Dens bedste kurator er væk, SFMOMA anmelder sin rekord på race

Seniorkuratoren sagde op på grund af vrede blandt personalet, der kogte over, da han brugte udtrykket omvendt diskrimination - og nu forsøger museet at behandle yderligere personaleklager.

SFMOMA har nu en bredere diskussion om race, og tirsdag sendte bestyrelsesformanden en e-mail til personalet, hvori han sagde, at direktøren er forpligtet til at omdanne SFMOMA til en anti-racistisk institution.

SAN FRANCISCO - Mødet handlede om sikkerhedsprotokoller i coronatiden. Der blev talt om masker, desinfektionsmidler og plexiglasbarrierer. Men det er ikke, hvad folk vil huske om Zoom-opkaldet for alle ansatte på San Francisco Museum of Modern Art tirsdag den 7. juli.

I sine aftagende øjeblikke, under en Q. og A.-del af opkaldet, blev Gary Garrels, museets længst-ansatte kurator, spurgt om kommentarer tilskrevet ham i et @changethemuseum Instagram-opslag i juni. Indlægget fortalte, at da hr. Garrels tidligere havde talt om opkøb fra POC-kunstnere, havde han tilføjet: Bare rolig, vi vil helt sikkert stadig fortsætte med at indsamle hvide kunstnere.



Mr. Garrels svarede på dette den 7. juli og sagde, at hans kommentarer var en smule skæve. Han forklarede derefter indsatsen for at diversificere samlingen bredt.

Vi har lagt meget fokus, fortsatte han, på at samle kvinder, sorte kunstnere, first nation, Native, L.G.B.T.Q., Latino og så videre.

Han tilføjede: Jeg tror bestemt ikke på nogen form for diskrimination. Og der er mange hvide kunstnere, mange mænd, der laver vidunderligt, vidunderligt arbejde.

Da en medarbejder foreslog, at hr. Garrels' kommentar svarede til at sige: Alle liv betyder noget, svarede hr. Garrels: Jeg er ked af det, jeg er ikke enig. Jeg synes omvendt diskrimination - -

Hvad han sagde efter det, blev overdøvet af gisp, og nogen sagde: Det sagde han ikke!

Fem dage senere sagde Mr. Garrels, 63, seniorkurator for maleri og skulptur, op. Det er en beslutning, der har vakt kritik fra hans mange forsvarere i kunstverdenen, jubel fra mange i et museumspersonale, der erklærede ham for et symbol på en anstødelig status quo og et fornyet fokus på begrebet omvendt diskrimination.

Brugt af modstandere af Civil Rights Act af 1964 og Voting Rights Act af 1965, har udtrykket, sagde Justin Gomer, assisterende professor i amerikanske studier ved California State University i Long Beach, været en af ​​de mest effektive måder at underbyde indsatsen for at opnå racelighed. Han sagde: Det blev populært i 1970'erne af borgerrettighedsmodstandere.

Leigh Raiford, lektor i afrikansk-amerikanske studier ved University of California, Berkeley, kaldte begrebet de privilegeredes hule råb, når de bliver udfordret til at dele magten.

Og selv nogle af hr. Garrels' forsvarere er overraskede over, at han brugte det.

Kevin Beasley, en sort kunstner, der betragter Mr. Garrels som en tilhænger og giver ham æren for at have indsamlet hans arbejde til museet, sagde, at da han hørte Mr. Garrels' kommentar, blev han chokeret og undrede sig over, er det her Gary? Det gav ikke mening.

Men tilhængere af kuratoren siger, at hans brug af udtrykket, som hr. Garrels har undskyldt for, ikke berettigede hans bratte afgang fra en stilling, hvor han havde en rekord for at støtte farvede kunstnere og andre. Bare sidste år, i en bevægelse, han forkæmpede, museet solgte et Mark Rothko-maleri for 50,1 millioner dollars og brugte pengene til at erhverve værker af kvinder og farvede, herunder Frank Bowling, Alma Thomas, Sam Gilliam og Mickalene Thomas.

