Arvingen er ikke synlig

Et selvportræt fra 1954 af Vivian Maier, hvis kunst er blevet indvarslet siden hendes død i 2009.

Historien om gadefotografen Vivian Maier har altid været sammenfiltret - hun arbejdede meget af sit liv som barnepige, holdt sit kunstneriske liv hemmeligt, og først efter hun døde i 2009, i en alder af 83, næsten uden penge og uden familie , blev hendes billeder erklæret for at være blandt de mest bemærkelsesværdige i det 20. århundrede. Nu truer en retssag i Chicago, der søger at navngive en hidtil ukendt arving, med at binde hendes eftermæle og kan forhindre hendes arbejde i at blive set igen i årevis.

Sagen blev anlagt i juni af en tidligere kommerciel fotograf og advokat, David C. Deal, som sagde, at han blev fascineret af Maiers liv på jurastudiet og påtog sig at forsøge at opspore en arving. Han gjorde det, sagde han, fordi han var ked af, at aftryk af hendes værk - fra mere end 100.000 negativer fundet i et opbevaringsskab på en auktion, indeholdende billeder, der nu muligvis er millioner af dollars værd - blev solgt af folk, der kom til at eje negative men havde ingen familieforbindelse til Maier, som tilbragte det meste af sin barndom i Frankrig og arbejdede i Chicago, hvor hun døde.

Jeg var i 20 år en kommerciel freelancefotograf og blev derefter advokat, sagde Mr. Deal, der praktiserer i Orange, Va. Og som fotograf og advokat generede situationen mig, så jeg besluttede at gøre noget forskning i det.

Den øverste blandt ejerne af Maiers arbejde er John Maloof, en tidligere ejendomsmægler i Chicago, som købte titusindvis af negativerne for mindre end 400 USD i 2007 og har brugt år på at passe og promovere sit arbejde gennem kommercielle gallerier, museumsudstillinger, bøger og en nylig dokumentar, Finding Vivian Maier, som han var med til at instruere. Mr. Maloof hyrede slægtsforskere til at finde arvinger til Maier i Frankrig og betalte til sidst et ukendt beløb for rettighederne til hendes arbejde til en mand ved navn Sylvain Jaussaud, som eksperter identificerede som hendes nærmeste slægtning, en første fætter engang fjernet.

Men Mr. Deal hyrede sine egne slægtsforskere og rejste sidste år til Gap, en alpeby i det sydøstlige Frankrig, hjemsted for Francis Baille, en pensioneret embedsmand, som han mener er en anden første fætter, engang fjernet.

Billede

Kredit...Vivian Maier/Maloof Collection

Mr. Baille, som ikke anede, at han var i familie med Maier, blev enig med Mr. Deal om at søge at blive anerkendt som hendes arving i henhold til amerikansk lov. Hr. Baille blev nået i fredags på telefon i Frankrig, og sagde: For nu vil jeg bare ikke tale om dette. Men hans franske advokat, Denis Compigne, sagde: Det er en ekstraordinær situation. Du kan forestille dig, hvordan det er at få et telefonopkald om en, der døde, som han aldrig kendte, med denne dyrebare arv. Han er meget, meget overrasket.

Den juridiske sag for at afgøre, om hr. Baille er Maiers nærmeste slægtning, har nu sat gang i en proces, som Chicagos embedsmænd siger, kan tage år og kan resultere i, at Maiers værker bliver trukket fra gallerier og museumsudstillinger, indtil en afgørelse er truffet.

Statens offentlige administrators kontor for Cook County i Chicago, som er tiltalt for at føre tilsyn med ejendom, indtil slægtninge eller andre er godkendt af domstolene til at gøre det, oprettede en ejendom til Maier den 1. juli og har sendt breve til Mr. Maloof og andre, som sælg hendes arbejde - print kan koste mere end $2.000 stykket - advarer dem om mulige retssager over Maiers aktiver. Stephen Bulger Gallery, i Toronto, som viser snesevis af Maier-tryk på det internet side , modtog et brev den 19. august fra et advokatfirma i Chicago, Marshall, Gerstein & Borun, der repræsenterede boet, og bad det om at bevare alle dokumenter relateret til hendes arbejde og salget deraf.

Vi efterforsker potentielt misbrug og krænkelse af ophavsretligt beskyttede værker, hvis rettigheder ejes af boet, hedder det i brevet, der tilføjer, at firmaet forventede at anlægge sag mod de ansvarlige parter efter afslutningen af ​​vores undersøgelse. En udstilling af hendes arbejde er på galleriet i Toronto.

