Desert Empires: Wonders to Behold

To hundrede sjældne genstande på Metropolitan Museum sporer den bemærkelsesværdige historie og kulturelle arv fra kongeriger på kanten af ​​Sahara.

En detalje af Kneeling Dignitary, Middle Niger civilisation, Mali, 12.-14. århundrede, i Sahel: Art and Empires on the Shores of the Sahara.Kredit...Karsten Moran for The New York Times

Støttet af



Fortsæt med at læse hovedhistorien

Bucket-lister dannes tidligt. Da jeg måske var 10, bladrede i bøger i min bedstefars hus, stødte jeg på et fotografi af den store moské ved Djenné i Mali, Vestafrika, og tænkte, at dette er den mærkeligste, mest vidunderlige, mest ydre rumbygning, jeg' nogensinde har set. Beige-farvet og tårnhøje, det var så bløde kanter som et sandslot, men enorme, dværgende mennesker på gaden. Jeg ville derhen.

Det gjorde jeg til sidst - stod, henrykt, stirrede ved den store moskés mure i sollys og måneskin. Og på besøg i sidste uge på udstillingen Sahel: Kunst og imperier på bredden af ​​Sahara på Metropolitan Museum of Art følte jeg det lidt som om, jeg var der igen, men nu med andre udenjordiske seværdigheder at tage til, inklusive skulpturer så sublime som selve moskeen.

Sahel stammer fra det arabiske ord for kyst eller kyst. Det var navnet givet af handlende, der krydsede det oceaniske Sahara for århundreder siden til de indbydende græsarealer, der markerede ørkenens sydlige rand, terræn, der nu omfatter det moderne Mali, Mauretanien, Niger og Senegal. På vidnesbyrd om kunst fra Sahel må den kultur, som rejsende stødte på, have lignet en rig, men forvirrende hybrid. Det gør kunsten stadig, hvilket kan være en af ​​grundene til, at den står, i Vesten, noget uden for en accepteret afrikansk kanon.

Billede Den store moske i Djenné i Mali. Den første version af moskeen blev bygget fra det 13. århundrede. Den nuværende version, der ses her, stammer fra 1907. Det er den største jordmudderbygning i verden og et verdensarvssted.

Kredit...Francois Xavier Marit / Agence France-Presse - Getty Images

Vesten har altid set Afrika snævert, kategorisk, som en måde at udøve kontrol på. Så afrikansk kunst betyder udskåret træ- eller metalskulptur i selvstændige stammestile, der aldrig ændrer sig. Eller det betyder riffs på former lånt fra et andet sted - f.eks. renæssancens Europa eller den større islamiske verden. På den ene eller den anden måde er afrikansk kunst en ting. Du kan genkende den med det samme og lægge den for sig selv i et etui med en etiket.

Met-showet demonstrerer noget andet. Et blik rundt fortæller dig, at historien her er variation inden for variation, forskel taler til forskel. Nye ideer udspringer af lokal jord og ankomme langvejs fra. Etniciteter og ideologier både støder sammen og favner. Kulturelle påvirkninger bliver byttet, droppet og tjent ind i en multitrack-sekvens, der er selve definitionen af ​​historie.

At hævde, at Afrikas kunst har en historie eller historier, er i høj grad forestillingens mål. Og hvis kunsthistorien fra Sahel er svær at kortlægge, skyldes det, at så meget er forsvundet. Det har naturen og ideologisk drevet ødelæggelse sørget for. Meget er blevet fortrængt af amatørgravning og plyndring. Utallige mængder materiale ligger stadig gemt i jorden.

I betragtning af alt dette er de 200 hundrede genstande, der er samlet på Met, blot ved at være her et vidunder at se. Og showets arrangører - Alisa LaGamma, kurator med ansvar for afdelingen for kunst i Afrika, Oceanien og Amerika; associeret kurator Yaëlle Biro; og forskningsmedarbejder Hakimah Abdul-Fattah - har dygtigt formet det vidunder til en lineær fortælling.

Billede

Kredit...Karsten Moran for The New York Times

Det er introduceret af to skulpturer, der er blandt de ældste på visning og føles monumentale på meget forskellige måder. En syv fod høj megalit, der stammer fra det 8.-9. århundrede e.Kr., er forestillingens klart største værk. Men med sin rødbrune overflade og fyldige V-form har den en hunkerende delikatesse. Den anden skulptur er meget ældre - før 2000 f.Kr. — lille: småstensstørrelse. Men med et par let indskårne justeringer har en ressourcestærk kunstner fremtryllet et ikon for frembringende kvindelig magt.

Hvad den tilsigtede betydning eller rituelle brug af disse genstande faktisk var, ved vi ikke. Men de giver en grundlinje for antikken, som kuratorerne kan bygge en historie på. Og det gør de, og plotter det næsten diagrammatisk, efter datoer og temaer, i to rækker af minigallerier med en bred sti imellem. Og de kanter stien med en slags æresvagt af et dusin rytterskulpturer i terracotta, metal og træ.

