Sort kunst betyder noget

På Whitney Museum, den varige arv fra Kamoinge-fotografkollektivet - endelig 14 karakteristiske talenter i søgelyset.

Ming Smiths America Seen Through Stars and Stripes, New York City, omkring 1976, i showet Working Together: The Photographers of the Kamoinge Workshop på Whitney Museum of American Art.

Det er først for ganske nylig, at den almindelige kunstverden, der kan lide at tænke på sig selv som progressiv, fuldt ud er begyndt at omfavne ideen om, at sort kunst betyder noget. Selv for et par årtier siden, hvis du var en afroamerikansk kunstner, kunne du realistisk forvente at finde dit arbejde udelukket fra store - dvs. hvide - museer. For dig eksisterede markedsføringsmaskineriet, der skaber karrierer, ikke. Gallerier viste dig ikke. Samlere købte dig ikke. Kritikere kiggede ikke din vej.

Den samme kunstverden er nu i indhentningstilstand og opdager sort talent, der altid har været der, og anerkender rige historier, der hidtil er blevet ignoreret. Højt på listen over aktuelle retrospektive udgravninger står Working Together: The Photographers of the Kamoinge Workshop, en vandreudstilling smuk at betragte på alle måder, på Whitney Museum of American Art.



Billede

Kredit...Anthony Barboza og Virginia Museum of Fine Arts

I slutningen af ​​1950'erne og begyndelsen af ​​1960'erne var der rigeligt med afroamerikanske fotografer, men udbredte afsætningsmuligheder for deres arbejde var det ikke. Med nogle få undtagelser - Roy DeCarava, Gordon Parks - ansatte populære magasiner og aviser dem ikke. Og når de gjorde det, var det ofte med kravet om, at de leverede forudbestemte syn på sorts liv i billeder af idealiseret opløftning eller fattig dysfunktion. Tanken om, at deres arbejde kunne stå uden for nyhederne, som kunst, opstod sjældent.

Billede

Kredit...Miya Fennar og Albert R. Fennar-arkivet, via samling af Shawn Walker

I 1963, i New York City, forenede en gruppe afroamerikanske fotografer med forskellig baggrund, interesser og sensibilitet sig for at forsørge sig selv og fremtidige kolleger, hvad kunstverdenen ikke gjorde: udstillingssteder, en samlingsbase og en kilde til konstruktiv kritik. Ganske vist var gallerierne i Harlem, langt væk fra byens kommercielle kunstdistrikter. Samlerne var primært kunstnerne selv. Og kritik tog ofte form af gensidig feedback, der blev uddelt under jazz-drevne studiemiddage. Disse sammenkomster kunne være omstridte - meningerne var stærke; egoer blev såret - men et fælles mål om at pleje solidaritet var fast.

Billede

Kredit...Shawn Walker og Virginia Museum of Fine Art

Gruppen, som kaldte sig Kamoinge Workshop, blev dannet af fire kunstnere, Louis H. Draper (1935-2002), Albert R. Fennar (1938-2018), James M. Mannas Jr. og Herbert Randall, hvoraf nogle havde været medlemmer af et andet, lidt tidligere Harlem-baseret kollektiv, Gallery 35. Andre fotografer sluttede sig hurtigt til, og Whitney-showet, der strækker sig over gruppens første to årtier, omfatter arbejde af 14 tidlige medlemmer. Nogle var akademisk uddannede, andre selvlærte. De fleste forsørgede sig selv som fotojournalister med freelancejob og undervisningskoncerter. Det er vigtigt, at ingen af ​​dem trak nogen absolut grænse, værdimæssigt, mellem fotojournalistik og kunst, virkelighed og hvad man kunne gøre ud af det.

Arrangeret af Dr. Sarah Eckhardt , associeret kurator for moderne og samtidskunst, på Virginia Museum of Fine Arts i Richmond, og overvåget på Whitney af Carrie Springer og Mia Matthias, udstillingen er arrangeret efter tema. Men ingen af ​​temaerne - politik, musik, abstraktion, fællesskab - er lufttætte. De overlapper hinanden, væver sig sammen.

Billede

Kredit...Louis H. Draper og Virginia Museum of Fine Arts

Ordet kamoinge - udtales kom-wean-yeh - betyder på kikuyu-folkets sprog i Kenya en gruppe mennesker, der handler sammen. Som gruppenavn er det resonans fra en periode, hvor USA's borgerrettighedsbevægelse og de postkoloniale afrikanske uafhængighedsbevægelser kørte på parallelle tidslinjer og formede sorts bevidsthed internationalt.

Afrika er meget til stede i showet. Det er der i begyndelsen af ​​1970'erne fotografier af gadelivet i Dakar, Senegal, taget - både på kommercielle opgaver og selvopdrag - af Anthony Barboza og Ming Smith, gruppens eneste tidlige kvindelige medlem. Og det er der i arbejde af Kamoinge-fotografer, der rejser gennem kontinentets globale diaspora: Herbert Howard i Guyana; Herb Robinson på Jamaica, hvor han blev født; og Shawn Walker i Cuba, hvor han blev længe nok til at blive sortlistet som radikal, da han vendte tilbage til New York.

