Kunstnerens familie siger, at galleriet ignorerer advarsel om forfalskninger

Få måneder efter den abstrakte maler Richard Diebenkorns død i 1993 besøgte hans familie Knoedler & Company, galleriet på Upper East Side på Manhattan, der længe havde været hans forhandler. Hans kone, Phyllis; hans datter, Gretchen; og en kunstforsker gik for at se to gouache-tegninger, som galleriet for nylig havde erhvervet, og som det håbede at sælge som værker fra Diebenkorns berømte Ocean Park-serie.

Hvad der skete ved mødet for næsten to årtier siden, er nu et spørgsmål om uenighed, et spørgsmål, der kun er vokset i betydning, da galleriet, engang ærværdigt og nu lukket, kæmper mod anklager om, at det solgte mange moderne kunstværker, der faktisk var sofistikerede forfalskninger.

Familien Diebenkorn siger, at den gjorde det klart den dag, før tegningerne blev solgt, at de havde mistanke om, at tegningerne var falske.



De så ikke helt rigtige ud, og vi sagde: 'Proveniensen er skør, og historien bag herkomsten giver ingen mening', sagde Richard Grant, kunstnerens svigersøn og administrerende direktør for Diebenkorn Foundation.

Galleriet og dets tidligere præsident, Ann Freedman, siger, at familien omfavnede tegningerne som legitime.

Vi har endelige dokumentariske beviser, sagde Nicholas Gravante Jr., Ms. Freedmans advokat, inklusive en kopi af et brev fra galleriet fra 1995 til familiemedlemmerne, der bekræfter, at de havde set og autentificeret de værker, som Ms. Freedman viste dem som værende af Diebenkorn.

I flere måneder har Knoedler været det ramt af beskyldninger at det ikke i tilstrækkelig grad kontrollerede ægtheden af ​​mere end 20 malerier, det promoverede som værk af modernistiske mestre. Med hensyn til disse Diebenkorn-værker sagde hr. Grant, at Knoedler med vilje overså uønskede oplysninger for at sælge de to tegninger og måske otte andre, som han siger, at den fejlagtigt tilskrives Diebenkorn. De fleste af dem blev ikke vist til familien, sagde han.

Mens galleriet og fru Freedman benægter beskyldningerne, sagde kunstforskeren, der fulgte med familien Diebenkorn den dag i 1993, at han kunne bekræfte familiens beretning. Det var lang tid siden, men jeg kan huske, at jeg stod i lokalet på Knoedler, især Phyllis og jeg så på dem, sagde den lærde, John Elderfield, en tidligere kurator ved Museum of Modern Art, som stadig hjælper familien med at anmelde kunstværker. . Vi udtrykte tvivl.

Billede En tegning, der siges at være af Richard Diebenkorn, der er omstridt.

De pågældende tegninger var to af fem solgt af Knoedler as Diebenkorns det kom fra en mand, der ikke ville sige, hvor han havde fået dem, sagde hr. Grant. Familien bestrider også ægtheden af ​​yderligere fem tegninger, som Knoedler solgte i 1990'erne som en del af Ocean Park-serien og siges at komme fra en anden kilde, et Madrid-galleri kaldet Vijande, nu lukket.

Knoedler og fru Freedman afviste at diskutere Diebenkorn-sagen, herunder herkomsten af ​​tegningerne eller hvor mange der blev solgt.

Tvister har hobet sig op for Knoedler, siden det lukkede for fem måneder siden. To tidligere kunder, der købte malerier tilskrevet Jackson Pollock og Mark Rothko, har sagsøgt galleriet hver for sig og sagt, at værkerne er forfalskninger, der ikke bestod retsmedicinske analyser, de bestilte, og at de har uklare herkomster. Kunderne søger $42 millioner.

Disse malerier og omkring 20 andre, der tilskrives modernistiske kunstnere, blev bragt til galleriet af en lidet kendt Long Island-forhandler, Glafira Rosales, hvis transaktioner nu er genstand for en F.B.I. efterforskning. Rosales har gennem sin advokat sagt, at hun aldrig bevidst har bedraget nogen.

Ms. Freedman har sagt, at Ms. Rosales fortalte hende, at malerierne kom fra en hidtil ukendt cache erhvervet af en hemmelig samler i 1950'erne. Der er ikke dukket noget papirarbejde fra disse transaktioner op.