Billede

Kredit...J. Emilio Flores for The New York Times

Jeg er dybt ked af, at Gary anses for at have nogen racemæssig fordom over for kunstnere, sagde Komal Shah, en museumsforvalter, der sagde, at hr. Garrels havde hjulpet med at etablere mange unge farvede kunstnere i samlingen. Efter min erfaring er det simpelthen ikke sandt.

Støtten kom også udefra museet.

Gary Garrels er ikke en hvid overherredømme, sagde Tom Eccles, administrerende direktør for Center for Curatorial Studies på Bard College. Han har forkæmpet stemmerne fra dem, der var i marginerne.

Men andre siger, at hr. Garrels ikke blot et øjeblik talte forkert. Mange medarbejdere siger, at de huskede bemærkninger, han fremsatte under en paneldebat om kvindelige kunstnere i januar hvor han talte om ligestilling for kvinder, og at det ville tage tid - og tilføjede: Den anden ting, jeg har at sige, er, at jeg forsikrede kunstnere om, at vi vil fortsætte med at indsamle hvide mænd. Der er mange store kvindelige kunstnere, men også stadig mange store mænd derude.

Aruna D'Souza, forfatteren af ​​Whitewalling: Art, Race & Protest in 3 Acts, sagde i et interview, at hr. Garrels' bemærkning ikke kun var en mundfuld.

Hans besked, sagde hun, var: 'Bare rolig, vi kan også blive ved med at samle mænd. Tingene kommer ikke til at ændre sig så meget.'

Gary Garrels' kommentar, fortsatte hun, var oprørende, fordi han gjorde det eksplicit, hvidhed vil stadig være i centrum af institutionen.

Mr. Garrels er måske den mest fremtrædende skikkelse, der er faldet så langt som kunstmuseer rundt om i landet, herunder Guggenheim-museet, Metropolitan Museum of Art og Smithsonian's Nationalmuseet for afrikansk kunst , kæmper med kulturel tumult midt i landsdækkende uroligheder efter George Floyds død. Udover Mr. Garrels' 19 år på SFMOMA, havde han også været kurator ved Museum of Modern Art i New York og ved Walker Art Center i Minneapolis.

Efter Zoom-mødet startede en anonym gruppe af tidligere museumsansatte, der kalder sig xSFMOMA et andragende der tiltrak flere hundrede tilhængere og råbte hr. Garrels for at bruge hvid overherredømme og racistisk sprogbrug. Andragendet krævede, at han træder tilbage.

Derefter sendte museets butiksansatte en e-mail til ledelsen, hvor de fordømte hr. Garrels' kommentarer som racistiske. Vi beder ikke om en undskyldning, vi beder om handling og ansvarlighed, stod der i brevet.

Dagen efter mistede hr. Garrels noget væsentlig støtte, da en usigneret e-mail til personalet fra medlemmer af kuratorafdelingen blev sendt, hvori de sagde, at de kollektivt afviste hr. Garrels' kommentarer om omvendt diskrimination. De tilføjede: Vi vil ikke længere acceptere en sådan benægtelse af racisme; ensidig magt over systemer, penge og kolleger; og kommentarer, fremsat offentligt og internt, der er stødende og hensynsløse.

Det krævede handlinger og ansvarlighed for Garys opførsel.

Mr. Garrels trak sig dagen efter og undskyldte over for museets personale for at have brugt et stødende udtryk. Han skrev: Jeg tror på, at ægte mangfoldighed og kampen for ægte og meningsfuld lighed er vor tids vigtige kamp. Så sagde han, at jeg ikke længere effektivt kan arbejde hos SFMOMA, og derfor har jeg tilbudt min opsigelse.

En farvet museumsansat, der bad om ikke at blive navngivet på grund af frygt for at miste et job, sagde, at det føltes som på tide for hr. Garrels at gå.