Kavalkaden er en smuk idé. Billederne, der er produceret over et bredt tidsrum, fra det 3. og 19. århundrede, af kulturer i det nuværende Mali og Niger, er vidt forskellige i medier, stil og sandsynligvis funktion, men opstillet sammen antyder de en slags symbolsk solidaritet, en bekræftelse af integriteten og kompleksiteten, fortid og nutid, af noget, der kaldes Sahel.

En stor invasiv begivenhed i det tidsrum var islams komme, som ramte Sahel-kysten i det 7. århundrede og blev og spredte sig. Fordi islam introducerede læse- og skrivefærdigheder, havde den en gennemgribende og undergravende virkning. Men måske i et forsøg på at rette op på en gammel opfattelse af, at islam var ansvarlig for Sahel-kulturens vitalitet, får hverken den eller nogen anden ekstern trans-Sahara-styrke en central scene i showet.

Billede

Kredit...Karsten Moran for The New York Times

(En rejseudstilling kaldet Caravans of Gold, Fragments in Time: Art, Culture, and Exchange Across Medieval Saharan Africa, arrangeret af Block Museum of Art, Northwestern University, behandler disse interaktioner. Showet er på Aga Khan Museum i Toronto gennem 23. februar og går videre til National Museum of African Art, Smithsonian Institution i Washington DC)

Fokus er i stedet på indfødt kunst, der enten gik forud for den udbredte adoption af islam i Sahel eller forblev relativt uberørt af den.

Tekstilfragmenter fra Bandiagara-regionen i det centrale Mali, som er nogle af de ældste, der har overlevet i Afrika, passer ind i denne beskrivelse. Det samme gør den ekstravagant filigrerede skive kendt som Rao Pectoral, en senegalesisk nationalskat, der også er en lysende reklame for det geniale afrikanske guldsmedearbejde.

Men det er skulptur, og specifikt omkring 20 terracotta- og træfigurer fra Mellem-Niger, der udgør showets visuelle og følelsesmæssige hjerte. Mindst et af disse stykker er verdensberømt: en halvt liggende terracotta-figur, androgyn, hovedløs, fremragende detaljeret og fundet af arkæologerne på stedet for Djenné-Djeno, en gammel by i det nuværende Mali, der var på mystisk vis forladt omkring 1400 e.Kr

Billede

Kredit...Karsten Moran for The New York Times

Billede

Kredit...Karsten Moran for The New York Times

Billede

Kredit...Karsten Moran for The New York Times

Billede

Kredit...Karsten Moran for The New York Times

Uanset krisen - politisk? eller økonomisk? miljø? - som førte til byens død ser ud til at have påvirket hele regionen. Og det blev forudgået af en næsten krampagtig bølge af kunstnerisk kreativitet, der genererede nogle af de bevægende skulpturer, der nogensinde er lavet, inklusive dem, der er set her.

I den ene presser en figur af tvetydigt køn sit hoved mod jorden som i sorg eller bøn. I en anden folder en kvinde sine arme hen over sit bare bryst i en gestus af hengivenhed eller selvbeskyttelse. I en tredje har en høj, buet træudskåret figur med hermafroditiske træk den en pointe ynde som en Chartres-helgen. Nogle former er næsten abstrakte; tilbedere med stemmegaffelkroppe rækker bedende op mod himlen. Og nogle udviser en slags patologisk realisme, som i tilfældet med en terracotta-figur, hvis krop spirer tumorlignende knopper. (Som de fleste rituelle lerfigurer på den tid, er denne sandsynligvis lavet af en kvinde.)

Udstillingen afsluttes med endnu mere Sahel-skulptur, et storslået ensemble af store figurer udskåret i træ af Bamana-befolkningen i Mali i det 18. til det 20. århundrede. Sammen repræsenterer de en type afrikansk kunst, vi har været vant til at tænke på som typisk eller klassisk. Men på det tidspunkt, hvor du er nået til dette slutpunkt i showet, har du lært, at der i Sahel-kulturen ikke er noget typisk, ingen stil, intet Afrika, og det er en uvurderlig lektie.

Og i disse dage er Mets smukke show stedet at lære det. Store områder af Sahel, specifikt Mali, er politisk turbulente og vanskelige, hvis ikke umulige, at få adgang til. (Seneste amerikanske regerings rejsevejledninger har erklæret den nordlige og centrale del af landet, som inkluderer Djenné, en no-go-zone for turister. Rejs ikke til Mali på grund af kriminalitet, terrorisme og kidnapning, sådan siger de det.) Sådan vil det ikke være for evigt. Jeg kan ikke vente med at gå tilbage. Det er stadig på min must-see liste. Jeg tager den aldrig af.


Sahel: Kunst og imperier på bredden af ​​Sahara

Til og med 10. maj på Metropolitan Museum of Art, Manhattan; 212-535-7710, metmuseum.org .