'I Have to Get That': Hvordan Henry Chalfant blev en graffiti-ambassadør

Kunstnerens fotografier, en stor byhistorisk bevaringshandling, kan ses på Bronx Museum of the Arts.

Henry Chalfant på Bronx Museum of the Arts, hvor hans første retrospektive i USA udstilles.

Hvornår Henry Chalfant ankom til New York City fra forstaden Pittsburgh i 1973, som en håbefuld billedhugger, fandt han et sted, der vippede på randen af ​​konkurs. Dette var Ford to City: Drop Dead New York. Men midt i urolighederne var en ny form for kunstfremstilling ved at tage form - en der optog plads, hvor den kunne, hvilket stort set var overalt.

Som et typografisk sprog var graffiti stadig rå, en ny form for amerikansk ekspressionisme med rod i gadelivets ustabilitet, hovedsageligt udført af børn, der bor i byens marginer. De presserende skravler af navne, der trængte hinanden for visuel dominans, var en form for branding som selvbestemmelse. Inden for få år blev stilarter mere og mere barokke, hele flanker af metrovogne beklædt med blomstrende top-down vægmalerier, der styrtede byens oversete periferi ind i dens pulserende centrum.



Hr. Chalfant, nu 79, krediterer et sådant stykke, en Lee Quinones brænder fra 1977, for permanent at flytte hans opmærksomhed. Jeg kom op til Bronx, og jeg så to biler malet af Lee og Fabulous Five-besætningen, sagde Mr. Chalfant i et nyligt interview. Og jeg tænkte: Åh min gud, det må jeg få. Og det gjorde han, selvom det tog 10 billeder. Derfra vidste jeg, at jeg ville se det her, tilføjede han. Jeg fandt kontrasten mellem det, jeg lavede som ensom atelier, og det, jeg klart havde brug for i mit liv, som var mere engagement i verden, og det var sådan, jeg fandt det.

Billede

Kredit...Henry Chalfant/Artists Rights Society (ARS), New York; Jackson Krule for The New York Times

I de næste syv år fotograferede hr. Chalfant togene. Og da han holdt op med at skyde, omkring 1984, havde han samlet et værk, der anses for at være det definitive dokument for graffitikulturen i New York. Nu er de billeder genstand for udstillingen Henry Chalfant: Art vs. Transit, 1977-1987, på Bronx Museum of the Arts. Hans togpanoramaer, nogle sprængt til togvognsstørrelse, er blevet samlet her sammen med hans gadefotografering af parkstop og vægværker og en samling af arkiver og sorte bøger, der genskaber hans SoHo-studie.

Det er en passende hjemkomst for Mr. Chalfants første retrospektiv i USA - stedet for meget af New Yorks graffiti-nyskabelse, hvor mange graffitikunstnere boede, og hvor størstedelen af ​​Mr. Chalfants billeder blev produceret.

Showets titel, Art vs. Transit, er en reference til byens embedsmænds åbne fjendtlighed over for, hvad de anså for at være hærværk, såvel som den til tider stridbare holdning, som graffitiforfattere tog indbyrdes. Graffitis parametre udviklede sig med alvorlige indsatser, en slags one-upmanship udtrykt gennem kunst. Det var også den originale titel, sagde Mr. Chalfant, på hans indflydelsesrige fotografibog fra 1984, Subway Art, som han udgav sammen med Martha Cooper, som også dokumenterede de tidlige stadier af hiphopkultur fra gadeplan.

Billede

Kredit...Henry Chalfant/Artists Rights Society (ARS), New York; via Eric Firestone Gallery

Billede

Kredit...Henry Chalfant/Artists Rights Society (ARS), New York; via Eric Firestone Gallery

Billede

Kredit...Henry Chalfant/Artists Rights Society (ARS), New York; via Eric Firestone Gallery

Billede

Kredit...Henry Chalfant/Artists Rights Society (ARS), New York; via Eric Firestone Gallery

Indtil da havde gallerier kun udtrykt en rislende interesse for graffitikunst - endnu mindre i fotograferingen af ​​den. Det var svært for os at få bogen udgivet, huskede hr. Chalfant på museet for nylig. Vi prøvede begge hver for sig og konkurrerede, og fejlede, og prøvede sammen og fejlede. Vi gik til alle disse forlag, og ingen var interesserede. De sagde: 'Nå, der har været en' med henvisning til den i 1974 [The Faith of Graffiti], som Norman Mailer skrev introduktionen til. Så vi tog til Europa, og med det samme sagde Thames & Hudson, at dette er vidunderligt.