Vi forsøgte at lave alle disse ændringer, sagde medarbejderen. Det var han en hindring for. Vi arbejdede så hårdt så længe, ​​og for ham at komme med disse udtalelser, det var så nedslående.

Hr. Garrels' afgang var en del af en igangværende debat om racelighed i bemandingen og indsamlingen på museet, som trækker tæt på en million besøgende årligt. Personalet, som talte næsten 500 før en lukning af coronavirus og fyringer, var 59 procent hvide, 16 procent latino, 12 procent asiatiske og 4 procent sorte (de resterende medarbejdere identificeret med to eller flere racer), sagde en talskvinde.

Maria Jenson, administrerende direktør for SOMArts, en San Francisco-organisation, der støtter kunst til social forandring, og en tidligere SFMOMA public partnership manager, sagde, at fratrædelsen var en afspejling af meget større problemer.

De samme typer mennesker bliver ved med at blive ansat til vigtige lederroller - nemlig mennesker, der er hvide og privilegerede, sagde hun. Møder føles som en social klub.

Sidste år gennemgik museets personale uddannelse i racelighed. Men der skete stadig hændelser. På højden af ​​Black Lives Matter-protesterne havde SFMOMA blokeret for udsyn en kritisk kommentar af en sort tidligere museumsmedarbejder, Taylor Brandon, som kaldte museumsembedsmænd for profitører af racisme.

Billede

Kredit...Jason Henry for The New York Times

No Neutral Alliance, en koalition af farvede kunstnere, deltog i museets onlineudstillinger, men på grund af den måde, fru Brandon blev behandlet på, boykotter nogle af kunstnerne nu museet. Alliancen laver krav som omfatter fratræden af ​​direktøren, Neal Benezra, som har bevaret støtte fra museumsbestyrelsen.

Mr. Benezra udstedte en offentlig undskyldning efter hændelsen og museets vicedirektør for eksterne forbindelser forlod sit job. Han og Mr. Garrels afviste begge at blive interviewet til denne artikel.

Hvis hr. Garrels havde håbet at klare den proteststorm, der fulgte efter hans bemærkninger på Zoom, voksede presset på ham kun, da brevet fra ansatte i museumsbutikken og fra kuratorer blev sendt.

Siden hans fratræden har museet skitseret en række skridt, det tager som reaktion på kritikken. I sidste uge annoncerede det, at det vil ansætte en direktør for mangfoldighed. Det lovede også at undersøge nye og gamle klager om diskrimination og at revidere udstillingsgennemgangsprocessen for at overveje mangfoldighed, ligeværdighed og inklusion.

Sidste torsdag sendte museumsinspektørerne, som havde fordømt hr. Garrels, et brev til hr. Benezra, hvori de sagde: Vi skriver for at udtrykke vores støtte til dig og din forståelse af behovet for forandring.

Tirsdag sendte museets bestyrelsesformand, Robert J. Fisher, en e-mail til sit personale, hvori han sagde, at bestyrelsen støtter hr. Benezra, som, skrev han, er forpligtet til at omdanne SFMOMA til en anti-racistisk institution.

Vores personale er såret, udmattede og frustrerede, sagde Mr. Fisher. De har været modige til at give udtryk for deres erfaringer med racisme og ulighed. Vi er dybt kede af den smerte og vrede, dette har forårsaget vores vidunderlige team og vores samfund.

Vi hører jeres opfordringer til forandring, fortsatte han, og er forenede i forpligtelsen til at reagere med handling.

Nogle af de annoncerede planer adresserer krav stillet af No Neutral Alliance, og museet sagde, at det forsøgte at planlægge et møde med medlemmer af gruppen.

Og indtil videre er der ikke flere Zoom-møder. I sidste uge sendte Davida Lindsay-Bell, museets chef for menneskelige ressourcer, en e-mail om, at Zoom-møder med alle ansatte ville blive udskudt, indtil vi har løst og forbedret format og logistik.