Kryptisk kalender og de mennesker, der har lavet den

Maya 2012: Tidens Herrer Ann og Kert Wilson, sammen med deres datter, Charlotte, 7, ser på en interaktiv udstilling af et arkæologisk sted.'>

PHILADELPHIA — Og det skal ske, at når den 13. baktun kommer til en ende, så vil verden også gøre det. Alt, selv de begravede rød-cinnober-belagte konger, vil blive ødelagt i en apokalypse. Så det er blevet forudsagt - og så mange tror - af den gamle Maya-kalender; selv Maya-guder som den jadehårede majsgud og den brilleøjede stormgud må underkaste sig. I arabiske tal vil slutdatoen blive repræsenteret på denne måde: 13.0.0.0.0.

Tal om uheld. Ifølge Penn Museum her, som har opstillet en stor udstilling, der formår at være fristende, oplysende og frustrerende på én gang, er den dag tæt på. Selvom mange eksperter beregner, at det er den 21. december 2012, mener museets kuratorer, at det er den 23. december 2012. Og dette show, Maya 2012: Tidens Herrer , åbner med et drillende potpourri af tabloidoverskrifter, filmkatastrofer og tv-nyhedsrapporter, der påberåber sig den forestående katastrofe (selvom udstillingen forventes at forblive åben, efter at verden slutter, indtil midten af ​​januar 2013).

Det er selvfølgelig et setup, fordi vi snart lærer, at Maya-civilisationen (som engang strakte sig over det moderne sydlige Mexico, Guatemala, Honduras, Belize og El Salvador; byggede større byer omkring 500 f.Kr.; og nåede sit højdepunkt før 900 e.Kr.) havde ingen sådan idé.



Faktisk har Maya Long Count-kalenderen, fokus for showets første del, ingen ende (og ingen reel begyndelse). Maya-konger rejste monumenter for sig selv ved hjælp af den evige kalender, der kombinerede en enorm følelse af centralitet med en enorm følelse af uhyre.

I udstillingen bliver den apokalyptiske præmis så let væltet, at den virker som en stråmand, et påskud for at trække skarer. Temaet genopstår også i slutningen: Mayaerne troede ikke på, at verden ville ende i 2012, bliver vi mindet om. Og vi bliver bedt om at stemme: Gør du?

Billede

Kredit...Ryan Collerd for The New York Times

Jeg havde andre spørgsmål. Og de havde intet at gøre med verdens undergang, men med en civilisation, der efterlod ruiner af pyramider, skulpturelle monumenter kaldet stelaer og befolkninger spredt ud over Mellemamerika, hvis sprog og kulturer kan spores tilbage et årtusinde, til da Mayaerne regerede suverænt.

Den overordnede sensation skabt her er dog af mystik. I betragtning af hvor lang tid Mayaerne trivedes - deres klassiske periode var 250 til 900 e.Kr., før de aztekiske og inka-imperier - er det forbløffende, hvor lidt der er kendt om dem. Det er også overraskende, hvor meget der kun er blevet stykket sammen i de sidste 50 år, med Forskere fra University of Pennsylvania og Penn Museum spiller centrale roller , udgravning Copan, Honduras (med Honduras Institut for Antropologi og Historie).

Denne involvering er årsagen til, at udstillingen er monteret her, selvom mange af dens genstande er kopier, idet originalerne er for tunge eller skrøbelige til at rejse. Showets hovedkurator, Loa P. Traxler, er medforfatter, sammen med Robert Sharer, af en væsentlig historie, Den gamle Maya. En af hendes medkuratorer, Kate Quinn, museets udstillingsdirektør, har introduceret smarte interaktive udstillinger. Én berøringsskærm oversætter velkendte datoer til den eksotiske Maya-kalender; en anden giver dig mulighed for at udforske de ekstraordinære Copán-ruiner.

Hvad angår artefakter, viser en udskæring af jade næsten ømt majsguden, der ligger i en muslingeskal, mens vand og jord forenes for at give et frugtbart løfte. Et mystisk ætset grisekranie fra det syvende århundrede viser to herrer, der er engageret i et uforklarligt kalenderritual. Mest kraftfuld er de hieroglyfiske udskæringer, hvor menneskelige ansigter, våben og ornamenter synes manisk komprimeret til at fylde rektangulære forme, og mætter det ledige rum med løgformede billeder.

Nogle af figurerne er frygtindgydende. Andre virker nærmest komiske: Når vi ser et billede fra det syvende århundrede af grundlæggeren af ​​Copán-dynastiet iført en maske af beskyttelsesbriller og et sæt falske tænder, får vi at vide, at dette er beregnet til at påkalde Tlaloc, stormguden i det centrale Mexico, men vi har mistanke om noget luner på arbejdet. Havde mayaerne en sans for humor?

