han, at han fandt i en gæsts bagage på et lager i Holland tirsdag.

AMSTERDAM — I 1998 bemærkede Sirak Asfaw, en hollandsk embedsmand, der blev født i Etiopien, noget skinnende i kufferten til en gæst, der boede i hans hus. Nysgerrig åbnede han sagen for at finde en glitrende forgyldt krone indeni.

Jeg kunne ikke tro mine egne øjne, sagde hr. Sirak, der flyttede til Holland som politisk flygtning i 1970'erne, i et nyligt interview i Amsterdam. Jeg følte mig forrådt. Bruger du mit hus til at smugle kulturarv fra Etiopien? Jeg vidste, at det havde noget at gøre med etiopisk historie, det etiopiske kongerige. Jeg vidste, at dette ikke er godt.

Mr. Sirak sagde, at han følte, at han ikke kunne returnere kronen til de etiopiske myndigheder, fordi han havde mistanke om, at regeringen kunne have været medskyldig i tyveriet, og han frygtede, at den ville blive stjålet igen.

Han ønskede heller ikke at overdrage den til de hollandske myndigheder, fordi han var bekymret for, at et museum ville beholde kronen for evigt i stedet for at returnere den, når en ny etiopisk regering var på plads.

Så hr. Sirak låste den besøgende ude af sit hus, sagde han, og fjernede kronen fra kufferten. Han identificerede ikke smugleren til The New York Times af frygt for hans sikkerhed og sagde, at han ikke vidste, hvordan hans gæst havde erhvervet den.

I 21 år gemte han det i sit hjem. Når jeg så det, følte jeg mig altid meget følelsesladet, sagde han. Jeg vidste, at det ikke skulle være her, ikke i mit hus, ikke i Holland.

Billede

Kredit...Herman Wouters for The New York Times

Sidste år, efter at Etiopien havde indsat en ny premierminister, Abiy Ahmed, besluttede hr. Sirak, at det var på tide at forsøge at returnere kronen, i overbevisning om, at den nye regering ville håndtere tilbagevenden ordentligt, sagde han.

Han kontaktede en uafhængig hollandsk kunstkriminalitetsefterforsker, Arthur Brand, som placerede kronen i et højsikkerhedskunstanlæg i Holland og alarmerede det hollandske politi.

Toon van Wijk, en talsmand for det hollandske udenrigsministerium, sagde i en e-mail-udveksling med The Times, at embedsmænd var i gang med at undersøge sagen. Ægtheden skal bestemmes i samarbejde med de etiopiske myndigheder, sagde han. Når undersøgelsen er afsluttet, skal vi se på de næste skridt.

Den etiopiske ambassadør i Holland, Million Samuel Gebre, sagde i et telefoninterview, at drøftelser var i gang med Etiopiens ministerium for turisme og kultur for at returnere værket enten til kirken, hvorfra det blev stjålet, eller til et museum i Etiopien.

Det er op til etiopiske interessenter at beslutte, hvor det skal gå, sagde han.

Jacopo Gnisci, en forskningsmedarbejder ved Oxford University, som har specialiseret sig i etiopiske artefakter, undersøgte kronen i Amsterdam for et par uger siden og sagde, at han troede, den var autentisk.

Han mener, at det sandsynligvis var en liturgisk krone, der blev brugt i ortodokse kristne ceremonier. Hr. Gnisci sporede også et fotografi, hvor en præst bærer kronen i 1993, et par år før den forsvandt.

Kronen blev sandsynligvis stjålet i 1990'erne fra en kirke i landsbyen Cheleqot, 75 miles fra grænsen til Eritrea, sagde hr. Gnisci.

Billede

Kredit...Michael Gervers

Forskeren sagde, at det var en sjælden genstand, en af ​​kun omkring 20 sådanne liturgiske kroner, der eksisterer.

Hvis jeg skulle sætte et prisskilt på det, ville jeg sige 40.000 til 50.000 euro - omkring 44.000 til 55.000 dollars - sagde hr. Gnisci i et telefoninterview. Det tal, sagde han, er i den højest mulige ende af markedet for etiopiske artefakter, lige under den pris, du ville få for et oplyst manuskript.

Objektet er dukket op i en tid med øget international debat om tilbagevenden af ​​afrikansk kunst og artefakter til deres oprindelsessteder.

Præsident Emmanuel Macron fra Frankrig gav i 2017 et løfte om, at han ville prioritere midlertidig eller permanent tilbagelevering af afrikanske artefakter til deres oprindelseslande inden for de næste fem år. En rapport, bestilt af Mr. Macron og udgivet i 2018, anbefalede retur af nogle genstande fra franske museer.

Men der er ikke sket meget mere siden da, sagde Dr. Barbara Plankensteiner, en tidligere kurator for afrikansk kunst ved Yale University Art Gallery.

Ikke desto mindre, tilføjede hun, er hele miljøet i den offentlige mening og blandt politiske beslutningstagere meget mere åbent for restitution nu, end det var for fem år siden.

Etiopiske embedsmænd har arbejdet sammen med Victoria and Albert Museum i London for at søge tilbagevenden Etiopiske genstande fra det 19. århundrede , herunder en krone, en kalk, en brudekjole og smykker, der blev plyndret af britiske tropper. I år sagde museets direktør, Tristram Hunt, at han diskuterede en plan for låne værkerne til Addis Abeba for en midlertidig udstilling.

I april, National Army Museum i London returnerede to hårlokker fra hovedet af en etiopisk kejser fra det 19. århundrede, som havde været en del af dens samling, efter en anmodning fra landet.

Hr. Gnisci sagde, at han troede, at den etiopiske krone fundet af Hr. Sirak ville være en test af Etiopiens evne til at passe sådanne genstande.

Der er en række virkelig vigtige middelalderlige kirkelige steder og kirkelige skatte, som hver dag risikerer at blive ødelagt på grund af forsømmelse og mangel på bevaringsforanstaltninger, sagde hr. Gnisci. Der er meget mere arbejde, der skal gøres i landet, så forhåbentlig vil dette tilskynde regeringen til at arbejde tættere og mere omhyggeligt på sin arv.

Mr. Sirak sagde, at han så gerne, at kronen blev givet til Etiopiens Nationalmuseum i Addis Abeba.

Det er det sikreste sted for det, men jeg stoler på, at den etiopiske regering vil tage sig af det, sagde han. Nu er det i trygge hænder, og jeg er en smule lettet.