Med hans egne ord: Jacob Lawrence ved Met og MoMA

I 1996 fandt den aktivistiske kunstner inspiration på to af sine yndlingsmuseer. Diskussionen, der fulgte, med en Times-kritiker, afslørede en mand i hans generation, hvis kunst er lige så aktuel som nogensinde.

Jacob Lawrence på Museum of Modern Art i 1996, med to værker af Jean Dubuffet: Joe Bousquet in Bed, venstre, og Portrait of Henri Michaux, begge fra 1947. Lawrence fortalte Michael Kimmelman, at selv efter at have flyttet til Seattle fra New York, Modern and the Met føltes stadig som et hjem for ham.

Lukket siden marts af coronavirus-pandemien genåbner Museum of Modern Art og Metropolitan Museum of Art med begrænset besøgstal, forskellige formaninger om masker og social distancering og flere nye udstillinger, bl.a. Jacob Lawrence: Den amerikanske kamp. Det show, på Met, genforener panelerne i en mindre kendt serie som den historiebegivne modernist malede i midten af ​​1950'erne og udforskede temaer fra den amerikanske revolution til ekspansionen mod vest.

Lawrence var en hyppig gæst på begge museer. I et interview fra 1996, der refereres til i den aktuelle udstilling, fortalte han Michael Kimmelman, dengang chefkunstkritiker af The New York Times, at hans yndlingsværk i Mets europæiske malerigallerier var The Journey of the Magi, af den tidlige italienske renæssancekunstner. Sassetta.

Det følgende er en redigeret, komprimeret, opdateret version af det interview.

Billede

Kredit...2019 The Jacob and Gwendolyn Knight Lawrence Foundation, Seattle/Artists Rights Society (ARS), New York

Billede

Kredit...2019 Jacob og Gwendolyn Knight Lawrence Foundation, Seattle/Artists Rights Society (ARS), New York.

Jacob Lawrence døde i 2000, 82 år gammel. Fire år tidligere brugte jeg en dag på at ledsage ham rundt i både MoMA og Met. Han gik med besvær dengang og valgte af og til en kørestol, som hans kone, kunstneren Gwendolyn Knight, havde taget med for en sikkerheds skyld. Vi tre kiggede på det, der interesserede ham, fra Dogon-skulpturer til Dubuffet. Lawrence var en bearish, ydmyg mand, høflig, indtagende. Jeg gætter på, at der ikke er noget galt med et negativt udsagn, beroligede han sig selv højt i et øjeblik, inden han skruede mod til at disponere Jackson Pollock.

Knight og Lawrence var for længst flyttet til Seattle fra New York. Men Modern and the Met, fortalte han mig, føltes stadig som et hjem for ham. Som teenager i 1930'erne gik han de 50 blokke fra lejligheden, han delte med sin mor i Harlem, for at studere tidlige italienske renæssancemalerier på Met. Og i 1941 blev Lawrences Migration-serie, om den store migration af afroamerikanere fra syd efter 1. verdenskrig, som havde bragt hans egen familie nordpå, erhvervet og delt mellem MoMA og Phillips Collections i Washington. Han var 24 på det tidspunkt.

Billede

Kredit...2020 Jacob Lawrence/Artists Rights Society (ARS), New York

Det følgende interview, fra næsten 25 år siden, afslører Lawrence som en mand i sin generation, et produkt af Harlem-renæssancen og en historiemaler, hvis kunst forbliver lige så aktuel som nogensinde. I løbet af 40'erne og 50'erne, hvor kamplinjer i kunstverdenen blev trukket mellem abstraktionister og socialrealister, forfulgte han en mellemvej. I løbet af 60'erne, da sorte kunstnere, der var mere militante, end han blev sagt, at hans kunst ikke var radikal nok, holdt han kursen. Måske var jeg så heldig ikke at have tænkt i intellektuelle eller ideologiske termer, fortalte han mig på et tidspunkt. Jeg blev aldrig optaget af nogen bestemt kunstnerisk kreds. Det er mit temperament.

Taxaen satte Lawrence og Knight af på 53rd Street, og vi tre gik for at se de mexicanske vægmalere på MoMA. Lawrence voksede op, sagde han, og studerede politisk engagerede amerikanske kunstnere som Anton Refregier, Ben Shahn, William Gropper og Philip Evergood, og han gik ofte for at se på Picassos Guernica, som dengang var at se på Modern.