Hvis det er tilfældet, ses det ikke andre steder. Stingray-rygge her, fundet i grave fra det femte århundrede, blev brugt til blodudslipsceremonier. Blodfarvet cinnober blev brugt til at belægge de døde og findes overalt i de kongelige grave. Og måske på grund af hieroglyfferne er fornemmelsen her af stram kompression og ikke en lille hensynsløshed.

Billede

Kredit...Ryan Collerd for The New York Times

Et alter (en reproduktion) forestiller et helt dynasti af konger, skabt til Copáns sidste hersker. En død jaguar blev begravet for at repræsentere hver hersker. Kongerne brugte også det væsens frygtindgydende persona, måske til at kommandere det menneskelige løsøre, der skabte pyramiderne, som arkæologer har udgravet i Honduras jungle.

Dels på grund af showets tema, plejer vægten her at være på Maya-kulturens rationelle aspekt. Vi lærer, at mayaerne er bedst kendt for deres kalender. Men intet afsløret her om det er særligt forbløffende, og en astronom interviewet i en videokiosk, Anthony F. Aveni, påpeger, at mayaerne ikke engang havde et teleskop.

Alligevel er resultatet spændende. Mayaerne brugte typisk en base på 20 til at tælle (som vi bruger en base på 10). Deres tal har en systematisk enkelhed: en lodret streg var et tegn for 5 og prikker ved siden af ​​den tilføjede 1 hver - stregen repræsenterer måske en flad udstrakt hånd, og prikkerne forlængede cifre til at tælle. Og ligesom vi bruger dage, uger, måneder, år, brugte mayaerne cykliske kalenderkategorier (som baktun, kin, winal, tun).

Det, der sker i december, er, at den 13. baktun i denne histories cyklus slutter, og da en baktun varer omkring 144.000 dage (lige under 400 år), er denne drejning af kilometertælleren ret dramatisk. Det handler om det. Kalenderens betydning viser sig ikke at være, at den forudsiger fremtiden, men at den med sine mønstre og gentagelser var afgørende for at tyde Maya-glyffer og deres beretning om fortiden.

Men selv den skriftlige optegnelse har en grænse. Efter det niende århundrede bryder den historiske fortælling af. Kongelige monumenter holdt op med at dukke op. Befolkningen faldt markant, måske som følge af tørke, sygdom eller krigsførelse. Der var beviser for det fuldstændige sammenbrud af det politiske system. Det kom til at hedde sammenbruddet.

Så, omkring seks århundreder senere, da mayaerne ikke længere var en styrke at regne med, fik de endnu et slag med spaniernes ankomst. Koppeepidemier brød ud. Flere tusinde bark-papir bøger blev brændt; kun få overlever, nogle vist her .

Billede

Kredit...Ryan Collerd for The New York Times

Men når vi først har gennemgået denne historiske beretning, føler vi os, som om vi stadig havde stået tilbage med for lidt, da vi blev lovet så meget. Hvad var Mayas religiøse overbevisning? Hvordan udøvede mayaerne politisk magt? Hvordan førte de krig? Hvordan overførte de viden? Hvad var karakteren af ​​deres ritualer?

Disse spørgsmål er ikke rigtig rejst, og vi er ikke sikre på hvorfor, bortset fra måske at nogle kan have ubehagelige svar. Der synes at være en vedvarende iver på udstillingen efter at spinde Maya-kulturen, overdrive dens præstationer og ignorere skygger.

Maya-manuskript, læser vi for eksempel, er nu afsløret som verdens mest komplekse skriftsystem. Virkelig? På hvilket grundlag?

Og hvad med menneskeofring? Selvom mayaerne praktiserede menneskeofring, er der ingen beviser for massedrab, som tilskrives aztekerne, eller som afbildet i Hollywood-filmen 'Apocalypto.' Ikke voldsomt oplysende for den eneste omtale af emnet: Mayaerne praktiserede menneskeofring , men sjældnere end Mel Gibson tror. Men hvad indebar menneskelige ofre, og hvilke overbevisninger lå bag det? (Vi lærer andre steder, at det ofte involverede at skære offerets hjerte ud.)

Og Maya-sammenbruddet, får vi alt for hurtigt at vide, bør ikke betragtes som et sammenbrud, fordi Maya-efterkommere stadig lever i regionen i dag. Som andre indianske grupper, læser vi, søger de social retfærdighed, velstand og politisk deltagelse i de moderne lande, hvor de bor.

Måske, men ligesom andre institutioner, der viser artefakter forbundet med amerikanske indianere, påberåber Penn Museum her floskler ved at diskutere dem, som om de tilbagebetaler en vis gæld og bekymrer sig om at skildre et negativt billede. En stor afsluttende del af udstillingen er helliget nutidig mayakultur; i interviews reciterer Maya næsten formelagtige kommentarer om bestræbelser på at rekonstruere deres mistede identitet.

Penn Museum bør ikke bære hovedparten af ​​denne kritik; denne tilgang er blevet normen. Men hvis dagenes ende virkelig viser sig at være nært forestående, burde vi så ikke være bedre forberedt til at møde, hvad de gamle Maya-guder har i vente?