John Singer Sargents tegninger bringer hans model ud af skyggerne

Skitser af den store portrættegner, vist sammen for første gang, belyser bidraget fra hans afroamerikanske muse, Thomas McKeller.

John Singer Sargents undersøgelse af en siddende mandlig nøgen til Rotunda eller Grand Staircase af Museum of Fine Arts, Boston i showet Bostons Apollo: Thomas McKeller og John Singer Sargent på Isabella Stewart Gardner Museum.

De bedste udstillinger fortæller stærke menneskelige historier, som vi måske ellers ikke kender. Sådan er det med Bostons Apollo: Thomas McKeller og John Singer Sargent på Isabella Stewart Gardner Museum i Boston, et lille show, der er bygget op omkring et sensationelt maleri, og som har et ulæseligt forhold i hjertet.

Gardneren er selvfølgelig låst i disse dage, og der er ingen at sige, hvornår det ender. Men dets show er overbevisende nok til at gøre indtryk selv på afstand, gennem onlinebilleder, en omrøring kort video , og en fremragende bog, som jeg alle anbefaler.



Fortællingens hovedpersoner er navngivet i titlen, dog i en rækkefølge af betydning, der kan forvirre nogle historikere. Sikkert, ville de mene, burde Sargent (1856-1925) have været opført først. Den europæisk-fødte amerikaner var en af ​​sin tids kunstbegivenheder, en magtportrætist for eliten på begge sider af Atlanten (Isabella Stewart Gardner var en tilbagevendende sitter), som fik toppriser for sin opmærksomhed.

Thomas Eugene McKeller (1890-1962) var piccolo og elevator på Bostons deluxe Hotel Vendome, hvor Sargent ofte opholdt sig, og en af ​​de mange smukke mænd, han hyrede som studiemodeller. Blandt dem kan McKeller have været den eneste afroamerikaner. Og han var muligvis en af ​​de få modeller, som Sargent ville komme for at sige i et brev til en ven, jeg ved ikke, hvad jeg skal gøre uden ham.

De to mænd mødtes i 1916, sandsynligvis på Vendome, da Sargent var på besøg fra sit hjem i London. Som 60-årig var den kosmopolitiske ungkarl - født i Firenze, kunstuddannet i Paris - i færd med at lave en karriereovergang fra portrætter til den mere prestigefyldte genre arkitektonisk udsmykning. Boston var blevet iscenesættelsesstedet for den forandring.

I 1890 inviterede Boston Public Library Sargent til at bidrage med allegoriske vægmalerier til dets interiør. Dernæst kom en vigtig kommission fra Museum of Fine Arts (M.F.A.) for vægmalericykler til rotunden og den store trappe i dets nye bygning. Til sidst bad Harvard University ham om at bidrage med monumentale malerier til dets Widener Memorial Library, til minde om studerendes liv tabt i Første Verdenskrig. Sargents svar var ja, ja og ja.

Billede

Kredit...Museum of Fine Arts, Boston

Billede

Kredit...via Museum of Fine Arts, Boston

Det var for M.F.A. projekt, at Sargent først hyrede McKeller, som han sandsynligvis fik øje på på Vendome. Dengang 26, var McKeller blevet født i Wilmington, N.C., da byen havde haft et blomstrende flertal af afroamerikanske befolkninger. Og han var der, stadig et barn, i 1898, da en eksplosion af anti-sort vold ændrede alt det. Der var al mulig grund for ham til at forlade byen, og det gjorde han til sidst, da han tog til Boston, hvor han efter hotelarbejde og et ophold i hæren tog en langvarig postkontorstilling, giftede sig som 44-årig og slog sig permanent ned. . (Der kan have været en yderligere grund til hans afgang hjemmefra. I udstillingsvideoen antyder McKellers grandniece, Deidre O'Bryant, at McKeller var mistænkt for at være homoseksuel. At være homoseksuel var tabu, siger hun, selv inden for din egen familie.)

Sargent ser ud til at have sat ham i arbejde på M.F.A. projekt tidligt, da dets designkoncept stadig var under udvikling. Klassicisme ville være stilen, højne tonen i en række mytologiske motiver - Apollon og muserne, Eros og Psyche, Ganymedes og ørnen - blandet med personificeringer af den smukke kunst, herunder arkitektur og maleri.

En tidsplan blev fastsat og roller tildelt. McKeller tilbragte morgener i Sargents studie med at posere, normalt nøgen, mens kunstneren tegnede kulstudier af figurer, mandlige og kvindelige - McKeller poserede for begge - for at blive bearbejdet til de endelige kompositioner. Dette var dagens standard faglige rutine. En model blev anset for at være en formbar genstand - rettet til at posere på den eller den måde - men med held også en selvudtrykkende, hvilket giver sessionerne en følelse af samarbejde.

Billede

Kredit...via Isabella Stewart Gardner Museum

Billede

Kredit...via Isabella Stewart Gardner Museum

At dømme efter de undersøgelser, han lavede til vægmalerierne, fandt Sargent McKeller som en inspirerende samarbejdspartner. Sent i sin karriere gav han fru Gardner - som allerede havde etableret museet - en gave på ni signerede kulstudier fra projektet, de fleste med McKellers billede. Hun gemte dem væk i sine filer, hvor de stort set har opholdt sig, kendt, men kun lidt set, og aldrig før nu vist sammen. For tre år siden stødte Nathaniel Silver, kurator for museets samling, over dem og besluttede at gøre dem til påskud for det nuværende show, hvor McKeller er den nyligt oplyste stjerne.