Men det var mexicanerne - Diego Rivera, David Alfaro Siqueiros og José Clemente Orozco - han sagde, der havde en stor indflydelse på hans egen udvikling. På museet talte han om Orozcos Zapatistas og, et par gallerier væk, Riveras vægmaleri af Zapata.

Billede

Kredit...2020 José Clemente Orozco / Artists Rights Society (ARS), New York / SOMAAP, Mexico

Et godt maleri, sagde han om Rivera. Men når man ser på Orozco, ser hvert penselstrøg af det arbejde ud til at have en energi, som jeg ikke finder i Rivera. Du er bevidst om Riveras dygtighed og kontrol. Du ser på hans anlæg.

Billede

Kredit...2020 Banco de México Diego Rivera Frida Kahlo Museums Trust, Mexico, D.F./Artists Rights Society (ARS), New York

Med hensyn til Orozco: Jeg brugte ofte dette arbejde til at undervise i dynamikken i komposition og værdien af ​​socialt indhold, lidenskabeligt udtrykt. Det er meget tæt på, hvad jeg føler om den menneskelige tilstand. Hos de mexicanske muralister havde du både indhold og form - socialt indhold og abstrakt form - og han var den bedste af mexicanerne.

Så huskede Lawrence mødet med Orozco i 1940. På det tidspunkt malede Orozco et vægmaleri kaldet Dive Bomber. Jeg var blevet lært, at du laver en lille version af, hvordan arbejdet kommer til at se ud, du ved, en undersøgelse, sagde Lawrence. Men Orozco tog et stykke pap frem, den slags man får med herreskjorter fra vaskeriet. Og den havde kun et par vage kyllingridser på den. Det var hans studie til arbejdet. Han sagde til mig: 'Det er alt, hvad jeg har brug for.'

Billede

Kredit...2020 José Clemente Orozco / Artists Rights Society (ARS), New York / SOMAAP, Mexico

Det var en lektie, han lærte mig. Pointen er, at han var meget spontan, meget direkte. Hvilket er endnu mere utroligt, fordi med fresco, hvis du laver en fejl, skal du grave gipsen ud og starte forfra.

Lawrence ville også se Pollocks værelse. Da kunstverdenen i New York tog parti med Pollock og andre abstrakte ekspressionister i 1950'erne, faldt Lawrence af mode. Da han så på Pollocks nu, sagde han:

Der er visse figurative værker, som jeg kan sige, at jeg synes er forfærdelige, og jeg vil bare ikke se på dem. Jeg vil ikke se på dem, fordi jeg føler stærkt for dem - jeg tager dem alvorligt, fordi de er betydningsfulde for mig.

Men det kunne jeg ikke sige om Pollock. Det har ikke den slags relevans.

På Met chattede Lawrence om gruppen af ​​unge sorte kunstnere, der inkluderede Knight, som regelmæssigt ville besøge museet sammen og gå rundt i banebrydende gallerier som Alfred Stieglitz's. Et amerikansk sted . Du havde det på samme måde med at gå ind i enhver kunstinstitution eller galleri dengang, sagde han. Det var ikke gæstfrit, men ingen ville holde dig ude. Så ville vi tage over til Horn & Hardarts og skændes om, hvad vi havde set.

Billede

Kredit...Anthony Barboza/Getty Images

Hvad slog ham som mindeværdig? John Marins malerier var en opdagelse, sagde han. Også Arthur Doves malerier. Han tilføjede tegneseriestrimlerne Katzenjammer Kids og Jiggs og Maggie (også kendt som Bringing Up Father) og filmene som påvirkninger. Jeg var interesseret i historiefortælling. Som ung kunstner fik jeg naturligvis ikke store vægmalerier, så den måde, jeg tænkte at fortælle historien om en persons liv på, var gennem en række paneler, lidt ligesom tegneserier, formoder jeg.

Billede

Kredit...2020 Estate of John Marin/Artists Rights Society (ARS), New York

Billede

Kredit...Metropolitan Museum of Art

Det var meget vigtigt, at samfundet i Harlem var støttende og lod mig være i fred for at finde min egen vej. Jeg kunne være blevet skubbet i andre retninger. Folk kunne have sagt: 'Det er ikke måden at gøre det på' eller 'Hænderne er ude af proportioner.' Jeg brugte plakatmaling, et vandmedium, ikke olier. Og jeg brugte ægtempera, fordi jeg kunne lide dets gennemskinnelighed; det var nemt at bruge. Desuden kunne jeg købe en krukke med en skilling. Ingen styrede mig fra det. Folk respekterede de emner, jeg lavede, som Harriet Tubman, John Brown. Og de satte også pris på, hvad de følte var en vis naivitet. De sagde: 'Han producerer noget af værdi, selvom han ikke rigtig ved, hvad han laver'.

