På grænsen laver Lubumbashi Biennalen kunst fra forhindringer

Den globale opblomstring af messer har nået Congos afsidesliggende, men robuste minecenter, hvor politik finder vej ind i kunstnernes arbejde.

Léonard Pongos igangværende serie, Primordial Earth, på Lubumbashi Biennalen i Den Demokratiske Republik Congo. Mr. Pongo rejste til fjerntliggende dele af landet for at tage sine fotografier.

LUBUMBASHI, Den Demokratiske Republik Congo — Denne varme, tørre metropol kan virke som et usandsynligt kunstcenter. Det er tusind miles fra hovedstaden, Kinshasa, i den sydlige udkant af et enormt, uhåndterligt land, der typisk er forbundet med krige og andre kriser.

Alligevel holdt Lubumbashi Biennalen, grundlagt i 2008, for nylig sin sjette udgave i denne by i den mineralrige Katanga-provins. Den samlede værker af 42 kunstnere fra Congo og videre, inklusive nutidige afrikanske stjerner som Ibrahim Mahama, Emeka Ogboh og Kemang wa Lehulere, og et samarbejde med Ruangrupa, det indonesiske kollektiv, der kuraterer Documenta 2022.

I løbet af åbningsweekenden stod poinciana-træerne i lys orange blomster omkring Nationalmuseet, biennalens hovedsted, som ligger ved siden af ​​provinsens parlamentshus. Bygget i 1950'erne under belgisk kolonistyre, begge strukturer er perler af afrikansk modernistisk arkitektur. En begravelse havde overtaget parlamentsbygningens plads, med sørgende samlet under hvide baldakiner.

Fotografen Sammy Baloji, den bedst kendte samtidskunstner fra Lubumbashi og grundlægger af Picha, kollektivet, der driver biennalen, forklarede, at parlamentsbygningen oprindeligt var et teater, før Katangas løsrivelsesregime i begyndelsen af ​​1960'erne overtog det. Under det lange Mobutu-diktatur vendte det tilbage til kulturen; Mr. Baloji, født i 1978, huskede at komme til forestillinger. Siden Mobutu Sese Sekos fald i 1997, har det igen været regionens sæde for parlamentet, hjemsted for de skumle magtspil, der kommer med mineraloverflod.

Billede

Kredit...Pamela Tulizo for The New York Times

De holdt offentlige retssager i ryggen. Nogle mennesker blev til sidst henrettet, mindede Mr. Baloji om overgangen efter Mobutu. Det er et politisk rum nu, tilføjede han. Og det er en metafor for byen, hvor kunst er spærret ind af politiske kræfter.

Da Mr. Baloji poserede for et par fotografier, meddelte to politimænd under et træ, at fotografering krævede tilladelse fra deres kommandant. Diskussionen resulterede uundgåeligt i en lille betaling. Selv i dag er det offentlige rum ikke offentligt, bemærkede hr. Baloji. Det er et rum med konstant konfrontation.

Den globale svampedræbning af biennaler og triennaler er nået til Afrika, med nye eller kommende begivenheder i blandt andet Casablanca, Lagos, Kampala, Rabat og Stellenbosch, der slutter sig til de veletablerede Dakar-biennaler for samtidskunst og Bamako-fotografi. Alligevel skiller Lubumbashi sig ud som en grænsebegivenhed, bemærkelsesværdig for sin modstandsdygtighed.

Dens første udgave var en handling af vovemod, forestillet efter at Mr. Balojis konceptuelle, collagistiske fotografier, der dokumenterer Lubumbashis forfaldne minedrift og jernbanefaciliteter, gav ham chancen for at udstille på Bamako-biennalen i 2007.

Det var der, jeg mødte et fællesskab af afrikanske kunstnere, som satte spørgsmålstegn ved deres historie og deres forhold til verden, sagde han.

