'Grand Bargain' redder Detroit Institute of Arts

Graham W. J. Beal, direktør for Detroit Institute of Arts, fik gode nyheder.

DETROIT – Med sin beslutning i fredags om at godkende denne bys føderale konkursplan afsluttede dommer Steven W. Rhodes – hjulpet af næsten en milliard dollars i private og statslige redningspenge – en hidtil uset trussel mod Detroit Institute of Arts, hvis malerier i verdensklasse og skulptur kunne have været udstykket på auktion for at hjælpe med at betale byens gæld.

Alligevel afslutter dommen i en meget reel forstand en trussel mod museets eksistens, der strækker sig ikke blot to år tilbage, hvor byen begyndte at vælte mod insolvens, men næsten et århundrede, til 1919. Det var året, hvor de donationssultede Instituttet blev en kommunal afdeling, der knyttede dets formuer til en by, hvis økonomi ville være meget ustabil.

En plan for at redde samlingen fra salg - som kom sammen i løbet af de sidste mange måneder og bliver kaldt den store handel - rejste mere end 800 millioner dollars fra fonde, private donorer og staten Michigan, hovedsageligt for at løse museet fra byejerskab. Afhandlingen gav pengene til at hjælpe med at redde de offentlige arbejderes pensioner, så længe museet var beskyttet og ejet af en uafhængig velgørende fond, ligesom de fleste store amerikanske museer.



Det er en vidunderlig følelse at vide, at vi ikke længere vil være under byens ejerskab, sagde Annmarie Erickson, museets driftschef. Der var tidspunkter i årenes løb, hvor selv medlemmer af vores egen bestyrelse sagde: 'Hvorfor sælger vi ikke et kunstværk for at sætte en sår på vores økonomiske sår.' Og du ved, at hvis dine egne bestyrelsesmedlemmer kommer til det, du har været i dybe problemer i lang tid.

Inden for måneder eller muligvis uger, sagde instituttets embedsmænd, vil ejerskabet af dets Beaux-Arts-bygning og samling blive overført til en trust. Og med godkendelsen i 2012 af tre omkringliggende amter af en skat, der skal hjælpe med at betale for driften, er museet på sit sundeste økonomiske grundlag i mange år.

Men den kommer ikke desto mindre dybt såret ud af konkursen. Det skulle bruge, hvad fru Erickson i et interview kun ville karakterisere som adskillige millioner dollars på advokater, der var parate til at forsvare samlingen i retten, og på arrangementer for vurderinger fra Christies auktionshus og andre, der satte prismærker på malerier som byens kreditorer råbte om, at de skulle sælges. Museets indsamling af penge til dets driftsbevillinger - som ligger på 119 millioner dollars, langt under andre museers størrelse, med omkring 71 millioner dollars mere til opkøb - blev suspenderet under konkurstruslen. Og fordi museet selv var forpligtet til at rejse næsten 100 millioner dollars som sin del af den store handel, står det nu over for mange velgørere, der har gravet dybere i deres lommer end nogensinde før og måske ikke er i stand til at give igen snart.

Når vi omdirigerer vores indsats tilbage mod vores begavelse, hvad skal vi så finde? Eugene A. Gargaro, museets formand i mere end et årti, undrede sig. Det er en skræmmende udfordring.

Graham W. J. Beal, museets direktør, præsident og administrerende direktør, tilføjede: Det er klart, at det tager en række store donorer fra bordet for os.

Museets langsigtede mål er at hæve sin bevilling til $400 millioner - derimod Cleveland Museum of Art er mere end 700 millioner dollars - for at kunne støtte dens årlige drift, når amtsskatten udløber, otte år fra nu. Men det mål er sat næsten to år tilbage.

Billede

Kredit...Joshua Lott for The New York Times

Det er svært at sige, men jeg vil gerne tro, at vi ville være et godt stykke nord for 200 millioner dollars nu i legatet, hvis dette ikke var sket, sagde fru Erickson om truslen. Vi har lige haft vores første strategiske planlægningsmøde siden det hele begyndte. Hvordan planlægger du fremtiden, når du ikke ved, om du har en fremtid?

Museets fremtiden har været usikker næsten fra det øjeblik, det blev grundlagt, i 1885. Få år efter, at det åbnede sine døre, blev det indviklet i en retssag, der førte til tab af bybevillinger, hvilket bragte den i budgetmæssige problemer. I 1955, selv da bilindustrien boomede, og Detroits befolkning var tæt på sit højeste, holdt byen op med at give museet penge til erhvervelser - og gav aldrig nogen igen. I 1973, under en økonomisk afmatning, måtte instituttet lukke midlertidigt.

Og selv i gode tider, såsom en udvidelse og renovering på 180 millioner dollars for flere år siden, kunne museet tilsyneladende ikke tage en pause: Opdagelsen af ​​asbest førte til 40 millioner dollars i ekstra omkostninger, fortalte hr. Gargaro.

Samtidig vidste museet altid, at det havde en af ​​de mest lukrative bærbare indtægtskilder i kassen i en by, der var på vej til at være 18 milliarder dollars i gæld. Vurderinger under konkurstruslen satte værdien af ​​samlingen til så meget som $4,6 milliarder, og nogle individuelle værker var yderst attraktive for dem, der ønskede at tjene penge på samlingen; Pieter Bruegel den Ældres Bryllupsdansen, for eksempel kunne en af ​​kun fem Bruegels i amerikanske museumssamlinger have været så meget som $200 millioner værd, hvis de blev solgt.

I interviews beskrev hr. Gargaro og andre, herunder museets advokater, de sidste to år som rystende, en situation så ustabil, at instituttet flere gange var tæt på at gå til retten for at forsøge at beskytte samlingens integritet.

Efterhånden som vi lærte mere uge til uge, traf vi løbende beslutninger om effektiviteten af ​​at anlægge sag og komme i retten, eller holde os tilbage, indtil vi følte, det var nødvendigt, sagde hr. Gargaro. Selv i de værste øjeblikke tøvede vi med at trække den linje, for når først du gjorde det, ville du være i en meget anden arena.

I månedsvis søgte museets advokater og personale gennem gamle filer for at finde donorhistorier for mange af samlingens største værker og ledte efter bestemmelser, der i det mindste ville binde op i retten i årevis forsøg på at sælge værkerne. Den fandt for eksempel restriktioner pålagt af den italienske regering i 1923-salget til instituttet af et enormt Tintoretto-lærred, The Dreams of Men, et af museets vigtigste værker.

Vi ville have finkæmmet arkiverne for alt, hvad vi kunne finde, hvis dette var foregået, sagde Ms. Erickson.

I fredags, da dommer Rhodes afgørelse blev læst i United States Bankruptcy Court her, var fru Erickson der for at overvære afslutningen af ​​et smertefuldt kapitel i museets liv og måske fødslen af ​​en helt ny æra. Det var Mr. Beal ikke: Han var endelig ved at vende tilbage til sit almindelige job, det at være museumsdirektør, og fløj til Mellemøsten for at tale på en international museumskonference om spørgsmålet om publikumsudvikling.

Jeg vil sidde i lufthavnsloungen, sagde han, når nyheden - den gode nyhed håber vi - kommer.