Jeg kan huske, at Lawrence grinede.

Vi startede i Met og kiggede i stilhed på Magiernes rejse af Sassetta, den sienesiske maler fra det 15. århundrede.

Billede

Kredit...Metropolitan Museum of Art

Jeg kan ikke komme i tanke om et bedre udtryk til at beskrive effekten end magi, besluttede Lawrence. Det er forenklet, men meget komplekst på samme tid. Vi siger enkelhed og antyder, at det er nemt at opnå. Dette er ikke nemt. Jeg ønsker ikke at blive for professor i det. Selvfølgelig kan jeg beskrive disse former, måden de balancerer hinanden på, måden billedet bevæger sig fra mørkt til lyst. Men der er noget andet, som jeg ikke formelt kan beskrive, en bestemt følelse, en intuitivitet, en følelsesmæssig ægthed. Og måske skyldes det, at kunstneren ikke var bundet af retorik - du ved, snak, skolesnak, pedantik.

Jeg havde ikke mange års formel uddannelse. Måske var det heldigt. Jeg blev overvældet af min byoplevelse, da jeg ankom til New York [fra et plejehjem i Philadelphia for at genforenes med sin mor] som 13-årig i 1930, og for første gang så rytmen og geometrien af ​​brandtrapperne, vinduerne , lejemålene.

Nogle gange ser jeg på det arbejde, jeg lavede i 1930'erne, og tænker, det er sådan, jeg vil male nu. Men du kan selvfølgelig ikke gå tilbage.

Inden et italiensk portræt fra midten af ​​1400-tallet af Mesteren af ​​Castello Fødselskirken af ​​en langhalset kvinde i profil, hendes hår i et perlenet, sagde han: Det er en stereotype. Jeg tænker i etniske termer, med denne lange hals og raffinerede hoved. Det er næsten, som om maleren faktisk ikke observerede hende. Der er altid visse egenskaber, der vedrører race og så videre, og når du maler nogen, tror du måske, du ser dem, men du maler faktisk disse træk. Det er som at sige - hvad var det? — Minstreler var hvide, der kopierede sorte, som kopierede hvide, der kopierede sorte, eller sådan noget.

Billede

Kredit...Metropolitan Museum of Art

I American Wing stoppede Lawrence før Albert Pinkham Ryders Toilers of the Sea, af en sejlbåd under fuldmåne. Mysteriet ved det er vidunderligt, sagde han. Det er ikke længere en måne, det er en form, der omdannes til andre former. Og denne form her, båden, er som en mund. Alt er ustabilt, reduceret, overskueligt. Og fordi det er reduceret, bliver det på en eller anden måde mere. Jo mere du reducerer noget, jo mere kan det blive suggestivt, dynamisk.

Billede

Kredit...Metropolitan Museum of Art

Rundt om hjørnet var Thomas Hovendens The Last Moments of John Brown. Lawrence, som berømt, havde malede abolitionisten i 1941, som en udmattet visionær, et udmagret spøgelse. På Hovendens billede er han en storbryst mand med en løkke om halsen, omgivet af soldater, der tager ham afsted for at blive hængt. I en flok af tilskuere holder en sort mor sin baby op, så Brown kan kysse.

Billede

Kredit...Metropolitan Museum of Art

Dette er et af de store, store værker, sagde Lawrence. Du ser sorte som rigtige mennesker, der reagerer på en mand, der forsøger at forbedre deres liv. Se på de ansigter, den mor, der holder sin baby, og ønsker, at babyen skal komme i kontakt med denne person, og denne person skal komme i kontakt med sin baby.

På vej ud spurgte Lawrence, som nu havde sat sig i kørestolen, en vagt om vej. Vagten viste vej og rakte så sin hånd.

Jeg vil bare fortælle dig, hvor vigtigt dit arbejde er, og hvor meget det betyder for mig, sagde han. Lawrence brød ud i et stort smil, takkede vagten og rakte op fra stolen for at trykke vagtens hånd.


Jacob Lawrence: Den amerikanske kamp

Til og med den 1. november på Metropolitan Museum of Art, som genåbner den 29. august. (Dage for medlemspremiere er den 27. og 28. august.) Besøg metmuseum.org for en oversigt over sikkerhedsprotokoller og billetinformation.