Billede

Kredit...Sammy Baloji

Billede

Kredit...Pamela Tulizo for The New York Times

Billede

Kredit...Pamela Tulizo for The New York Times

Billede

Kredit...Pamela Tulizo for The New York Times

Den første Lubumbashi Biennale samlede 15 kunstnere på et budget på $90.000, støttet af det franske kulturcenter og en lokal industrimand. For det andet fungerede Simon Njami, en indflydelsesrig camerounsk kurator, som kunstnerisk leder, hvilket styrkede begivenhedens troværdighed. En congolesisk kunsthistoriker med base i Belgien, Toma Moteba Luntumbue, overvågede to efterfølgende udgaver - stadig på en snor.

I år blev stafetten givet til Sandrine Colard, en congolesisk-belgisk kunsthistoriker ved Rutgers University, som forskede til sin doktorafhandling her, om congolesisk kolonifotografi fundet i arkiver og familiesamlinger.

Det var en for smuk mulighed til at lade være, sagde Ms. Colard. Blandt de toårige udstillinger installerede hun en række fotografier fra kolonitiden af ​​Lubumbashi-familier, der blev gentaget af nutidens beboere for at kommentere nuancer og spændinger i den måde, folk viste sig selv for kameraet. Alt for ofte forskes her, men præsenteres og forbruges andre steder, og ikke for folk, der burde være dets første publikum.

Biennalens hardscrabble-tilgang - i modsætning til Dakar eller Bamako, som nyder støtte fra deres kulturministerier og betydelige udenlandske midler - var en del af appellen til fru Colard. I Lubumbashi var den congolesiske regering og provinsregeringen usynlige og tilbød hverken støtte eller mistillid. Denne er blevet skabt af lokale kunstnere, sagde Ms. Colard. Det er meget græsrødder.

Hvis Lubumbashi er en fjern forpost fra et kunstverdensperspektiv, er det et vigtigt sted i den økonomiske historie. Katanga er enormt rig på metaller - kobolt, kobber, guld, mangan, uran, zink - brugt i alt fra elektriske ledninger til mobiltelefoner og atombomber. Lubumbashi blev grundlagt i 1909 som Elisabethville (for dronningen af ​​Belgien) og blev bygget på udvinding, knudepunktet, hvor mineraler blev læsset på jernbanen, med grønne kvarterer forbeholdt hvide i kolonitiden og overfyldte for afrikanske arbejdere.

Denne region havde altid noget, verden havde brug for på det tidspunkt, hvor den havde brug for det, sagde Ms. Colard. Samtidig kender meget få mennesker til Lubumbashi i verden.

Billede

Kredit...Pamela Tulizo for The New York Times

Billede

Kredit...Julien De Bock

Billede

Kredit...Julien De Bock

Minedrift og dens indvirkning - social, politisk, økologisk - var tydelig på biennalen. Hadassa Ngamba, en spirende Lubumbashi-kunstner, udstillede et stofstykke med sektioner, der hentyder til regionens mineraler, herunder skær af lys grøn malakit.

Et vægmaleri af Ghislain Ditshekedi, i sort, rød og grå monteret af træblokke, foreslog kredsløbskortet på en moderne computer - gjort mulig af mineraler - og inkluderer markeringer inspireret af dem på et palæolitisk knogleværktøj fundet i Congo, som nogle forskere hævder er en gammel tally stick.

Jean Katambayi brugte en Tesla-spole til at zappe liv i et bilformet skjold af kobbertråd, en kommentar til, hvordan slanke elektriske køretøjer er afhængige af congolesisk lithium og arbejdskraft. Vil vi nogensinde opnå ægte vedvarende energi? spurgte hr. Katambayi efter forestillingen.

Krig og andre kriser fik også opmærksomhed fra congolesiske kunstneres perspektiv. I værker lavet i Goma, hovedkvarteret i det østlige Congo for agenturer, der reagerer på et ebola-udbrud og langvarige væbnede konflikter, stillede filmskaberen Petna Ndaliko og fotografen Pamela Tulizo spørgsmålstegn ved dagligdagen på et sted, der var oversvømmet af udenlandske medier og nonprofitorganisationer.

