Ekspertudtalelse eller udførlig Ruse? Granskning af lærdes rolle i kunstsalg

En Naga Buddha fra det 10. århundrede, citeret i en kriminel klage.

De har længe været underligt vidtstrakte samarbejdspartnere. Hun var en Colorado museumskonsulent kendt for sine esoteriske foredrag om gamle guldsmykker eller nomadiske kinesiske stammer. Han var en storslået kunstsamler i Bangkok, der vandrede gennem Cambodjas krigshærgede jungle i 1970'erne og udforskede mosbeklædte templer bygget tusind år tidligere, under Khmer-civilisationens storhedstid.

I løbet af et 30-årigt venskab blev Emma C. Bunker, 87, og Douglas A. J. Latchford, 86, myndigheder på sydøstasiatiske antikviteter, hvis godkendelse kunne sikre en genstands værdi og legitimitet. Sammen skrev de tre skelsættende bind - Adoration and Glory: The Golden Age of Khmer Art, Khmer Gold and Khmer Bronzes - som er centrale opslagsværker for andre eksperter.

Bøgerne indeholder hyldestbreve fra cambodjanske embedsmænd, som bifalder parrets dedikerede forskning og støtte til nationalmuseet i Phnom Penh. Især hylder de hr. Latchford, som har doneret sjældne artefakter og penge til museet, generøsitetshandlinger, der fik regeringen til at slå ham til ridder i 2008.



Men i en kriminel klage indgivet af Manhattan-distriktsadvokaten i december sidste år i New York, identificeres hr. Latchford og fru Bunker mindre respektfuldt - som medsammensvorne nr. 1 og medsammensvorne nr. 2.

Billede

Kredit...Tang Chhin Sothy / Agence France-Presse - Getty Images

Klagen siger, at de medsammensvorne og andre i en årrække hjalp en fremtrædende galleriejer i New York, Nancy Wiener, med at forfalske dokumentarhistorien om plyndrede cambodjanske relikvier, hvilket gjorde dem nemmere at markedsføre.

En forkert fremstilling af det sande herkomst af en oldtid er afgørende for at sælge stjålne genstande på markedet, sagde Brenton Easter, en føderal agent, i klagen.

Ingen af ​​de eksperter er sigtet, og ingen af ​​dem er identificeret ved navn i klagen. Mr. Latchford beskrives i klagen som en antikvitetshandler med base i London og Bangkok og fru Bunker som forskningskonsulent for et amerikansk museum. Men folk med kendskab til sagen har bekræftet deres identitet.

Beskyldningerne i sagen er næppe nye i annaler om kunstsvindel, hvor vejen til profit længe har været brolagt med malplaceret tillid. Men eksperter siger, at denne sag fremhæver sårbarhederne i kunstverdenen, hvor ægtheds- og ejerskabsstridigheder er almindelige, og hvor stipendium og de mennesker, der kan udøve det, ofte giver den imprimatur, som forhandlere har brug for for at lukke salget.

Markedet kunne ikke fungere uden disse mennesker, sagde Neil Brodie, en seniorforsker ved University of Oxford, som studerer tyveri og handel med kulturelle genstande. Når du har en mening fra en som Emma Bunker, og du er en køber eller en samler, er du ret sikker på, at den er ægte.

Billede

Kredit...USA's advokatkontor, via Agence France-Presse — Getty Images

Ms. Wiener, 61, som har nægtet sig skyldig, er anklaget for at have brugt sin virksomhed til at købe, smugle, hvidvaske og sælge antikviteter for millioner af dollars stjålet fra Afghanistan, Cambodja, Kina, Indien, Pakistan og Thailand. Hendes advokat, Michael McCullough, afviste at kommentere, men sagde for flere uger siden, at fru Wiener har al mulig grund til at forvente en positiv afslutning på sagen.

Klagen hævder, at de to eksperter havde gavn af at hjælpe fru Wiener. Den citerer en e-mail beslaglagt af efterforskere, hvor hr. Latchford fortæller hende, at han giver bronzestatuer til fru Bunker i bytte for falske herkomster. Hvad angår hr. Latchford, siger klagen, at nogle af de falske herkomster blev brugt til at hjælpe med at markedsføre varer, han solgte til fru Wiener eller havde købt sammen med hende.

Fru Bunker sagde i et kort telefoninterview fra Wyoming, at hun ikke huskede de forhold, der blev nævnt i Wiener-sagen. Jeg gav aldrig dækning for noget, sagde hun og henviste spørgsmål til en advokat, der ikke ringede tilbage.

