En drøm udskudt, for nu

Coronavirussen har skubbet Deborah Roberts' kunstudstilling i Contemporary Austin i det mindste til januar. Hun ser på udsættelsen som en gave.

Deborah Roberts udforsker forestillinger om skønhed, identitet og race gennem collage-baserede portrætter af sorte børn. Hun var kunstner i residens hos Rauschenberg Foundation i Captiva, Fla., i 2019.

Deborah Roberts kunne have givet op for længe siden. Med en mor, der arbejdede som stuepige og en far, der arbejdede som elektrisk linjemand for byen Austin, Tex., voksede hun op med at handle sine tegninger af biler, heste, dukker og fly for sine klassekammeraters fede røde blyanter.

Det betød ingenting for dem, men det var alt for mig, sagde hun. Jeg vidste ikke, hvad en kunstner var. Jeg vidste bare, at jeg ville gøre det her.



Hendes forældre forstod ikke hendes lidenskab. Min far hadede kunst og sagde, at det aldrig ville blive til noget, sagde fru Roberts. Han ville sige: 'Hvad gør du det for?'

Jeg lærte at få en tyk hud, da jeg var omkring 25, tilføjede hun. Intet, nogen kan fortælle dig, vil nogensinde få dig til at stoppe med at gøre det.

Den beslutning giver endelig pote. I en alder af 57 er fru Roberts ved at have sin første store solo museumsudstilling - en stor ting for enhver kunstner, men især glædeligt for en, der for fire år siden arbejdede i en skobutik for at betale regningerne.

Hun har arbejdet så længe uden nogen institutionel anerkendelse, sagde Hallie Ringle, kurator for samtidskunst ved Birmingham Museum of Art, som hjalp med at organisere Skønlitteratur , 2017-showet på Studio Museum i Harlem, der omfattede fru Roberts. Hvad hun dog ikke har gjort, er at lade det stoppe hende.

Billede

Kredit...Deborah Roberts og Stephen Friedman Gallery, London og Vielmetter Los Angeles

Frk. Roberts , der har en stor personlighed og et større smil, har heller ikke ladet pandemien sætte hende tilbage, selvom den har skubbet hendes debut på Contemporary Austin i Texas til januar fra september - forudsat at virussen aftager til da, som håbet.

I stedet ser hun på denne forsinkelse som noget af en gave: at trykke på pauseknappen på en karriere, der var begyndt at accelerere hurtigere end det føltes behageligt, og at lave helt nye malerier til hendes show, som nu vil blive informeret om denne udfordrende kulturelle øjeblik.

Det giver mig bare tid til at blive større, sagde fru Roberts, til virkelig at konkretisere dette arbejde.

På denne måde eksemplificerer fru Roberts, hvor mange nye kunstnere befinder sig under coronavirus-karantænen, som er der, hvor de altid er - i deres atelierer, og laver værker, der måske aldrig sælger; anvende veludviklede vaner med at arbejde i isolation; og at hente styrke fra den kreative proces, der længe har holdt dem op.

Mens gruppeshows er glædelige, var fru Roberts lige begyndt at få eftertragtet individuel anerkendelse. Institutioner som Whitney Museum of American Art og Brooklyn Museum har erhvervet hendes arbejde, som udforsker forestillinger om skønhed, identitet og race gennem collage-baserede portrætter af sorte børn.

Berømtheder, der har købt stykker, omfatter Beyoncé, Ava DuVernay og Barack Obama. Nogle sammenligner endda Ms. Roberts' collager med dem Den amerikanske modernist Romare Bearden. Roberts låner fra Beardens ordforråd men destillerer det til sit eget kraftfulde sprog, skrev Elizabeth Fullerton sidste år i Art in America, hvor hun fangede sine emner i en skrøbelig tilblivelsestilstand.

Billede

Kredit...Deborah Roberts og Stephen Friedman Gallery, London og Vielmetter Los Angeles

Billede

Kredit...Deborah Roberts og Stephen Friedman Gallery, London og Vielmetter Los Angeles

For bare fire år siden solgte fru Roberts sit arbejde for $250 til $600; nu trækker hendes brikker fra $30.000 til $150.000. Efter at have arbejdet næsten udelukkende på papir, har hun råd til at sprede sig på lærred.

Og hvor hun plejede at arbejde i sit trange soveværelse, har fru Roberts nu et ordentligt studie i Austin og har for nylig bygget sig et større hus, hvor hun flyttede ind lige før virusudbruddet.

Men fru Roberts sagde, at hun altid har betragtet sig selv som en succesfuld kunstner.

Måske ikke økonomisk, men jeg har altid beæret mit arbejde, sagde hun. Dette er grunden til, at jeg er her.

En kunstlærer på gymnasiet opfordrede hende og lærte hende at tegne og male. Al ros og ære går til hende, sagde fru Roberts. Nå, det går til Gud, men hun er den næste.