Maier formåede på en eller anden måde at forfølge sit fotografiske arbejde med en målrettet iver, mens hun tog sig af børn af velhavende familier, startende i 1950'erne og gik på gaden i Chicago og New York med en Rolleiflex i mellemformat. Ved hendes død blev meget af hendes værk efterladt utrykt, men da det blev offentliggjort af Mr. Maloof og andre, begyndte kritikere at sammenligne hendes empatiske, vittige, nogle gange brændende blik til Robert Frank, Lee Friedlander og Weegee. Roberta Smith sagde i The New York Times, at hendes billeder kan tilføje til historien om det 20. århundredes gadefotografi ved at opsummere det med en næsten encyklopædisk grundighed.

Billede

Kredit...Vivian Maier/Maloof Collection

I et telefoninterview sagde Mr. Maloof, at han og dem, han arbejder med for at sælge hendes arbejde - en lille bataljon, der omfatter trykkerier, såvel som Howard Greenberg Gallery i New York - nu er i limbo og venter på råd fra advokater om, hvorvidt de kan fortsætte med at sælge det eller levere det til museer og forlag. Alene i år har der været mere end et dusin udstillinger af hendes arbejde på museer og kommercielle gallerier i USA og i Europa.

I henhold til føderal lov om ophavsret er det at eje et fotografis negativ eller et print adskilt fra at eje selve ophavsretten. Ophavsretsindehaveren kontrollerer, om billeder kan gengives og sælges.

Mr. Maloof sagde, at han havde arbejdet i mere end et år på at registrere ophavsretten til billederne på de negativer, han ejer, baseret på hans aftale med den mand, han mener er Maiers retmæssige arving, men at ophavsretsansøgningerne stadig var under behandling. (I sin egen forskning, sagde han, fandt han også navnet på Mr. Baille, men han kom til at tro, baseret på råd fra sine slægtsforskere og advokater, at Mr. Jaussaud juridisk var den nærmeste arving.)

Jeg har siden begyndelsen været besat af at forsøge at finde ud af, hvem Vivian Maier var, og om hun havde arvinger, sagde hr. Maloof. Jeg forsøgte altid at gøre det, der var så lovligt og etisk overbord som muligt.

Hvad angår muligheden for, at den juridiske sag kunne få Maiers arbejde til at falde ud af syne, sagde han: Det er lidt trist. Jeg har en meget følelsesmæssig tilknytning til hendes arbejde, og jeg er meget beskyttende over for det. Og jeg har aldrig ladet noget ske med det, som ikke har været af højeste kvalitet.

Billede

Kredit...Til venstre: Vivian Maier/Sundance Selects; Til højre: Khue Bui for The New York Times

Han fortalte, at han først i år var begyndt at tjene penge på hendes arkiv, efter at han i flere år havde brugt mange af sine egne penge på at bevare, scanne og promovere værket.

Mr. Deal sagde, at han mente, at det var dybt uretfærdigt, at Mr. Maloof og andre ejere af Maiers arbejde tjente på det i stedet for hendes arvinger. (Den anden store ejer af Maiers værk, Jeffrey Goldstein i Chicago, har 17.500 negativer. Mr. Goldstein sagde fredag, at han havde opsagt aftaler med de gallerier, der sælger det værk, han ejer, og at de ville stoppe med at sælge det inden udgangen af ​​fredag.)

Ingen af ​​disse fyre har lovlig ophavsret, tilføjede Mr. Deal. Det, de gør, er at bryde føderal lov.

Med hensyn til, hvad hr. Baille håbede at få ud af retssagen, sagde hr. Deal, at han ikke har nogen interesse i dette andet end at blive kompenseret på den måde, som han er juridisk forpligtet til at være.

På spørgsmålet om, hvorvidt han havde en aftale med hr. Baille om at have en rolle i et eventuelt dødsbo, eller om han håbede at drage fordel af boet selv, sagde Mr. Deal: Jeg har dramatisk reduceret den gældende sats for at forsvare min klient og jeg' har lagt mange af mine egne penge i det her. Hvis jeg kom ud på den anden ende af dette problem med break-even, ville jeg tage det, fordi jeg tror, ​​at det sandsynligvis vil være det mest interessante, jeg nogensinde kommer til at arbejde med i min juridiske karriere.

Joanne Zlotek, generaladvokaten for den offentlige administrators kontor i Chicago, sagde, at dødsbosager som Maiers, især dem, der kompliceres af potentielle slægtninge, der ikke er statsborgere i USA, nogle gange kan tage flere år at blive løst. De breve, der gjorde gallerier og andre opmærksomme, sagde hun, var en fejlsikret, for at lade alle vide, at det er, hvad situationen er, og at der nu eksisterer en ejendom for Vivian Maier.