Mr. Latchford, en Bombay-født britisk statsborger, svarede ikke på anmodninger om et interview. En nær slægtning afviste at kommentere.

I tidligere interviews har Mr. Latchford benægtet enhver forseelse og forsvarede sin indsamlingspraksis som normen for en æra, hvor langt mindre stringens var knyttet til herkomst og salgsdokumenter. Han sagde i 2012, at vesterlændinge, der anskaffede sig sydøstasiatiske genstande under årtiers krig i Cambodja og Vietnam, skulle ses som redningsmænd, der udviste omsorg og stipendium på genstande, der kunne være smuldret i junglen eller blevet ødelagt.

Billede

Hvis de franske og andre vestlige samlere ikke havde bevaret denne kunst, hvad ville så være forståelsen af ​​Khmer-kulturen i dag? han sagde.

De tre bøger, som hr. Latchford har skrevet sammen med fru Bunker, viser hundredvis af khmer-genstande - guddomme, mytiske væsner og kongelige skatte i sandsten, guld og bronze - der er lige så unikke og værdifulde som dem, der findes i Cambodjas nationalmuseum.

Cambodjanske embedsmænd siger, at de ikke har nogen registrering af de fleste af genstandene og stoler på bøgerne for at bekræfte deres eksistens. Adspurgt om dette i et interview fra 2014 sagde Mr. Latchford, at de blev holdt af private ejere, som stolede på, at han ville holde deres identitet fortrolig.

Deres bøger er meget vigtige for mig og vores egne lærde, sagde Chan Tani, udenrigsminister for Cambodjas ministerråd. Der er så mange genstande i dem, som vi som cambodjanere aldrig har set.

Ms. Bunker - Emmy til en legion af beundrende lærde - er forfatter til et dusin bind om asiatisk kunst. Hun er uddannet fra New York Universitys Institute of Fine Arts og har i mere end 40 år været tilknyttet Denver Art Museum, hvor hun sad i fem år i bestyrelsen, fungerede som frivillig forsker og sidst holdt foredrag i 2012.

Billede

Kredit...Jonathan Ziegler/Patrick McMullan

Bunker er en velkendt autoritet inden for personlig udsmykning i Kina, kunsten fra ridestammerne i de eurasiske stepper og Khmer-kunst i Sydøstasien, sagde museet i introduktionen af ​​sit sidste foredrag og tilføjede: Hendes talrige publikationer har præsenteret banebrydende forskning i disse emner.

Hendes mand, John Birkbeck Bunker, der døde i 2005, var en søn af Ellsworth Bunker, en tidligere amerikansk ambassadør i Sydvietnam under krigen. John Bunker, en rancher i Wyoming, sukkerdirektør og administrator for Denver museum, sluttede sig til sin kone med at give betydelige donationer af kunst og penge til museet, og hun har givet andre genstande på egen hånd, enten sammen med familiemedlemmer eller Mr. Latchford .

Kristy Bassuener, en talskvinde for Denver Art Museum, citerede fru Bunkers lange tilknytning til institutionen, men sagde, at embedsmænd var opmærksomme på beskyldningerne mod hende og søgte at indsamle nye fakta om genstande i vores samling.

Sagen, der nu vikler ind i fru Bunker og hr. Latchford, er blot den seneste, der har ramt antikvitetsverdenen. Ms. Wiener har længe været partner med sin mor, Doris, der døde i 2011, og er anklaget for kriminel besiddelse af stjålne ejendele og sammensværgelse, resultatet af et razzia på hendes galleri sidste år, som efterforskere siger, har skabt tusindvis af e-mails og andre dokumenter. En genstand, som hr. Latchford havde afleveret til fru Wiener til salg, blev beslaglagt på det tidspunkt.

Klagen siger, at hun brugte en hvidvaskningsproces, der omfattede restaureringstjenester for at skjule skader fra ulovlige udgravninger, halmkøb på auktionshuse for at skabe falske ejerskabshistorier og skabelsen af ​​falsk herkomst forud for internationale love om arv, der forbyder eksport af plyndrede antikviteter.

Billede

Klagen siger, at nogle af de beslaglagte e-mails viser, at hr. Latchford og fru Bunker opdigter falske ejerskabshistorier. I en, fra november 2011, spurgte fru Bunker hr. Latchford, hvilken slags dokument fru Wiener havde brug for vedrørende en bronzestatue fra det 10. århundrede af en Naga Buddha, som hr. Latchford solgte forhandleren for 500.000 dollars. Wiener-galleriet forberedte sig på at videresælge det for 1,5 millioner dollars.

