Fra Lagos til Los Angeles ankommer et afrikansk kunstgalleri

Adenrele Sonariwo har bragt sin nigerianske sensibilitet til Melrose Avenue med et show med fokus på kvinder.

Adenrele Sonariwo, en nigeriansk kunsthandler, åbnede en forpost for Rele Gallery i Los Angeles med et show kaldet Orita Meta, en Yoruba-sætning, der er løst oversat som et vejkryds, hvor tre veje mødes. Det viser tre nye kvindelige kunstnere.

LOS ANGELES - Det føltes bestemt ikke som en galleriåbning. Der var ingen menneskemængde. Ingen vin og ost. Kun få personer fik adgang ad gangen på grund af Covid-19-restriktioner.

Men på trods af udfordringen med at åbne et nyt galleri dedikeret til stort set ukendte afrikanske kunstnere under en pandemisk vinter, Adenrele Sonariwo udstrålede en aura af fredfyldt beslutsomhed. Det var lykkedes hende at bringe en afdeling af Rele Gallery, som hun grundlagde for seks år siden i Nigeria, til USA, hvilket gør det måske Los Angeles første nutidige galleri fra verdens næststørste kontinent.



Vi gør kunstnerne en bjørnetjeneste ved bare at være i Lagos, sagde Sonariwo, 34, på hendes kompakte galleri på en kommerciel strækning af Melrose Avenue. Én ting er at se kunstværket på sociale medier eller online. Men disse kunstnere har så fantastiske teknikker, at jeg følte, at det var virkelig vigtigt at få folk til at se dem personligt.

På et tidspunkt, hvor afrikansk kunst bevæger sig ind i byer som New York og London (med 1-54 Contemporary African Art Fair for eksempel), er Sonariwo ved at blive en indflydelsesrig spiller ved at forsøge at give nye kunstnere en global platform.

Adenrele Sonariwo er en utrolig social entreprenør, sagde Ugochukwu-Smooth C. Nzewi, en kurator ved Museum of Modern Art, som har specialiseret sig i afrikansk kunst. Hun er uden tvivl den vigtigste fortaler for nutidig nigeriansk kunst. Hendes passion for at promovere nye kunstnere og især kvindelige kunstnere er prisværdig. Han tilføjede, at det nye galleri er en del af hendes langsigtede mål om at henlede international opmærksomhed på en stærk pulje af nye talenter i Afrika.

Kunstverdenen som helhed virker endnu ikke klar over Rele Gallerys ankomst hertil. Men de, der har lært om dets tilstedeværelse, har taget godt imod det.

Det er et galleri fra Lagos, der gerne vil vise flere kunstnere, der arbejder på kontinentet, sagde Marla C. Berns, direktøren for Fowler Museum ved U.C.L.A. Det er i sig selv en bedrift.

Den 8. marts, den internationale kvindedag, vil Fowler Museum præsentere en Zoom-diskussion om Rele Gallerys åbningsudstilling, Orita Meta — Crossroads, som viser tre kvindelige nigerianske kunstnere.

Billede

Kredit...Marcellina Akpojotor og Rele Gallery; Phylicia J. L. Munn for The New York Times

Berns sagde, at hun var taknemmelig for, at Sonariwo havde udsat hende for denne nye liste over talenter: Marcellina Akpojotor , der bruger stofrester i sine collagerede malerier; Tonia Nneji , der gør arbejde relateret til sin egen medicinske tilstand, polycystisk ovariesyndrom; og Chidinma Nnoli , der udforsker elementer af identitet, seksualitet og mental sundhed.

Jeg vidste ikke noget om dem, før jeg så deres arbejde, sagde Berns.

Selvom de i øjeblikket er på den nederste ende af kunstmarkedet - malerierne i showet spænder fra $12.000 til $20.000 - har disse kunstnere betaget samlere (hele showet blev hurtigt udsolgt), som fandt Sonariwo lige så overbevisende.

Hun er ung, hun er attraktiv, hun er meget klog, sagde Liza A. Vassell, en lokal PR-medarbejder, der sagde, at hun havde købt en Nnoli i showet. Jeg kan godt lide at støtte sorte kvinder, der laver fantastiske ting, tilføjede Vassell, fordi jeg er en sort kvinde, der ved, hvordan det er, og hvor svært det kan være.

Billede

Kredit...Chidinma Nnoli og Rele Gallery; Phylicia J. L. Munn for The New York Times

I betragtning af at værker af sorte kunstnere er en populær samlekategori, vil det sandsynligvis ikke vare længe, ​​før de kunstnere, der dukker op her, bliver snuppet af større gallerier. Men Sonariwo sagde, at hun var glad for at hjælpe med at bringe flere talentfulde afrikanske kunstnere ind i mainstream, og at hun allerede havde diskuteret at samarbejde med forhandleren Marianne Boesky, hvis nylige gruppeshow, På situ , fremhævede Nnoli.

Boesky sagde, at den unge gallerist mindede hende om hendes egen begyndelse i feltet. Jeg elsker hendes globale ambition, sagde Boesky. Hun er allerede i L.A., hun tager sine kunstnere med på vejen, og det er, hvad jeg gjorde.

Boesky tilføjede, at hun havde tilbudt at lave et soloprojekt af Nnolis arbejde i 2022, selvom hun ikke var klar til at annoncere nogen repræsentation endnu.

