Cooper Hewitt-chefen blev tvunget ud efter undersøgelse af hendes bryllup

Caroline Baumann trådte tilbage som direktør for designmuseet efter en undersøgelse af, hvordan hun skaffede sin brudekjole og pladsen til ceremonien.

Caroline Baumann, i midten, ved en Cooper Hewitt-galla i 2018 i den samme kjole, som hun bar til sit bryllup en måned tidligere, og som var fokus for en undersøgelse.

Alt faldt på plads for Caroline Baumann på bryllupsdagen. Hun bar en elegant sølvagtig kjole, hun havde bestilt fra en Brooklyn-designer. Hun udvekslede sine løfter i et frodigt Hamptons-reservat inde i en af ​​hendes yndlingsskulpturer, en kuppel designet af R. Buckminster Fuller . Hun satte dagens billeder på Instagram.

Den glædelige begivenhed kan have kostet fru Baumann hendes job.



Fru Baumann blev tvunget til at træde tilbage som direktør for Cooper Hewitt, Smithsonian Design Museum på Manhattan i sidste uge efter en undersøgelse foretaget af Smithsonians generalinspektør i potentielle problemer vedrørende indkøb af kjolen og bryllupslokalet.

Hendes opsigelse blev offentliggjort den 7. februar uden forklaring på årsagen. To personer med viden om Smithsonians beslutningstagning, men som afviste at blive identificeret, fordi organisationen ikke offentligt kommenterede sagen, sagde, at efterforskningen havde vist beviser for, at der var en interessekonflikt.

Udsættelsen af ​​fru Baumann har gjort medlemmer af Cooper Hewitt-bestyrelsen, som er adskilt fra Smithsonian-ledelsen, vrede. Flere bestyrelsesmedlemmer sagde, at de overvejede at træde tilbage, fordi de var uenige i beslutningen og ikke blev hørt på forhånd. En række af bestyrelsesmedlemmerne har doneret betydelige beløb til museet i de senere år, og deres afgang kan påvirke dets økonomi.

Jeg kender omstændighederne ved efterforskningen, der førte til Carolines afskedigelse, og jeg må sige, at jeg er rystet over, at dette var dens konklusion, skrev Judy Francis Zankel, en fremtrædende filantrop, der fungerer som bestyrelsens sekretær, i en e-mail til Lonnie G. Bunch III , Smithsonians sekretær og topembedsmand. Jeg har arbejdet med hende længe nok til uden tvivl at vide, at hun er blevet uretfærdigt anklaget og uretfærdigt dømt.

Selv bestyrelsesmedlemmer, der erkendte, at fru Baumann muligvis har overtrådt politik, sagde, at de mente, at straffen var for hård.

Det var uklart, om der var yderligere grunde til fru Baumanns tvungne fratræden, og en talskvinde fra Smithsonian, Linda St. Thomas, afviste at diskutere detaljer. Vi er gennemsigtige omkring mange ting, sagde hun, men ikke personale.

Fru Baumann, 53, afviste at blive interviewet. Hun havde været på museet siden 2001, efter at have arbejdet på Museet for Moderne Kunst og blev udnævnt til direktør i 2013.

På trods af dets boliger fra århundredeskiftet, et imponerende palæ på Fifth Avenue bygget til Andrew Carnegie, museet er kendt som et lager af fremsynet design inden for en række områder, herunder kunst, arkitektur, grafik, elektronik og produkter.

Billede

Kredit...Jeffrey Greenberg/Universal Images Group, via Getty Images

Adskillige tillidsmænd sagde, at fru Baumann havde været transformerende for Cooper Hewitt, idet hun havde tilsyn med dens renovering på 91 millioner dollars, øget museets profil og tiltrukket donationer.

Undersøgelsen af ​​hendes adfærd blev udløst af en uidentificeret medarbejders klage og fokuserede på hendes bryllup i september 2018 med John Stewart Malcolmson, en branding- og grafisk designkonsulent. (Brylluppet blev omtalt i den almindelige Mini-Vows-sektion af The New York Times.)

Et problem var kjolen, fru Baumann bestilte af en ung designer fra Brooklyn, Samantha Sleeper. Ms. Sleeper sagde i et interview med The New York Times, at hun forsynede generalinspektøren med e-mails, der viste, at hun havde opkrævet - og fru Baumann havde betalt - $750 for en cocktailkjole. Men siden designerens hjemmeside siger, at brugerdefinerede kjoler begynder ved $3.000, at prisforskellene vakte øjenbryn hos generalinspektørens kontor, som sendte agenter for at tale med fru Sleeper.

Ifølge fru Sleeper foreslog agenterne, at fru Baumann havde tilbudt at bruge sin statur som leder af Cooper Hewitt til at skændes om en rabat, måske ved at tilbyde at promovere fru Sleepers arbejde. Ms. Sleeper sagde, at hun svarede, at hun havde givet fru Baumann en passende pris, da kjolen var en ærmeløs skede og ikke en brudekjole. Hun sagde, at hun fortalte agenterne, at hun ikke søgte omtale, da hun allerede var blevet omtalt i store magasiner.