Ms. Roberts dimitterede med en bachelorgrad i kunst fra University of North Texas i 1985 og opnåede en mastergrad i kunst fra Syracuse University i 2014.

Hendes tidlige arbejde afspejlede hendes barndoms beskyttede verden, hvor folk gik i kirke, og den vold, der kan ledsage racisme, var fjern. Jeg plejede at tegne og male som Norman Rockwell, men det var sort Americana, sagde fru Roberts. Jeg voksede op med kvinder, der sad på verandaen hele dagen og vovede dig til at komme ind i deres gårdhave. Måske var det sentimentalt eller romantisk, men det var virkeligt for mig. Da jeg begyndte at male, malede jeg det.

Derefter læste hun essays af Cornel West, hvori han talte om den sorte krops magt, og hvordan det var et tabu i det hvide Amerika. Det rystede mig bare helt ind til kernen, sagde hun.

Jeg vidste ikke, at jeg var sort, før jeg gik i sjette klasse, tilføjede hun, indtil anden runde af buskørsel, hvor en hvid lærer hadede mig fra det øjeblik, hun så mig.

Efter at have startet med at bruge billeder af sit eget 8-årige ansigt, fandt fru Roberts hurtigt inspiration i andre børns ansigter, som dem fra Afrika og Haiti. Hun startede med piger - og udforskede, hvordan samfundet ser på dem, samt hvordan de ser sig selv - og begyndte for nylig at inkorporere drenge. Jeg leder efter denne type uskyld, som ikke er blevet berørt af popkulturen, men måske er blevet berørt af tragedie, sagde hun. Jeg ved, hvornår jeg finder det ansigt.

Ms. Roberts' arbejde har bevæget sig et stykke fra Norman Rockwell-dagene; hendes 2018 mixed-media maleri, Facing the Rising Sun refererer til den 14-årige George Stinney Jr., som i 1944 blev uretmæssigt dømt for at have myrdet to hvide piger i South Carolina. Klædt i en for stor fængselsuniform blev Stinney tvunget til at sidde på en bog, så han kunne passe i den elektriske stol. (Dømmelsen blev senere ophævet.)

Hun bruger forskelligt tøj, mønstre og troper som boksehandsker og ternede uniformsnederdele - disse elementer, der kan virke usammenhængende - og sætter dem sammen i collager, der er vildledende enkle, sagde Heather Pesanti, chefkurator ved Contemporary Austin, som arrangerer det kommende at vise. Hun skaber disse nye hele individer ud fra fragmenterede dele som en måde at fortælle sin egen historie på.

Billede

Kredit...Deborah Roberts og Stephen Friedman Gallery, London og Vielmetter Los Angeles

Uanset hvor svært det til tider har været at tjene til livets ophold, er fru Roberts blevet ved med at lave kunst. Hun er en fighter, sagde Jeanne Klein , en fremtrædende Texas kunstsamler, der er blevet en nær ven. Jeg har aldrig behøvet at kæmpe på den måde.

Da hun så sig selv tvunget til at arbejde i en skobutik for fire år siden, græd fru Roberts næsten onkel. Så modtog hun et legat fra Pollock-Krasner Fonden, som hun sagde tillod mig at spise.

Jeg er en tyk pige, tilføjede hun og grinede, så jeg trængte til at spise.

Så i 2017 tog tingene en meningsfuld drejning: I løbet af blot et par måneder dukkede fru Roberts værk op i New York på Volta Art Fair, Fort Gansevoort-galleriet og Studio Museum.

Store forhandlere lagde mærke til det, herunder Stephen Friedman i London og Susanne Vielmetter i Los Angeles, som begge nu repræsenterer Ms. Roberts. Hendes første besøg i Ms. Roberts' studie, sagde Ms. Vielmetter, gentog hendes oplevelse med Mickalene Thomas, Nicole Eisenman og Wangechi Mutu: Der var ingen tvivl om, hvordan jeg havde det: Dette er meget, meget vigtigt arbejde.

Selvom det kan tage kunstnere tid at få løftestang i deres karriere, har fru Roberts allerede stillet klare krav, nemlig at hun har lyst hendes arbejde med at gå på museer, hvor børn, der ligner hende, kan lade sig inspirere af hendes historie.

Og hun lader viruskrisen påvirke nye malerier - for eksempel drager sig mod sorte baggrunde i stedet for hendes sædvanlige hvide; og bruge tiden til selvrefleksion.

Denne virus har gjort os bange for andre mennesker, sagde Ms. Roberts. Hvor vi før havde øjenkontakt og mødte mennesker, nu vil vi gerne være i skyggen. Vi ønsker ikke, at folk skal se os.

Men fru Roberts’ arbejde handler om at ville blive set. At tillade folk at være i mit nærvær, at mærke, hvad jeg føler, når folk kommer med kommentarer om mit hår eller min krop, sagde hun. Mens jeg vil være med i koret af sorte kvinder, der taler om sort kvindelighed, vil jeg også gerne have min egen solo-stemme.