Direktør for Mass MoCA, Playground for Artists, Moves On

Efter tre årtier føler Joseph C. Thompson sig klar til at give slip (en slags).

Joseph C. Thompson har drevet Massachusetts Museum of Contemporary Art i North Adams, siden han var med til at grundlægge det for 33 år siden.

NORTH ADAMS, Mass. — På en nylig overskyet morgen her i denne tidligere fabriksby tog Joseph C. Thompson sin cowboyhat på, hoppede på sin cykel og cyklede til Massachusetts Museum of Contemporary Art for at give sin sidste officielle rundvisning i den institution, han har kørt siden han var med til at stifte den for 33 år siden.

Selvom der altid er mere arbejde, der skal gøres, virkede dette for den 62-årige instruktør som et lige så godt øjeblik som noget andet til at komme videre. Han afsluttede for nylig en udvidelse det bragte komplekset til 650.000 kvadratmeter - omtrent det samlede areal af Louvre. Han så museet gennem en pandemi-tvunget lukning og genåbning. Og i januar åbner museet James Turrells lysmanipulerende Skyspace i et tidligere vandtårn, et projekt kunstneren forestillede sig, da han og Mr. Thompson første gang gik på ejendommen i 1987.



Billede

Kredit...James Turrell, Struktur og gengivelse af Darryl Cowie

Der er ingen tvivl om, at jeg har et uhelbredeligt tilfælde af grundbetændelse, sagde han, og burde formentlig have forladt mig for flere år siden.

At gå gennem museet med Joe, som de fleste kalder ham, høre ham berette rystende historier om at føde museet, se hvor jazzet han stadig bliver, når en besøgendes øjne vænner sig til den åndssvage magenta i Mr. Turrells lysinstallation Guardian fra 2017 (Wedgework). ), er det klart, at Mass MoCA ikke kun har været Mr. Thompsons livsværk, men hans liv.

Han hjalp med at omdanne dette nordlige hjørne af Berkshires - som havde høj arbejdsløshed , teenagegraviditet og frafald fra gymnasiet - til en blomstrende kunstdestination med hoteller, restauranter og detailhandel.

Han opfostrede en søn her, nu 22, og en datter på 17. Måske vigtigst af alt, gjorde han Mass MoCA til et valfartssted for kunstnere, hvor de kunne skabe usædvanligt langvarige udstillinger - Sol Lewitts vægmalerier, Laurie Andersons virtual reality-installationer, Anselm Kiefers stålpavillon med 30 malerier og alle de lysende turrells.

Museet består nu af 28 bygninger, tiltrækker i gennemsnit 300.000 besøgende om året og betegner sig selv som det største museum for samtidskunst i verden.

Det har ikke været let at nå dette punkt. Det tog over et årti at få museet åbnet og at overtale staten - såvel som individuelle donorer - til at støtte virksomheden.

Billede

Kredit...Tony Cenicola/The New York Times

Jeg kunne skrive en bog om, hvordan man ikke bygger et museum, sagde Mr. Thompson. Vi startede uden bevillinger, ingen likviditetsreserver, ingen kreditramme, så vi levede på, hvad det end var, vi lavede den uge, og - i betragtning af at museer taber penge hver uge, de har åbent - var det bare et meget udfordrende miljø.

Som et resultat heraf modsiger Mr. Thompsons hjemmelavede, afslappede aura en hund-med-knogle uforsonlighed, der overbeviste den tidligere Massachusetts-guvernør Michael S. Dukakis om at tildele museet en bevilling på 35 millioner dollars og sejrede over guvernør William F. Weld ikke at kræve de penge tilbage.

Mr. Thompsons evangeliske salgsmandskab fik lokale butiksejere til at hæve deres egne små bidrag. Hans entreprenørskab gjorde det muligt for Mass MoCA at generere indtægter ved at udvikle kommerciel ejendom i området, såsom en lokal retsbygning og Porches Inn, et boutiquehotel på den anden side af vejen.