Det var en super enkel silhuet uden freelancere, der arbejdede på den udover mig, fortalte Ms. Sleeper til The Times. Jeg gav hende ikke rabat, og hun bad heller ikke om rabat. Hun spurgte prisen på kjolen, jeg sendte hende en mail og hun betalte mig det beløb.

Det er ikke klart, hvad generalinspektøren konkluderede om kjolen, men et andet fokus i undersøgelsen var stedet for brylluppet, LongHouse Reserve i East Hampton. Reservatet, en 16 hektar stor ejendom med omhyggeligt plejede haver og udendørs skulpturer, drives af en nonprofitorganisation grundlagt af Jack Lenor Larsen, en fremtrædende tekstildesigner, der bor på ejendommen og er ven af ​​fru Baumann. (I 2015, Cooper Hewitt tildelt hr. Larsen en af ​​dens årlige nationale designpriser.)

Hr. Larsen bød velkommen til fru Baumanns brug af ejendommen til ceremonien (receptionen blev holdt på Shelter Island) og sigtede hende ikke. Ifølge folk, der er bekendt med Smithsonians beslutning, var det et problem med, at fru Baumann tillod hr. Larsens nonprofitorganisation at holde sine bestyrelsesmøder uden omkostninger i et konferencelokale på Cooper Hewitt.

Hvordan kan det være upassende for en nonprofitorganisation at bruge et mødelokale til et bestyrelsesmøde? sagde Matko Tomicic, administrerende direktør for LongHouse. Men Smithsonian var tilsyneladende bekymret over tilsyneladende, at tjenester var blevet udvekslet og mente, at fru Baumann burde have rapporteret den frie brug af reserven som en gave.

Smithsonian er ikke et føderalt agentur, men det blev skabt af Kongressen og er delvist finansieret af regeringen. I overensstemmelse med dets charter, dens regentbestyrelsen består af tre medlemmer hver fra Huset og Senatet, vicepræsidenten, den øverste dommer og medlemmer af offentligheden.

På mange måder opfører den sig som et vedhæng af regeringen og har en interessekonfliktpolitik som efterligner mange offentlige agenturers: Medarbejdere må ikke deltage i private eller personlige aktiviteter, der kan være i konflikt med eller synes at være i konflikt med Smithsonian-interesser, såsom at bruge Smithsonian-ansættelse til privat vinding eller give fortrinsbehandling til nogen person eller virksomhed af nogen grund .

Ligesom mange føderale afdelinger har den også en uafhængig generalinspektør. Men fru Sleeper sagde, at hun var bekymret over opførselen fra de agenter, der interviewede hende. Et par uger senere sendte hun en e-mail til generalinspektørens kontor og sagde, at agenterne lød partiske mod fru Baumann og disponerede for at finde fejl.

Hun sagde, at en af ​​agenterne fortalte fru Sleeper, at han havde hørt, at fru Baumann var en 'Devil Wears Prada'-type, og at hun var en tæve.

Jeg fandt, at denne udtalelse var astronomisk chokerende og upassende fra en mand, der repræsenterede en føderal undersøgelse, hvis formål var at være på et efterforskningssted, sagde Ms. Sleeper i sin e-mail. Jeg udtrykte min mening om, at det ikke er en respektfuld eller passende måde at tale om kvinder på, og at jeg ikke synes, det er passende at gentage det udtryk for mig. Hun skrev, at agenten svarede, at han ikke havde brug for et foredrag.

Epin Hu Christensen, en rådgiver for generalinspektørens kontor, sagde, at kontoret ikke kunne kommentere indholdet af dets undersøgelser. Som en generel sag, sagde hun i en e-mail, overholder vi Rådet for generalinspektørerne for integritet og effektivitets kvalitetsstandarder for undersøgelser.

En del af Cooper Hewitt-bestyrelsens utilfredshed stammer fra den uortodokse struktur i Smithsonian, som fører tilsyn med 19 museer og gallerier og National Zoo, næsten alle placeret i Washington-området. Cooper Hewitt-bestyrelsen fører tilsyn med den daglige drift af museet og bidrager med betydelige midler, men den har teknisk set kun en rådgivende rolle.

Den andel af Cooper Hewitts budget, der kommer fra regeringen, er omkring halvdelen af, hvad Smithsonians andre museer modtager. Det er den eneste, der opkræver entré, og den er stærkt afhængig af donationer, herunder gaver fra bestyrelsen.

I 2014 modtog museet for eksempel en donation på 10 millioner dollars fra familiefonden til det mangeårige bestyrelsesmedlem Barbara Mandel. Og indretningsarkitekten Agnes C. Bourne, en nuværende vicepræsident for bestyrelsen, donerede 2 millioner dollars til museets renovering i 1996. Fru Bourne roste fru Baumanns lederskab og tilføjede, at jeg ikke kan forestille mig noget, hun ville gøre, som ville være et problem.

Endnu et bestyrelsesmedlem, forfatteren Kurt Andersen , sagde, at fru Baumann har udført et ekstraordinært stykke arbejde, og har overvåget en stor renovering og udvidelse og genoplivning af museet.

Hvis hendes påståede overtrædelser er, hvad jeg forstår, de er, virker straffen vanvittigt uforholdsmæssig, tilføjede han. Jeg håber virkelig, de vil genoverveje.