Som kunstform blev graffiti, og er på mange måder fortsat, bedre modtaget i Europa. Mr. Quiñones havde sin første galleriudstilling i 1979 i Rom. Subway Art er sammen med PBS-dokumentaren Style Wars fra 1984, som Mr. Chalfant producerede med Tony Silver, krediteret for at fremme graffitiens globale rækkevidde. Det er ikke ualmindeligt, i Barcelona eller Berlin eller København, at se tog prydet med nymalede stykker. Bronx-showet blev første gang udstillet i 2018 i Madrid, udtænkt af den spanske graffitikunstner SUSO33 , der har kaldt hr. Chalfant for den vigtigste ambassadør for graffitikultur i verden. Under dens løbetur besøgte over tusind mennesker det hver dag.

Jeg tror, ​​at Europa altid har været modtagelig over for amerikansk populærkultur generelt, og over for amerikanske kunstformer meget entusiastisk, sagde hr. Chalfant. Afroamerikanske forfattere og kunstnere tog dertil og opdagede, at den racemæssige atmosfære var anderledes, og de følte sig mere komfortable. Jeg kender en række amerikanere, der fulgte i deres fodspor: Sharp, Jon One, Core. Europæere betragter generelt kunst som et erhverv som ethvert andet, hvor amerikanerne stadig har en slags romantisk idé om det.

Billede

Kredit...Henry Chalfant/Artists Rights Society (ARS), New York; via Eric Firestone Gallery

For at lave sine billeder, ville Mr. Chalfant finde en aborre på de udendørs metroperroner, der gav ham det bedste lys, normalt Intervale Avenue og East Tremont på linje 2 og 5. Han ville skyde de malede biler, mens de pendlede forbi, tage flere eksponeringer i hurtig rækkefølge og senere collage dem for at skabe perfekte panoramaoptagelser. Han nærmede sig sit emne antropologisk, forfulgte perronerne i uptown om morgenen og downtown-siden om eftermiddagen, mens han nogle gange ventede timer på, at et bestemt tog skulle køre rundt.

Mr. Chalfants fotografering frøs togene på plads, men ikke kunstens kinetiske energi. Ved at isolere hvert værk bekræftede han dets individualisme. Graffitiforfattere satte pris på dette, og hr. Chalfant blev til sidst ven med mange af dem. Han kan have følt sig fremmedgjort fra mit eget privilegerede, hvide liv i et countryklubsamfund uden for Pittsburgh, sagde hr. Chalfant, men han blev stadig set som en outsider af de mest sorte og latinske graffitikunstnere i Bronx.

Vi vidste ikke rigtig, hvad vi skulle gøre af ham, om han var politibetjent, eller hvorfor nogen anden ville være interesseret i at dokumentere det arbejde, vi lavede, sagde Chris Ellis, graffitikunstneren, der arbejder som Daze. Han var 17, da han mødte Mr. Chalfant i 1979. Han inviterede os til sit studie, og han havde disse porteføljer af billeder. Det var virkelig utroligt for os at se vores arbejde i 35 millimeter format. Snart begyndte forfattere at ringe til hr. Chalfant den aften, de var færdige med et stykke, så han ville vide, hvor han skulle se hen om morgenen.

Billede

Kredit...Henry Chalfant/Artists Rights Society (ARS), New York; Jackson Krule for The New York Times

Han har siden hen elsket beboere i Bronx og har viet sin professionelle karriere til at fortælle deres historier. Da jeg optog i Bronx, brugte jeg meget tid på bare at hænge ud på stationerne, og man kunne høre lyden af ​​gaden og lugte duften af ​​kaffe og cuchifritos, der kom op. Jeg følte mig godt tilpas her.

Uden for deres kunstfærdighed står hr. Chalfants billeder som en vigtig byhistorisk bevaringshandling. Graffiti, som var flygtig til at begynde med, med risiko for at blive hvidkalket, poleret eller skæmmet, blev for det meste udslettet i midten af ​​1980'erne. Byen har ændret sig betydeligt i de mellemliggende år. Graffiti fortsætter på den ulige kassevogn og pull-down gate, men er ellers fuldstændig forsvundet fra metroen.

Graffitiens fredløse farve er også forsvundet, dens dag er farvet af nostalgi og dens stilistiske signaler for længst blevet optaget af reklamer. De indflydelsesrige værker fra 70'erne og 80'erne - tilblivelsen af ​​en helt original amerikansk kunstform - overlever nu stort set kun i hr. Chalfants arkiver. Hans værk er uundværligt, sagde hr. Ellis. Han har gjort det muligt for fremtidige generationer at opleve dette arbejde. Hvis det ikke var for Henry, ville det kun eksistere i minderne.


Henry Chalfant: Kunst vs. Transit, 1977-1987

Til og med 8. marts på Bronx Museum of the Arts, 1040 Grand Concourse; 718-681-6000, bronxmuseum.org .