Kan en kunstner ændre våbendebatten?

På Guggenheim opfordrede Shaun Leonardo dem på alle sider af våbenkontrolspørgsmålet til at finde fælles fodslag med deres modstandere ved at forbinde fysisk.

Deltagere i Shaun Leonardos Primitive Games på Guggenheim-museet diskuterer spørgsmålet om våbenvold uden at bruge ord.Kredit...Vincent Tullo for The New York Times

Støttet af



Fortsæt med at læse hovedhistorien

Da 25 deltagere meldte sig ind i Guggenheim-museets rotunde torsdag aften for at opføre kunstneren Shaun Leonardo 's nyeste værk, kaldet Primitive Games, var det nogens gæt, om deres skinnende hvide uniformer ville forblive lige så uberørte ved timens slutning.

Mr. Leonardo, som har ry for at sætte tænderne i omstridte sociale spørgsmål - antallet af sorte og latino mænd i fængsel, racemæssig ulighed, politiets brug af magt - havde inviteret de optrædende til at engagere sig i, hvad museet på mystisk vis kun havde præsenteret som en nonverbal debat om et presserende socialt emne.

Det viste sig hurtigt at være våbenvold, og givet den verbale blodsport, problemet udløser, kunne en debat have udviklet sig til en fuldgyldig donnybrook. Desuden annoncerede hr. Leonardo, en tidligere wrestler og college-fodboldspiller (som stadig har fysikken til at bevise det) på forhånd, at forestillingen ville være inspireret af en af ​​de hårdeste sportstraditioner, der kunne udstå i det 21. århundrede, den italienske renæssance -epoke spil af c historisk elg . (Forestil dig en blanding af rugby, fodbold, kampsport, brydning og knytnævekampe rullet til et næsten lovløst sammenstød.)

Men at bruge vold til at adressere vold er ikke, hvad hr. Leonardo (eller Guggenheim) havde i tankerne.

Billede Mr. Leonardo arrangerede holdene i to linjer. Da en ceremonimester råbte Debat! de nærmede sig hinanden i tavs beslutsomhed.

Kredit...Vincent Tullo for The New York Times

Billede

Kredit...Vincent Tullo for The New York Times

Med dialogen om våben gået i stå, foreslår hr. Leonardo, at det underliggende problem kan være ord: Hvis folk kan undgå defensivt sprog og finde en alternativ måde at tale om våbenkontrol på, kan vi måske faktisk begynde at kommunikere, sagde han. Det, vi er vidne til som en kommunikationsfejl, har alt at gøre med den måde, en person eller en side udvikler et argument på, før kommunikation overhovedet er påbegyndt, simpelthen baseret på, hvem en person opfatter deres modstander for at være, sagde han i et interview for nylig i sit studie i Dumbo-kvarteret i Brooklyn.

Sidste efterår bestilte Guggenheim-museet et værk fra kunstneren som en del af dets sociale praksis-initiativ, et program for at bringe mere socialt engageret kunst til institutionen. Mr. Leonardo forestillede sig en nonverbal debat, hvor folk på alle sider af spørgsmålet om våbenkontrol forsøgte at åbne en dialog.

Det høje mål er, at denne præstation kan flytte til et øjeblik med sammenkobling, sagde han. Hvis du kan eksistere sammen med en, du engang opfattede som anderledes, tilføjede han, så kan du måske lytte.

Han inviterede fire potentielt modstridende grupper til at hjælpe med at føre hans vision ud i livet: rekreative brugere af skydevåben, borgere påvirket af gadevold, politibetjente og militærveteraner. Han skjulte emnet for debatten for deltagere og offentligheden og holdt gruppernes identitet skjult.

Billede

Kredit...Vincent Tullo for The New York Times

Før en runde af seere samledes til hans one-night-begivenhed, bar artisterne - en etnisk forskelligartet blanding af mænd og kvinder i alderen 18 til 70 - ingen tegn på deres gruppetilhørsforhold. Terrazzogulvet på Guggenheim var blevet dækket med hvid plast for at indikere en kampring, og i calcio storicos ånd , fire gigantiske heraldiske bannere blev foldet ud, prydet med et militært emblem (til veteranerne), et mål (til de rekreative våbenbrugere), en kugle (til de borgere, der blev ramt af gadevold) og et skilt (til politibetjente).

For at skabe de hold, der derefter ville debattere, fik de optrædende besked på at svare på en række på 13 spørgsmål. Har du magt? Elsker du dit hjem? Frygter du for dit samfunds sikkerhed? Ejer du et skydevåben? Har du nogensinde mistet en elsket på grund af våbenvold?

Næsten alle sagde, at de havde holdt en kugle. Uanset deres politiske holdninger, kan de optrædende have besvaret et spørgsmål på samme måde. Alligevel udviklede mistanken sig.

Mr. Leonardo arrangerede holdene i to linjer. Da en ceremonimester råbte Debat! de nærmede sig hinanden i tavs beslutsomhed - skubbede, trak, forsøgte at forbinde. Deres aktiviteter lignede alt fra improvisatorisk moderne dans og metode-skuespiløvelser til gruppeterapi, brydning og tai-chi.

