En glemt pioners kunstverden genopstår på det jødiske museum

Forhandleren Edith Gregor Halpert hjalp med at sætte amerikansk kunst på kortet - og så forsvandt hun.

Edith Gregor Halpert, den banebrydende kunsthandler, iført en broche og ring designet til hende af Charles Sheeler, på et fotografi til magasinet Life i 1952. Hun får selskab af kunstnere, hun promoverede det år: Charles Oscar, Robert Knipschild, Jonah Kinigstein, Wallace Reiss, Carroll Cloar og Herbert Katzman.

Det er ikke et godt tegn, når du træder ind i en kunstudstilling og straks begynder at geninstallere den i dit hoved. Men hold det ikke imod Edith Halpert and the Rise of American Art, en fyldt, medrivende udstilling på Det Jødiske Museum med en fascinerende baghistorie, der sjældent fortælles i denne målestok. Den fortæller om livet for et langvarigt indflydelsesrigt kunstgalleri og i forlængelse heraf om den person, der ønskede det til at eksistere.

Denne person, Edith Gregor Halpert (1900-1970), var en formidabel, ivrig og til tider manipulerende selvstarter med et økumenisk blik, en passion for kunst og et medfødt instinkt for salg og promovering. Halpert var central i etableringen af ​​markedet for mellemkrigstidens amerikansk kunst og mente, at alle burde eje kunst. Hun kunne godt lide at holde priserne lave, ville sælge på afdragsordningen og arrangerede årlige ferieudsalg. Hun mente også, at enhver kunne lave kunst, en idé, der var afgørende for folkekunstens genoplivning i 1930'erne. For sin tid var hun usædvanligt åben over for farvede kunstnere og til dels kvinder. (I 1950'erne tog hun imod en gruppe af for det meste abstrakte malere, alle mænd - som bekræftet i et fotografi fra Life Magazine - men få huskede det.)



Født i Odessa, Rusland (nu Ukraine), i 1900, kom Halpert til New York med sin mor og søster i 1905. Hendes far, en kornhandler, var død af tuberkulose året før, og de pogromer, der fulgte efter den russiske revolution i 1905 truet. Mens hun stadig var teenager, forfulgte hun sin drøm om at være kunstner og studerede som 14-årig (hun foregav at være 16) på National Academy of Design og derefter Art Students League. Hun hjemsøgte Metropolitan Museum of Art og byens få kunstgallerier og frekventerede enhver kunstnerklub eller sammenkomst, hun kunne finde.

Også fra teenageårene arbejdede den energiske Halpert for at forsørge sin familie og få sin uafhængighed, først i New Yorks stormagasiner og derefter som en succesrig effektivitetsekspert i en bank. Som 25-årig var hun en af ​​to kvindelige virksomhedsledere i byen og ganske velstående.

I 1926, da hun indså, at hverken hun eller hendes mand, maleren Samuel Halpert - som hun giftede sig med som 18-årig - nogensinde ville blive store kunstnere, besluttede Halpert at opsøge dem i stedet for. (Hendes skuffelse fremskyndede parrets skilsmisse.) Hun blev den første kvinde i New York til at åbne et kommercielt kunstgalleri i et rækkehus på 113 West 13th Street (stadig stående), købt med sparede bonusser. Kaldet Our Gallery i et år, og derefter omdøbt til Downtown Gallery, varede virksomheden i over 40 år. Selvom hun flyttede uptown 14 år senere, ønskede Halpert i første omgang at være, hvor de fleste af New Yorks kunstnere boede og arbejdede.

Billede

Kredit...Estate of Stuart Davis/Licenseret af VAGA hos Artists Rights Society (ARS), New York; Virginia Museum of Fine Arts

Billede

Kredit...Estate of Stuart Davis/Licenseret af VAGA hos Artists Rights Society (ARS), New York; Whitney Museum of American Art

Billede

Kredit...Estate of Ben Shahn/Licenseret af VAGA hos Artists Rights Society (ARS), New York

Fra begyndelsen af ​​1930'erne til midten af ​​50'erne var hun uden tvivl New Yorks mest magtfulde forhandler af samtidskunst. Hun boede for det meste over butikken og dyrkede samlere og museumsprofessionelle over hele landet - og rejste ofte med sine udstillinger til universitetsgallerier. I de første år holdt hun sit galleri oven vande med omfattende salg af folkekunst til sin hovedkunde, Abby Aldrich Rockefeller (hustru til John D. Rockefeller Jr.), som i 1929 var med til at grundlægge Museum of Modern Art.

Af de 90 malerier og skulpturer i dette show, blev næsten alle udstillet eller solgt af Halperts galleri, eller var i hendes private samling. En af de første kunstnere, hun viste, til sine naboers forargelse, var den jazzelskende proto-pop abstrakte maler Stuart Davis, hvis syv værker ser særligt flotte ud her. Hun solgte intet af ham, men det var begyndelsen på et stenet forhold, der producerede ni soloshows frem til 1962, to år før hans død.