Billede

Kredit...Adger Cowans og Whitney Museum of American Art

Det var i 1968, i løbet af et årti, hvor racepolitikken konstant var i kog i USA, og Kamoinge var lige der for det. Adger Cowans dækket Malcolm X's begravelse i Harlem i 1965. Herbert Randall havde været i Mississippi til Freedom Summer det foregående år. Og tre stamgæster fra Kamoinge - Draper, Ray Francis og Walker - dukkede op, unavngivne og i nærbillede, på et forsidebillede til et 1964-nummer af Newsweek over overskriften: Harlem: Had i gaderne.

Billedet var af DeCarava, på opgave i Harlem, efter at politiets drab på en sort teenager havde udløst en opstand i nabolaget. Der stødte han ind i tre unge Kamoinge-kunstnere, som han alle kendte; han var selv på det tidspunkt medlem af gruppen. Han og den hvide art director, han rejste med, bad dem om at posere som vrede. De gjorde; DeCarava fik sit skud. Alle involverede var morede over hændelsen, men den illustrerede pænt den form for formålstjenlig, knyttet til nyhedsbilleder, som Kamoinge forsøgte at udvide ud over.

Billede

Kredit...Herb Robinson og Virginia Museum of Fine Arts

Hvis racepolitik i dens mange former var en delt byrde for gruppen, var musikken et glædeligt kulturelt bindemiddel. Mange medlemmer sammenlignede fotografi med jazz: Når først du havde fået din teknik fast, kunne du improvisere i det uendelige, blive abstrakt. Nogle af de smukkeste af showets mere end 140 billeder er af beundrede musikere: Ming Smiths billede af Sun Ra som et sløret kast af guldbeklædt stof, der glitrer som en tåge; Herb Robinsons portræt af Miles Davis som en glødende smeltning af skygge og lys.

Billede

Kredit...Daniel Dawson

Billede

Kredit...Beuford Smith og Virginia Museum of Fine Arts

Det giver mening, at Kamoinge-medlemmer gennem de to årtier, showet dækkede, blev ved med at arbejde intensivt i sort-hvid. Udgift var uden tvivl en faktor: sort-hvid var meget billigere end farve. Det lod dem også stå i traditionen med ærede ældre fotografer som James VanDerZee og Marvin og Morgan Smith. Og det gav dem mulighed for at trække en lang række kunsthistoriske påvirkninger til sig: den spøgelsesagtige fremmaning af kunst fra den dybe fortid i C. Daniel Dawson' s spøgende multieksponeringsbillede af ansigterne af hans unge guddatter påtvunget en egyptisk skulptur; Rembrandts penumbrale udseende i tilfældet med Walkers værk; højkontrastabstraktionen af ​​japansk maleri og film i tilfældet Fennars.

Abstraktion — Beuford Smiths selvportræt som en skygge kastet på faldende vand; Drapers billede af tøj hængt på en tørresnor og ligner Ku Klux Klan hætter - er faktisk showets kendetegn. Valget af abstraktion lod Kamoinge-kunstnere afvige fra dokumentariske skildringer af det afroamerikanske samfund uden helt at lade det og dets politiske realiteter bag sig. Abstraktion lod kunstnere holde billedet af sorts liv opfindsomt kompliceret i et samfund og en kunstverden, der ønskede - og stadig ønsker - at slå det fast.

Billede

Kredit...Anthony Barboza og Whitney Museum of American Art

Og i sidste ende er der noget engagerende uabstrakt over selve showet, der fremstår som en samling af 14 karakteristiske personligheder. Dr. Eckhardts omhyggeligt undersøgte, arkivbaserede katalog, som lægger særlig vægt på Draper, er en stor hjælp på denne måde. Det samme er de fotografier, der er valgt til visning. Du kan se øjet og hånden på individuelle skabere fra den anden side af et rum.

Og så er der ansigterne i Barbozas sæt af hovedbilleder af det tidlige Kamoinge-hold. Han producerede portrætterne som en portfolio i begrænset oplag i 1972 og gav et eksemplar af sættet til hver kunstner-kollega i julegave det år. Hvilken gave! Han fik dem alle til at ligne stjerner. Ingen overraskelse. De var og er. (Ni af dem arbejder stadig hårdt i dag.) Den eneste overraskelse er, at vi netop anerkender deres udstråling nu.


Working Together: The Photographers of the Kamoinge Workshop

Til og med den 28. marts, Whitney Museum of American Art, whitney.org/ (212) 570-3600. Udstillingen rejser til Cincinnati Art Museum og J. Paul Getty Museum, Los Angeles.