Selvom det er svært at måle, uanset hvilken indflydelse han har i den virkelige verden, er hr. Leonardo i kunstverden blevet en voksende kraft inden for social praksis. Han er medstifter af montage , et samfundsbaseret kunstprogram, der drives af nonprofitorganisationen Fordybning , som tilbyder et alternativ til fængsling. Grupperne arbejder med Center for Court Innovation's Brooklyn Justice Initiatives , som afgør, hvilke unge voksne der passer til programmet. Forsamlingen vandt for nylig et tilskud på $150.000 fra Kunst for Retfærdighedsfonden , et initiativ lanceret i juni 2017 af Agnes Gund, emerita præsident for Museum of Modern Art, for at reformere det strafferetlige system. (Ms. Gund solgt et maleri fra 1962 af Roy Lichtenstein til $165 millioner sidste år for at give fondens redeæg.)

Gennem Assembly kan nogle unge voksne og unge anklaget for ikke-voldelige forbrydelser undgå fængsling og en straffeattest ved at gennemføre et kursus af workshops, der inkluderer bevægelses- og historiefortællingsteknikker til at genskabe sig selv uden for fortællingerne om magtesløshed, som ofte følger urolige individer gennem deres liv.

Billede

Kredit...Vincent Tullo for The New York Times

Billede

Kredit...Vincent Tullo for The New York Times ORG XMIT: NPX

Mr. Leonardo blev født i Queens af en dominikansk mor og guatemalansk far - han identificerer sig som afro-latino og bor nu i Brooklyn med sin kone, kunstneren McKendree Key , og deres 2-årige og 10-årige døtre. Han studerede billedkunst på Bowdoin College i Maine og kom til optræden noget ved et tilfælde. Under et ophold på Skowhegan School of Painting and Sculpture han tog en mexicansk wrestling-maske på og begyndte at kæmpe mod en imaginær modstander. Et begejstret publikum samledes, og konceptet tog fart. Fra 2004 iscenesatte han snesevis af voldsomt fysiske optrædener som hans mexicanske wrestler alter ego, Erobreren , eller El C., der kæmpede mod den fiktive Invisible Man. Denne fjende er en reference til Ralph Ellisons banebrydende roman fra 1952, historien om de dæmoner, som en sort mand står over for, når han vokser op i midten af ​​århundredets Amerika. Den bog har været en gennemgående linje i min praksis på måder, som jeg ikke engang er helt bevidst om, sagde han.

Målet med brydearbejdet, sagde kunstneren, var at løsne definitioner af manddom. Rent praktisk lærte det arbejde ham om kropssprog.

Efter Trayvon Martins død i 2012 tog hans arbejde en drejning mod det politiske. Han fordybede sig i tegning, stadig en væsentlig del af hans kunst. (To nye værker, det ene baseret på mediebillederne af Rodney King og det andet på Central Park Five, er på vej til gruppeudstillingen Vægge vendt til siden: Kunstnere konfronterer retssystemet, på Contemporary Art Museum Houston den 25. august.)

Billede

Kredit...Høflighed af kunstneren

Efter at Eric Garner, en ubevæbnet sort mand, døde i 2014, og en storjury besluttede ikke at anklage New York City politibetjent, der brugte et kvælertag, skiftede noget, sagde Mr. Leonardo. Han gik væk fra rent fysiske præstationer og begyndte i stedet at vejlede deltagere som mere en instruktør. Den ene, kaldet I Can't Breathe (2016), var en deltagende forestilling, som han forklædte som et selvforsvarskursus.

I Primitive Games omfattede hans roller instruktør, trænerdommer og rollemodel. På trods af en vis improvisationsfrihed var kunstnerens hånd tydelig i hvert trin af forestillingen. De fire grupper af deltagere deltog i en række af workshops med Mr. Leonardo, hvor han lærte dem måder at finde en anden persons kropssprog og fagter relateret til snarere end stødende. Det umiddelbare mål, sagde han, er at få disse meget opdelte grupper mere tilpasset hinanden i den måde, de reagerer på og reagerer på konflikter på.

Billede

Kredit...Høflighed af kunstneren

Hvis alt det lyder mere som terapi, Nat Trotman , Guggenheims kurator for medier og performance, forklarer, hvad der gør det til kunst. Der er altid et element af Shauns vision som guide, sagde han før arrangementet. Det handler om at bringe folk sammen for at håndtere politiske spørgsmål. Det er aktivistisk i at forsøge at få folk til at håndtere virkeligheden. Og det var virkelig overbevisende for os. (Hr. Trotman organiserede projektet i samarbejde med Christina Yang, museets direktør for uddannelse og offentlige programmer, og Anna Harsanyi, Guggenheims projektleder for social praksis.)

På Guggenheim, mellem modstanderne, var der øjeblikke med ømhed, flirt, aggression, tristhed, kammeratskab og humor. Nogen ville falde; nogen ville hjælpe dem op, da deres kroppe fandt fælles fodslag.

Et medlem af veterangruppen, der kun ønskede at blive identificeret som James, blev nået fredag ​​via e-mail, og kaldte aftenens forestilling for en intens følelsesmæssig rutsjebanetur, der møder frygt, styrke, sårbarhed, machismo, empati, glæde og sorg. Han tilføjede, at det var en prøve på mod mod og med en meget forskelligartet gruppe af andre mennesker med overbevisninger og synspunkter, der var meget anderledes end mine.