Kunstens salgsværdi? Nul. Skatteloven? $29 millioner.

Hvad er den fair markedsværdi af en genstand, der ikke kan sælges?

Spørgsmålet lyder måske som en zen-koan, men det er et, som advokater for arvingerne til New York-kunsthandleren Ileana Sonnabend og Internal Revenue Service skal diskutere, når de mødes i Washington i næste måned.

Objektet, der diskuteres, er Canyon, et mesterværk af det 20. århundredes kunst skabt af Robert Rauschenberg som fru Sonnabends børn arvede, da hun døde i 2007.



Fordi værket, en skulpturel mejetærsker, inkluderer en udstoppet skaldet ørn, en fugl under føderal beskyttelse, ville arvingerne begå en forbrydelse, hvis de nogensinde forsøgte at sælge den. Så deres vurderingsmænd har vurderet arbejdet til nul.

Men skattevæsenet har en anden holdning. Det har vurderet Canyon til 65 millioner dollars og kræver, at ejerne betaler 29,2 millioner dollars i skat.

Det er svært for mig at se, hvordan dette kunne værdiansættes på denne måde, fordi det er ulovligt at sælge det, sagde Patti S. Spencer, en advokat, der har specialiseret sig i truster og ejendom, men ikke har nogen rolle i sagen.

Familien udfordrer nu dommen i skatteretten, og dens advokater forhandler med I.R.S. i håbet om at finde en løsning.

Arvinger til vigtige kunstsamlinger er ofte underlagt store skatteregninger. I dette tilfælde har modtagerne, Nina Sundell og Antonio Homem, betalt 471 millioner dollars i føderale og statslige ejendomsskatter relateret til fru Sonnabends kunstsamling på omkring 1 milliard dollar, som omfattede værker af moderne mestre fra Jasper Johns til Andy Warhol. Børnene har allerede solgt en stor del af det til en værdi af cirka 600 millioner dollars for at betale de skat, de skyldte, ifølge deres advokat, Ralph E. Lerner.

Billede Fordi det inkluderer en udstoppet skaldet ørn, Rauschenberg

Men de trak grænsen ved Canyon, et vartegn for efterkrigstidens modernisme lavet i 1959, som tre taksatorer, de hyrede, inklusive auktionshuset Christie's, havde vurderet til nul. Skulle de tabe deres kamp, ​​vil arvingerne, som ikke var tilgængelige for kommentarer, skylde skatten plus 11,7 millioner dollars i bøder.

Arv beskattes generelt efter graduerede satser afhængigt af deres værdi. I dette tilfælde var vurderingen på 29,2 millioner dollars for Canyon baseret på en særlig bødesats, fordi I.R.S. hævder, at arvingerne unøjagtigt har angivet dens værdi.

Mens kunstelskere måske værdsætter I.R.S.'s æstetiske følsomhed, er nogle ejendomsplanlæggere, skatteadvokater og indsamlere foruroligede over agenturets holdning og argumenterer for, at sagen kan ændre standardpraksis med at værdiansætte aktiver i henhold til deres salg på et normalt marked. I.R.S. retningslinjer siger, at skatteyderne, når de beregner en vares fair markedsværdi, bør inkludere eventuelle begrænsninger, forståelser eller aftaler, der begrænser brugen eller dispositionen af ​​ejendommen.

I dette tilfælde er Lov om beskyttelse af skaldet og kongeørn fra 1940 og 1918 Migratory Bird Treaty Act gør det til en forbrydelse at besidde, sælge, købe, bytte, transportere, importere eller eksportere enhver skaldet ørn - levende eller død. Faktisk var den eneste grund til, at fru Sonnabend var i stand til at holde på Canyon, sagde hr. Lerner, et uformelt nik fra United States Fish and Wildlife Service i 1981.

Allerede dengang tog regeringen spørgsmålet op igen i 1998. Rauschenberg måtte selv sende en notariseret erklæring, der attesterede, at ørnen var blevet dræbt og udstoppet af en af ​​Teddy Roosevelts Rough Riders længe før loven fra 1940 trådte i kraft. Fru Sonnabend kunne derefter beholde ejerskabet, så længe værket blev ved med at være udstillet på et offentligt museum. Stykket er på et langtidslån til Metropolitan Museum of Art i New York, som hr. Lerner sagde forsikrer det, men de politiske detaljer er fortrolige.