Ms. Freedman har vidnet i retten, at hun fortsat tror på, at Rosales-malerierne er autentiske. Hendes advokat, Mr. Gravante, sagde, at de har talt med eksperter, som vil støtte den påstand under retssagen.

I sidste uge modtog vi endnu en ekspertudtalelse, der bekræfter ægtheden af ​​disse værker, sagde han. Han afviste at oplyse ekspertens navn.

Fru Rosales er også opført som tidligere ejer af to af de omstridte Diebenkorn-tegninger, som Knoedler solgte, ifølge Mr. Grant, som sagde, at han har diskuteret sine bekymringer om de omstridte tegninger med F.B.I. embedsmænd, der udfører den bredere undersøgelse. Gravante har sagt, at hans klient har fået at vide, at hun ikke er et mål for undersøgelsen.

Gravante, partner i firmaet Boies, Schiller & Flexner, mener, at brevet fra 1995 er et stærkt bevis på, at familien Diebenkorn aldrig har gjort indsigelse mod tegningernes ægthed før nu. Dokumenter fortæller sandheden, sagde han og tilføjede, at familien Diebenkorn kun havde fået vist de to værker i 1993, ingen andre.

Billede

Kredit...Fred R. Conrad/The New York Times

Optegnelserne viser også, sagde han, at en af ​​de to tegninger, som familien anmeldte, blev solgt, ikke af Ms. Freedman, men af ​​hendes forgænger hos Knoedler, Lawrence Rubin.

Hr. Rubin, som forbliver tæt på Diebenkorns, sagde i et interview, at han ikke husker at have været involveret i et sådant salg, og at han aldrig troede, at tegningerne var autentiske. Jeg sagde til Phyllis Diebenkorn, at jeg troede, de ikke havde ret, sagde han. Jeg har aldrig troet på de tegninger.

Mr. Grant afviste brevet fra 1995 som et forsinket forsøg på at give en forkert fremstilling af mødet, efter at Knoedler allerede har solgt de to tegninger. Familien var oprørt og stødt over dette brev, sagde han, og konsulterede en advokat, men anfægtede det ikke på det tidspunkt.

Ann vidste udmærket, sagde han, at familien var meget mistænksom over for disse og totalt forvirrede over, hvordan de kunne komme ud af studiet uden at nogen vidste om det.

Linda Blumberg, den administrerende direktør for Art Dealers Association of America, som repræsenterer gallerier, sagde generelt, at hvis en kunstners familie udtrykker bekymring over ægtheden, bør en forhandler afvise anklagerne med dokumentation. Hvis forhandleren ikke gør det, ville det blive betragtet som ikke at udføre due diligence, sagde hun.

Knoedler var Diebenkorns officielle galleri i mere end 20 år, og derfor håbede familien, at salget af de to tegninger, som den ikke troede var ægte, repræsenterede en isoleret episode, sagde Mr. Grant. Men den besluttede derefter at begynde at udarbejde et endeligt kompendium af Diebenkorns værk, kendt som et catalog raisonné, og begyndte i årenes løb at bemærke, at en række andre værker solgt som Diebenkorns af Knoedler og en anden forhandler ikke virkede ægte.

En af de tegninger, familien tog problemer med, var en serie blå-og-blågrønne rektangler mærket Untitled (Ocean Park Series) 1972. Den er angivet som oprindeligt kommet fra Vijande-galleriet i Spanien og blev senere solgt af Ms. Freedman og Knoedler til familien Kemper, som donerede det til et museum, familien havde grundlagt, den Kemper Museum of Contemporary Art i Kansas City, Mo. Det hang der i årevis, rapporterede Vanity Fair for et par uger siden, indtil Diebenkorn-ejendommen bemærkede det i 2006 og fortalte museet om dets tvivl.

Margaret Keough, en talskvinde for museet, sagde, at værket nu er på lager. Hun afviste at sige hvorfor eller at tage stilling til, hvad museet havde gjort for at undersøge dets herkomst.

Nogle eksperter i kunstverdenen sagde, at få mennesker ville tvivle på en Diebenkorn-tilskrivning af Knoedler, fordi galleriet havde repræsenteret kunstneren så længe.

Et år efter at det omstridte Diebenkorn blev taget ned, fik Kemper-museet en anden tegning siges også at være en del af hans Ocean Park-serie. Men denne havde en klarere herkomst. Det kom fra den private samling af fru Freedman og hendes mand, Robert. Det var en gave, sagde de, for at hædre R. Crosby Kemper Jr.s 80-års fødselsdag.