Og Mr. Thompson formåede at holde ud på trods af et relativt beskedent årligt driftsbudget på 12 millioner dollars (for nylig reduceret til 10,5 millioner dollars på grund af pandemien).

Joe er en sej fyr, sagde Thomas Krens, der først fik ideen til museet. Uden Joe ville Mass MoCA aldrig være sket.

Efter at have indset, mens han var i Tyskland til kunstmessen i Köln i 1985, at forladte fabrikker kunne bruges til at vise kunst, slog hr. Krens sig sammen med hr. Thompson - en af ​​hans tidligere elever - og Michael Govan , nu direktør for Los Angeles County Museum of Art, for at starte Mass MoCA.

Men Mr. Krens rejste i 1988 for at blive direktør for Guggenheim og tog Mr. Govan med sig. Han tilbød også at tage Mr. Thompson med, men Mr. Thompson besluttede at blive siddende.

Født i Oklahoma, hvor han arbejdede på et oliefelt efter college, kom Mr. Thompson til direktørstillingen med begrænset erfaring - en B.A. fra Williams College, grader i kunst og business fra University of Pennsylvania og et ophold på Williams College Museum of Art.

Billede

Kredit...James Turrell; Tony Cenicola/The New York Times

Ideen om at starte et museum for samtidskunst i en tidligere tekstilfabrik og elektronikfabrik i en deprimeret region i New England, slog guvernør Dukakis oprindeligt ud som en hjerneblødning. Det nordlige Berkshire var ved at dø - faktisk var Berkshire County ved at dø, sagde Mr. Dukakis. Forestillingen om at gøre dette kom virkelig ud af venstre felt, men der var ikke andet at gøre. Vi var nødt til at gøre noget .

I årenes løb har Mr. Thompson opfordret kunstnere til at sprede deres vinger og blive et stykke tid - betydeligt længere end de sædvanlige par måneder med de fleste roterende udstillinger, inklusive nogle i 25 år. (I de fleste tilfælde er de omfattende installationer finansieret gennem private donationer.)

Det er noget af et sted, sagde hr. Turrell. Hver kunstner bliver behandlet i dybden.

Mr. Turrells udstilling ved Mass MoCA er hans eneste omfattende retrospektiv på offentlig visning, der omfatter en af ​​alle større kategorier af kunstnerens værk og mindst et stykke fra hver af hans syv årtiers praksis. Den nye Skyspace er hans største fritstående cirkulære værk til dato - 40 fod i diameter og 40 fod høj - med en kapacitet til 70 seere.

Beliggende i en genbrugt betontank, som tidligere holdt standbyvand til fabrikkens brandsikringssystem, inkluderer Skyspace en optrækkelig taghætte samt et programmerbart lyssystem.

Ms. Anderson sagde, at hun har fundet museet befriende, et sted, hvor handel føles langt væk, og hun bare kan prøve ting.

Det er et meget længere forhold til besøgende, tilføjede hun. Det er som at have sit eget private museum.

Som forberedelse til sit massive show ved Mass MoCA sidste år, Mind of the Mound , sagde Trenton Doyle Hancock, at han fandt den kreative licens svær at gennemskue, og at Denise Markonish, seniorkurator og direktør for udstillinger, forklarede ham, at institutionens mission var at gøre kunstneres drømme til virkelighed.

Jeg havde arbejdet på ikke bare maleri, men animation, en kortfilm, en tegneserie og alle mulige andre sideprojekter, sagde Mr. Hancock. De gav mig en mulighed for at lægge alle disse ting under ét tag, for grundlæggende at skabe en forlystelsespark baseret på min forestillede verden.

Tilsvarende Nari Ward, hvis 2011 show, Sub Mirage Lignum, indeholdt storstilede skulpturer dækket af træstrimler, sagde: De blev aldrig bange, efterhånden som værket udviklede sig.

Joe er som en frustreret installatør, tilføjede Mr. Ward om Mr. Thompson, der arbejdede med besætningen. Han kom ind med sit værktøjsbælte. Du ser ikke mange direktører tage det på sig.