Jeg spekulerer på, skrev fru Bunker til hr. Latchford, om det ikke kunne være bedre at sige, at du købte det af en thailandsk samler, da du først flyttede til Bangkok i 1950'erne. Hvem andre end Neil og Yothin ved, hvornår du købte den.

En måned senere sendte fru Bunker hr. Latchford et herkomstbrev, hvori hun skrev, at jeg første gang så Naga Buddha i Douglas Latchfords lejlighed i London engang i begyndelsen af ​​1970'erne, da jeg var der på vej til Kina.

Hun identificerede sig selv i brevet som forskningskonsulent Asian Department Denver Art Museum.

I et andet tilfælde, ifølge klagen, købte fru Wiener og hr. Latchford i fællesskab en statue fra det 11. århundrede af den hinduistiske gud Shiva i 2008 for $250.000 fra en leverandør.

Men da de overdrog det til Sotheby's til salg i 2011, fortalte fru Wiener auktionshuset, at det var blevet købt i 1968 fra en anden antikvitetshandler, Spink & Son. Klagen sagde, at de opfandt ejerskabshistorien, og at nogle markeringer på statuen, der indikerer skade og reparation, fik efterforskere til at konkludere, at statuen var plyndret.

Billede

Kredit...Behrouz Mehri / Agence France-Presse - Getty Images

Stykket blev solgt på auktion i 2011 for $578.000.

(Sotheby's sagde, at det ikke havde kendt til noget falsk herkomst, og at sådanne markeringer på gamle genstande er almindelige og ikke nødvendigvis beviser for plyndring.)

For fem år siden blev hr. Latchford og fru Bunker citeret i en civil sag, der involverede en cambodjansk statue fra det 10. århundrede. Sotheby's håbede at sælge statuen i New York på vegne af en belgisk samler for et anslået beløb til 2-3 millioner dollars, da amerikanske embedsmænd flyttede for at beslaglægge den og hævdede, at den var blevet plyndret fra et tempel i 1970'erne under folkedrabet på Khmer Rouge. .

Hr. Latchford og Ms. Bunker blev ikke nævnt i retspapirerne, men regeringen identificerede Hr. Latchford som The Collector, en tidligere ejer af værket, som først havde købt det i 1970'erne, efter at statuen var blevet hacket fra sin tempelplads , dens fødder efterladt. Fru Bunker blev citeret som The Scholar, der havde rådgivet Sotheby's om salget.

I e-mails fra 2010, før værket blev sat til salg, viser beskeder fru Bunker, der fortæller Sotheby's sine bekymringer over salget.

Cambodjanerne i Phnom Penh har nu klare beviser for, at den helt sikkert blev stjålet fra Prasat Chen på Koh Ker, da fødderne stadig er på stedet, sendte hun en e-mail til en Sotheby's-betjent. Hun frarådede at sælge det på en offentlig auktion, fordi cambodjanerne kunne blokere for salget og bede om stykket tilbage.

Billede

Kredit...Sonny Figueroa/The New York Times

Et par uger senere, lige tilbage fra Cambodja, rapporterede Bunker, at cambodjanerne ikke havde planer om at bede om det tilbage. Sotheby's kunne fortsætte med salget, rådede hun, men måske ikke godt at vise eller nævne fødderne, der stadig er in situ på Koh Ker i kataloget.

Sotheby's endte med at sætte statuen på forsiden af ​​sit salgskatalog. Men cambodjanerne gjorde indsigelse, og USA's advokat på Manhattan på det tidspunkt, Preet Bharara, indledte en beslaglæggelsessag i retten. Auktionshuset anfægtede, om genstanden var blevet plyndret, men sagen blev afgjort, og statuen blev ceremonielt returneret til Cambodja i 2014.

På tidspunktet for striden talte en ekspert om, hvordan tidens gang havde skabt nye juridiske parametre, som veteransamlere og forhandlere skulle overholde.

Vi lever i en anden verden, sagde Matthew F. Bogdanos, en Marine Corps Reserve-oberst, der havde ledet jagten på ransagede skatte under Irak-krigen, og det, der var acceptabelt for 50 år siden, er det ikke længere.

Som det viser sig, leder Mr. Bogdanos, som også er anklager på kontoret for Manhattan District Attorney Cyrus R. Vance Jr., nu Wiener-efterforskningen.