Hun kan arbejde i et af vores mindre rum. Vi kan gå derfra, sagde Boesky, opmærksom på, hvordan en hurtig stigning kan lægge for meget pres på en ny kunstner. Hun sagde, at hun ville holde Nnolis priser lave nok, så folk, der ønsker hendes arbejde i Nigeria, stadig vil have råd til det. Vi ønsker ikke at prissætte dem.

Da hun sad i sit galleri på sin første arbejdsdag, den 1. februar, lysende selv bag sin maske, sagde Sonariwo, at hun foretrak denne mere rolige version af en åbning til det sædvanlige crush af mennesker. Vi kan faktisk tale og høre hinanden, sagde hun.

Billede

Kredit...Tonia Nneji og Rele Gallery; Phylicia J. L. Munn for The New York Times

Billede

Kredit...Tonia Nneji og Rele Gallery; Phylicia J. L. Munn for The New York Times

Hendes eneste frustration, sagde Sonariwo, var, at Covid-restriktioner forhindrede kunstnerne i at rejse til USA for at opleve, hvordan folk oplever deres arbejde.

Født i Washington, D.C., ind i en Yoruba-adelsfamilie, flyttede Sonariwo som 4-årig med sine forældre tilbage til deres hjemland uden for Lagos, så hendes far kunne udføre sine pligter som en traditionel hersker, der præsiderede over 33 byer og landsbyer. Hendes mor var distributør af forbrugsvarer og apparater.

Fordi nigerianere med hendes baggrund forventes at blive læger eller advokater, virkede kunst i første omgang ikke som en mulighed for Sonariwo. Så hun studerede regnskab på Howard University, dimitterede i 2007 og begyndte sin karriere hos PricewaterhouseCoopers, nu kaldet PwC.

Men Nigeria trak hende tilbage (de fleste af hendes 17 søskende er der), og det samme gjorde de kunstnere, hun begyndte at opdage ved at besøge deres atelierer og se deres arbejde på nettet.

I 2015 åbnede hun sit galleri og vakte hurtigt opmærksomhed; et år senere udnævnte Vogue hende til en af de 5 sejeste kvinder i Lagos . Og i 2017 var Sonariwo kurator for Nigerias første pavillon på den 57. Venedig Biennale, hvor hun viste værker af Peju Alatise, Victor Ehikhamenor og Qudus Onikeku. Hun var også medlem af juryen for Dak'Art Biennale i 2018 og var en del af L.A. Art Show sidste år.

Det nye Rele Gallery er lille, beliggende i en tidligere vitaminbutik på 700 kvadratmeter. Men Sonariwo sagde, at hun ønskede, at det skulle føles afslappet og intimt.

Billede

Kredit...Phylicia J. L. Munn for The New York Times

Jeg ville ikke være, hvor jeg skulle lægge pres på kunstnere for at skabe arbejde, sagde hun. Jeg ville gerne have, at folk kom ind og bare tog arbejdet ind og ikke følte sig skræmt.

Hun medbragte tre kunstnere, hun opdagede på egen hånd - bad kunstlærere om at anbefale elever, aflagde studiebesøg - efter at være blevet rørt over deres forskellige tilgange og baggrunde.

De var i forskellige faser af deres liv, sagde Sonariwo. Disse historier er ikke, hvad det internationale publikum er vant til.

Nneji, 28, sagde, at Sonariwo ikke kun havde fremhævet sin profil som kunstner, men også fået hende til at føle, at det var acceptabelt at skabe arbejde, der ærligt henvender sig til kvinders sundhed og reproduktive organer. I hendes værk Portrait of the Listeners flankerer to kvinder f.eks. en ung pige - den ene i et levende print, den anden i en kjole, der angiver Nigerias Baptist Women's Missionary Union .

Hun kommer fra et samfund, hvor kvinder ses som en handelsvare, og hun prøver sit bedste for at sætte kvindelige kunstnere i rampelyset, sagde Nneji i et telefoninterview og tilføjede, at hendes forhandler forsøger at sikre, at vores stemmer bliver hørt.

Med sit navn fra bogen og maleriet af den nigerianske kunstner Peju Alatise, Orita Meta - en Yoruba-sætning løst oversat som et knudepunkt, hvor tre veje mødes - udforsker udstillingen temaer som ulighed, renhed og kvindelig empowerment.

Billede

Kredit...Marcellina Akpojotor og Rele Gallery; Phylicia J. L. Munn for The New York Times

Alle tre kunstnere havde gennemgået Reles indflydelsesrige Unge samtidige program, som giver træning og mentorskab og en gruppeudstilling. Jeg indså, at de havde brug for et ekstra niveau af modning, sagde Sonariwo, da hun forklarede, hvorfor hun startede programmet i 2016, og tilføjede, at de mere end 40 kunstnere, der har deltaget, er blevet deres eget støttenetværk, og postede hinandens arbejde på sociale medier

Sonariwo, der planlægger at dele sin tid mellem Los Angeles og Lagos, sagde, at hun ser frem til at bringe flere afrikanske kunstnere til det amerikanske publikum. Jeg elsker virkelig deres historier, deres karakteristiske stilarter, sagde hun. For mig er det bare en ære at kunne præsentere deres arbejde.