Hr. Lerner sagde, at I.R.S.'s håndtering af arbejdet har været forvirrende. Sidste efterår sendte agenturet familien et usigneret udkast til rapport om, at det vurderede Canyon til 15 millioner dollars. Efter at hr. Lerner svarede, at børnene nægtede at betale, blev I.R.S. sendte derefter en formel meddelelse om mangel i oktober, hvori det sagde, at det havde øget værdiansættelsen til $65 millioner.

Det tal kom fra agenturets Kunstrådgivningspanel , som består af eksperter og forhandlere og mødes et par gange om året for at rådgive I.R.S.'s Art Appraisal Services-enhed. Et af dets medlemmer er Stephanie Barron, seniorkurator for det 20. århundredes kunst ved Los Angeles County Museum of Art , hvor Canyon var udstillet i to år. Hun sagde, at gruppen vurderede Canyon udelukkende på dets kunstneriske værdi uden henvisning til eventuelle medfølgende restriktioner eller love.

Kendelsen om ørnen er ikke noget, Art Advisory Panel overvejede, sagde fru Barron og tilføjede, at værkets værdi er defineret af dets kunstneriske værdi. Det er et fantastisk kunstværk, og vi krympede alle sammen ved tanken om at sige, at dette havde nul værdi. Det gav bare ingen mening.

Billede

Kredit...Tony Cenicola/The New York Times

Rauschenbergs mejetærskere, som opfindsomt slog hverdagsgenstande, han fandt på gaden, sammen, hjalp med at drive amerikansk kunst i en ny retning.

Selvom I.R.S. normalt accepterer det rådgivende panels anbefalinger, er det ikke nødvendigt at; sidste år fulgte den ikke gruppens udtalelse i 7 procent af tilfældene, ifølge panelets årlige 2011-rapport.

Så hvordan nåede panelet frem til tallet 65 millioner dollars? Fru Barron sagde: Når du kommer med en værdiansættelse, ser du på sammenlignelige værker, og hvad de har solgt for ved offentlige eller private salg.

I.R.S. afviste at kommentere.

Hr. Lerner fortalte magasinet Forbes, som rapporterede tvisten i februar, at Joseph Bothwell, en tidligere direktør for agenturets Art Appraisal Services-enhed, havde fortalt ham, at der kunne være et marked for værket, for eksempel kunne en eneboer milliardær i Kina ønsker at købe det og skjule det. Mr. Bothwell har siden trukket sig tilbage fra I.R.S. Ms. Barron sagde, at hun ikke overvejede nogen hypotetisk køber på det sorte marked.

Alligevel er forestillingen om, at I.R.S. måske bruge det sorte marked på denne måde til at bestemme en fair markedsværdi, har overrasket nogle skatteeksperter. James Joseph, en skatteadvokat hos Arnold & Porter i Washington, bemærkede, at I.R.S. har beskattet ulovlig smuglergods til markedsværdien, men tilføjede: Jeg kender ikke noget tilfælde, hvor I.R.S. har antaget, at skatteyderne vil udøve en ulovlig aktivitet for at værdiansætte deres aktiver til et højere beløb. Al Capone kom i fængsel for ikke at betale indkomstskat af sin ulovlige indkomst, men dette er meget anderledes end det.

I øjeblikket bemærker skatteeksperter, at IRS' holdning bringer arvingerne i klemme: Hvis de ikke betaler, ville de være skyldige i at overtræde føderale skattelove, men hvis de forsøger at sælge Canyon for at nulstille deres regning , kunne de komme i fængsel for at overtræde love om ørnebeskyttelse.

Mr. Lerner sagde, at da børnene hævder, at Rauschenberg ikke har nogen dollarværdi til ejendomsformål, kunne de ikke kræve et velgørende fradrag ved at donere Canyon til et museum. Hvis I.R.S. skulle sejre i dens værdiansættelse på 65 millioner dollars, sagde han, at arvingerne stadig skulle betale de 40,9 millioner dollars i skat og bøder uanset en donation.

Så i betragtning af deres indkomst og grænserne for fradrag, sagde han, ville de kun være i stand til at fratrække en lille del af arbejdets værdi hvert år. Hr. Lerner anslåede, at det ville tage omkring 75 år for dem at absorbere fradraget.

Så mine klienter skulle leve til 140 eller deromkring, sagde han.