I 1932, med Ben Shahns anden solo (af 11) på galleriet, debuterede hun hans socialrealistiske mesterværk, The Passion of Sacco and Vanzetti, baseret på den berygtede retssag mod Nicola Sacco og Bartolomeo Vanzetti, som tiltrak masser af negativ omtale - og derfor besøgende. (Halpert forlængede showet og klarede sig ret godt på salget.) Et andet langvarigt forhold var med Yasuo Kuniyoshi, den japanskfødte amerikanske kunstner, der ophøjede naturalistisk maleri til en drømmende visuel poesi, som i udstillingen Little Joe With Cow, med sin stor kvæg omkranset i tjavset planteliv.

Billede

Kredit...Estate of Yasuo Kuniyoshi/Licenseret af VAGA hos Artists Rights Society (ARS), New York; Crystal Bridges Museum of American Art; Amon Carter Museum of American Art

Billede

Kredit...Jacob og Gwendolyn Knight Lawrence Foundation, Seattle/Artists Rights Society (ARS), New York; Estate of Yasuo Kuniyoshi/Licenseret af VAGA hos Artists Rights Society (ARS), New York; The Educational Alliance, Inc./Estate of Peter Blume, licenseret af VAGA hos Artists Rights Society (ARS), New York; Jason Mandella

Sammen med sin ven Alain Locke, forfatteren og teoretikeren af ​​sort kultur, organiserede Halpert Negro Art in America, en undersøgelse af 41 kunstnere, som var den første sådan udstilling i et galleri i New York. Det blev indledt af hendes show af Jacob Lawrence, som afslørede hans heroiske Migration-serie; Halpert orkestrerede den fælles erhvervelse af sine 60 gouaches af Phillips Collection i Washington og Museum of Modern Art. Lawrence er her repræsenteret af fire værker fra hans mindre velkendte, mindre pinefulde The Harlem Series fra 1943.

Kataloget forklarer, hvordan Halpert grævlede andre forhandlere til at samarbejde med hende. Hun vristede Kuniyoshi væk fra Charles Daniels og opfordrede Alfred Stieglitz, gudfaderen til den tidlige amerikanske modernisme, til at dele. Men hun måtte vente til Stieglitz' død i 1946 med at udstille Arthur Dove, og til sidst, kort, Georgia O'Keeffe, der skabte to af forestillingens stærkeste værker: hendes valmuer (1950), med dets flydende kronblade og rigt farvede støvdragere, og hans Snowstorm (1935), hvis tvetydige former inkluderer en vindramt række af træer, der kan forvandle sig til en vred, syvbenet kattedyr.

Fra fortiden genoplivede Halpert Quaker-primitiven Edward Hicks, repræsenteret her af et særligt imponerende, overskueligt Fredsrige, og de amerikanske trompe l'oeil-kunstnere William Michael Hartnett og John Frederick Peto.

Billede

Kredit...Michael L. Gordon

Billede

Kredit...Georgia O'Keeffe Museum/Artists Rights Society (ARS), New York; Milwaukee kunstmuseum

Billede

Kredit...Gildesalmuseet

Petos Lincoln and the Star of David er i showets sidste, bedste galleri. Helt til Halperts egen samling er det en rørende bekræftelse af, at hun, bortset fra forretninger, virkelig elskede kunst. Her er også et malet keramisk portræt af Halperts hoved fra 1959 af billedhuggeren William King, en af ​​de sidste kunstnere hun opdagede. Den er helt uimodståelig og burde have været i det første galleri og lokke besøgende ind. Den hylder Halperts til tider alt for besiddende kærlighed til sine kunstnere og den kærlighed, som mange af dem følte til gengæld.

Hvorfor er Halpert næsten helt glemt i dag? Hendes galleri - domineret af figurativ kunst - blev sløret af fremkomsten af ​​abstrakt ekspressionisme og dens forhandlere i 50'erne. At hun var kvinde, immigrant og jøde kan have været medvirkende til, at hun forsvandt.

Men kunstgallerier er per definition flydende og flygtige: selvskabte verdener præget af skiftende shows og skiftende adresser. De fleste er bygget til at forsvinde. Deres hovedopgave er at hjælpe kunstnere med at overleve, hvilket opnås ved at sprede, dvs. sælge de ting, de laver. Det kan være en stor opgave at samle disse kunstværker igen.

Og her er den ordre blevet mødt med stor succes af Rebecca Shaykin, en associeret kurator, der også har skrevet et smart, læseværdigt katalog, der bygger på Lindsay Pollocks omfattende undersøgte Halpert-biografi fra 2006. Kataloget har fordelen af ​​overdådige illustrationer, der får dig til at se at showet kunne have været endnu bedre, når det drejer sig om flere kunstnere. Men det, fru Shaykin har opnået, er fantastisk.

Min største klage vedrører elimineringen af ​​Halperts mellemnavn - hendes adopterede pigenavn - fra showets og katalogets titel. For mig vil hun altid være Edith Gregor Halpert, hvilket er langvarigt og stateligt.

Edith Gregor Halpert. Den har al majestæten som en oceanlinje, der sejler ind i New Yorks havn.


Edith Halpert and the Rise of American Art

Til og med 9. februar på det jødiske museum, 1109 Fifth Avenue, Manhattan; 212-423-3200, thejewishmuseum.org .