Billede

Kredit...Nathaniel Brooks for The New York Times

Ganske vist kan en sådan praktisk involvering egne sig til mikrostyring, og Mr. Thompson erkendte, at han kan drive sine medarbejdere lidt amok med detaljer som størrelsen på en skrifttype eller gulvets patina. Men kuratorer siger, at instruktøren har givet dem den kreative frihed, der betyder mest. Ikke mange museer ville skabe et fungerende polar spring i deres gallerier, sagde fru Markonish med henvisning til Taryn Simons 2018 Koldt hul installation. De fleste kuratorer hopper fra den ene institution til den næste. Her bliver vi, fordi han lader os se vores vision igennem.

Mr. Thompson erkendte tidligt, at museet var nødt til at bevæge sig ind i scenekunsten - fra David Byrne til Bang on a Can Summer Music Festival - fordi dets forskellige former bragte forskellige demografiske forhold til sig.

Uanset om det er country eller rap eller indie eller eksperimentel jazz eller ny musik - hver af dem har en passioneret fanskare, sagde Mr. Thompson. Jeg er overbevist om, at mange af vores scenekunstgæster ikke ved, hvad Mass MoCA står for, men de kommer for at følge musikken eller teatret eller dansen, som de elsker, og de besøger museet den lørdag eftermiddag, og de finder ud er det ikke så slemt som de tror og kommer tilbage.

Rachel Chanoff, kurator for scenekunst og film siden museets begyndelse, beskrev Mr. Thompsons hensynsløse optimisttilgang som: 'Lad os gøre det til dette samfunds kulturelle stue. Lad os holde dansefester, lad os holde picnic, lad os få madlavningstimer.'

Mass MoCA er faktisk blevet et vigtigt anker i området med tætte relationer til sine medinstitutioner, nemlig Clark og Williams College Museum of Art . Clark gav omkring $5 millioner dollars eller mere til Mass MoCA, hvilket er meget usædvanligt i lyset af den mere typiske konkurrence, sagde Michael Conforti, Clarks tidligere direktør, som er en trustee emeritus af Mass MoCA. Vi skal hjælpe hinanden.

Andre institutioner har modelleret sig efter Mass MoCA, som Dia Beacon, som blev åbnet af Mr. Govan; Crystal Bridges Museum of American Art i Arkansas; og Armory and the Shed i New York. Mass MoCA har bestemt været en indflydelse for mig i udviklingen af ​​Watermill, sagde avantgardekunstneren Robert Wilson med henvisning til det kunstkompleks, han grundlagde på Long Island i 1992.

Hvad er det næste for Mr. Thompson? Hr. Krens foreslog, at han kunne have en rolle for ham i den ambitiøse nye kulturelle korridor, han er ved at skabe i North Adams, som har et jernbane- og arkitekturmuseum.

Selvfølgelig kunne Mr. Thompson se dette øjeblik som en mulighed for at slappe af, flyve med sit lille fly eller cykle på sin landevejscykel. Han står stadig over for stresset af en retssag om anklager, der stammer fra en 2018 kollision med en motorcyklist, som han har nægtet sig skyldig over for og har sagt ikke er relateret til hans afgang.

Tracy Moore, vicedirektøren, fungerer som midlertidig direktør og administrerende direktør, mens museet ser ud til at erstatte Mr. Thompson, som vil blive ved næste sommer som rådgiver.

Mit job er ret klart for de næste otte måneder eller deromkring - at afslutte Turrell, og jeg skal ud og rasle min blikkop, sagde han. Vi har alt for ofte formået at betale Paul ved triage eller røve Peter til at betale Paul, og jeg vil virkelig gerne sætte nogle ressourcer på plads, så den næste person har en lille smule benzinpenge eller 'Oh my God'-penge, så de kan ordne problemer eller gør ting muligt.

Jeg vil gerne gøre det bedre for den næste person.