Nogle af Gardner-undersøgelserne er ret generiske: et løsrevet lem, en kvindelig torso, kroppe set bagfra. Men andre, hvor McKeller er tydeligt afbildet, er nøje observeret og personliggjort. I den allegoriske skitse, Study for Classic and Romantic Art for Rotunda of the Museum of Fine Arts, Boston, står han, nøgen og smidig, armene løftet til brystet, hovedet kastet tilbage, munden åben, som om han leverer en arie. Det er en show-stoppende præstation fra modellens side.

Billede

Kredit...via Museum of Fine Arts, Boston

Det mente Sargent åbenbart også. På det samme ark papir, til venstre for hans figur, ser vi en detaljeret tegning af netop hans hoved, med dets tæt beskårne hår, små, sarte øre og henrykte mørke øjne. Og nær den højre kant af arket bevæger Sargent sig endnu tættere på, og nuller ind på modellens åbne mund, som om han ville have den helt rigtige form på læberne.

Og hvordan ved vi det er Thomas McKeller, vi kigger på? Fordi Sargent malede et portræt af ham, som uden bestilling og uden titel er et af de store portrætter i hans karriere.

Hvordan det præcist opstod, eller hvornår, ved vi ikke. Det ser ud til at være opstået som en undersøgelse af figuren i rotundevægmalerierne af Prometheus, titanen, der stjal ild fra guderne og blev straffet ved at få sin lever gnavet af en ørn.

Kæmpe ørnevinger fylder stadig baggrunden på portrættet. Selvom de kun er skitseret ind (eller halvt malet ud), har de påtaget sig en tilfældig funktion. De danner nu en fjerbeklædt aureole, der indrammer den ekstraordinære skikkelse af en nøgen sort mand, der sidder spændt på en pude med spredte ben. Hans brun-guld hud gløder. Hans tilbagelænede hoved, med dets funklende himmeløjne, er badet i lys.

Det er et transfikseret og transfikserende billede, sensuelt, håbefuldt. Og jeg vil sige homoerotisk. Alligevel viste Sargent, der i det mindste offentligt var mundret om emnet hans seksuelle orientering, maleriet fremtrædende i sit atelier i Boston i årevis, uden tvivl som en demonstration af hans malerfærdighed, men også, helt sikkert, som en hyldest. til en karismatisk mand, som han, og af mere end én grund, glædede sig over.

Billede

Kredit...via Museum of Fine Arts, Boston

Interessant og frustrerende nok var denne mand, der var så integreret i oprettelsen af ​​M.F.A. projekt, er kun delvist til stede i selve vægmalerierne. Hans stramt muskuløse krop er der, gentagne gange, i skikkelser af guder og helte. Alligevel har alle disse figurer alabasthvid hud og blond hår.

Og en af ​​Sargents forberedende tegninger, denne udlånt fra M.F.A., er særligt afslørende. Det er en undersøgelse for rotundefiguren af ​​Apollo. Vi ser side om side en skitse af McKellers hoved, dets træk let genkendelige, sat ved siden af ​​et omhyggeligt tegnet billede af hovedet af en antik udskåret romersk gud. I vægmaleriet dukker det romerske hoved op på toppen af ​​en hvidkalket version af McKellers fremragende fysik.

I et katalogessay skriver kunsthistorikeren Nikki A. Greene om McKeller som en figur under sletning, i livet og i historien, hvilket han var, både som sort mand i Amerika og som Sargents model.

Deres forhold måtte have været et kompliceret forhold. Sargent bragte på baggrund af breve en grad af tilfældig racisme, der var almindelig på det tidspunkt. Og hans portræt af McKeller er for enhver, der er indstillet på racepolitikken, foruroligende, med dets billede af en nøgen sort mand, der sidder i usikker balance, hans kønsorganer blotlagte, hænderne bag sig som bundet.

Flere af de andre katalogforfattere - Trevor Fairbrother, Paul Fisher, Erica E. Hirshler og Colm Toibin - anerkender dette på forskellige måder. Og som en slags folie til dette maleri foreslår kataloget endnu et, Beauford Delaneys Dark Rapture fra 1941 (James Baldwin) . Selve maleriet er ikke med i udstillingen, men er gengivet i bogen.

Delaney (1901-1979), som var afroamerikaner og homoseksuel, forlod Tennessee til Boston i 1923 og tilbragte seks år der med at studere kunst. Han tog klasser på M.F.A. og besøgte ofte Gardner for at kopiere arbejde. Han menes også at have besøgt Sargent-studiet mindst én gang, da McKeller-portrættet muligvis stadig har været at se.

Dark Rapture, Delaneys portræt af en teenage Baldwin, deler træk med den. Sidderen er nøgen, oprejst, med åbne ben, blottet. Men han ser jordet og ustresset ud. Hans hænder ligger afslappet ved hans side. Han er opmærksom på os, erkender, at vi er der. Og Delaney har gjort hans sorthed til sin skønhed ved at gøre hans krop til et prisme af regnbuelys.

Delaneys maleri var i sin tid en dristig ligefrem måde for én mand at se på en anden, gennem kunst, med åbenhjertig lyst. Min fornemmelse er, at det samme kan siges om Sargents portræt af Thomas McKeller, lavet et kvart århundrede tidligere og dybest set en generation længere i fortiden. Heri udtrykte Sargent ønske på den sikreste måde, han som portrættegner vidste hvordan, ved at gøre objektet til en stjerne.


Bostons Apollo: Thomas McKeller og John Singer Sargent

Showet er blevet forlænget til og med den 14. september på Isabella Stewart Gardner Museum i Boston; gardnermuseum.org .