Den congolesisk-belgiske fotograf Léonard Pongo undersøgte Congos naturhistorie i landskaber lavet i fjerntliggende dele af landet ved at bruge nærbilleder eller diffust lys til at gennemsyre dem med mystisk energi. Storformatinstallationen blev sat op på en kunstig strand i et eksklusivt shopping- og boligkompleks.

Congo repræsenterer stadig den samlede mulighed for liv på Jorden, sagde Mr. Pongo og tilføjede, at menneskelig udslettelse var mindre tilbøjelig til at dræbe miljøet end at give bagslag mod vores art. Naturen er ligeglad med os. Det kan æde os op når som helst.

I hjertet af Lubumbashi er et grumt monument for udvinding - en massiv slaggebunke, der samler syv årtier af kobber, kobolt og andre rester i en mørk pyramide. Det dukkede engang op på congolesiske pengesedler, et symbol på industriel vitalitet. I dag ligger det i det forladte kompleks Gécamines, det congolesiske statsmineselskab, som har gennemgået et spektakulært kollaps siden slutningen af ​​1980'erne og nu sidder fast i endeløs omstrukturering.

Sammen med jernbanerne drev Gécamines denne by. Nu er det en minoritetspartner i satsninger med udenlandske virksomheder, og de fleste mineraler transporteres ad landevejen. I Lubumbashi, hvor den løftede tusindvis af familier til middelklassestatus, var dens optrævling et seismisk chok.

Biennalen overtog den forladte Gécamines messehal som et sted for værker, herunder Mega Mingiedis fantastiske kuglepen-kort over Congo og Lubumbashi, markeret med datoer og mineralsymboler og referencer til indenlandske og udenlandske udbyttere.

Billede

Kredit...Julien De Bock

Billede

Kredit...Pamela Tulizo for The New York Times

Mingiedi, som er fra Kinshasa, instruerede også en forestilling med unge kunstnere. De byggede en kæmpe kugle af pap og PVC og rullede den gennem de tidligere Gécamines arbejderkvarterer. Bolden symboliserede selskabet, flossede og fladede ud. Til sidst satte hr. Mingiedi ild til det.

En aften ledede koreografen Dorine Mokha en forestilling, der skildrede et forsøg på at genvinde congolesisk historie i 2050, da - forestillede han sig - en virus har frarøvet afrikanere deres hukommelse, og glubske politikere hjælper med at genkolonisere kontinentet. Han så kunstnere, der ly i ruinerne af mineselskabet, genopbygge historien fra uddrag af poesi og sang.

Kritikken var indirekte nok til at være sikker, bemærkede hr. Mokha og bemærkede, at de congolesiske sikkerhedstjenester er allestedsnærværende.

Mr. Mokha advarede mod for meget nostalgi til byens industrielle storhedstid. At leve som en åbent homoseksuel mand i Congos homofobiske kultur, sagde han, holder ham opmærksom på nutidens problemer. Jeg er i en situation, hvor jeg er nødt til at komme videre, sagde han. Der er andre historier forbundet med mit liv, som også har med denne by at gøre, og i 2050 vil vi se tilbage på de ting.

Som enhver biennale står også denne over for udfordringen med at bevise sin relevans for byens beboere og deres mere materielle behov. Mens børn og studerende engagerede sig varmt med kunstnere ved deres installationer, bragte et fotoprojekt i arbejderklassens Kamalondo skepsis fra lokalbefolkningen, som trak plakatbillederne ned inden for to dage.

Vant til forhindringer giver Lubumbashi-kunstnerne ikke op.

At se smukke ting er vigtigt for bevidstheden, sagde hr. Katambayi. Det er begyndelsen på en løsning.

Når han kører i en delt taxa, sagde han, betaler han en ekstra takst, så der kun er tre passagerer i stedet for at proppe en fjerde ind. Han fortæller chaufføren, at med alle de strabadser i livet - strømafbrydelser, upålidelig vand, korruption - er det en æstetisk handling at skabe plads.

De siger til mig: ’Du bor på en eller anden planet i fremtiden!’ sagde han. Men de siger det på en god måde, for at opmuntre mig.