Kunst rejser sig i den saudiske ørken, skygget af politik

Nogle kunstnere siger, at Desert X AlUla er et skridt i retning af at ændre det saudiske samfund. Kritikere kalder den regeringsfinansierede udstilling for moralsk korrupt.

Til Desert X installerede kunstneren Rashed Al Shashai A Concise Passage i sandstenskløfterne i en gammel oase i Saudi-Arabien.

AL ULA, Saudi-Arabien - Coachella-kunstmængden var ankommet til den saudiske ørken, og de smarte kaftaner i hovedvende farver var i mindretal end abayaerne i sandet. Ved en buffet pyntet med cantaloupes udskåret i form af blomster passede tjenere en friskpresset juicestation og rækker af lækre kanapeer. På tværs af den guld- og rødbrune sandstenskløft spirede de kraftige klippeformationer samtidskunst: en iriserende rumskibslignende skulptur, en glitrende metaltunnel, en spredning af lyst malede kugler.

Disse var frugterne af Desert X AlUla, et partnerskab mellem Desert X, en californisk kunstbiennale, der havde iscenesat to tidligere udstillinger i Coachella Valley, og den saudiske regering, som havde lokket Desert X til at arrangere et show i sin egen western. ørken på landets regning.



Kontrovers fulgte, som den plejer, når Saudi-Arabien - hvis regering har hacket en af ​​verdens rigeste mænds iPhone, tortureret dissidenter, parteret en kritisk journalist og hjulpet med at antænde en humanitær katastrofe i Yemen - overlapper med vestlige institutioner. Tre af Desert X’s bestyrelsesmedlemmer, herunder den fremtrædende kunstner Ed Ruscha, trådte tilbage i protest. Los Angeles Times' kunstkritiker, Christopher Knight, sønderknust det moralsk korrupte samarbejde som blot at lægge læbestift på en gris.

For saudierne var fordelene klare. Indtil for nylig undgik mange saudier de stenhuggede præ-islamiske grave ved Al Ula ud fra en from overtro om, at de var hjemsøgt, og ikke-muslimske turister, der ville besøge landet, fandt næsten aldrig en vej ind. Nu, i kronprins Mohammed bin Salmans stræben efter at åbne det saudiske samfund og udvide dets økonomi ud over olien, Al Ula skal reinkarneres som kongerigets stjernekultur- og arvsattraktion. Embedsmænd håber, at dens miles af betagende ørken og Petra-agtige gamle grave vil tiltrække 2 millioner turister i 2035.

Billede

Kredit...Noon Art, via RCU

Der vil være en udvej designet af Jean Nouvel. Der vil være et naturreservat og en indsats for at genbefolke arter som den arabiske leopard. Der vil være et permanent kunstdistrikt, med Desert X til og med den 7. marts , som dets første hurra.

Kultur, sagde Amr AlMadani, den Riyadh-baserede leder, der overvåger Al Ulas udvikling, ved en velkomstmiddag aftenen før showets åbning, at det ikke har noget med politik at gøre.

Publikum klappede. Men han havde vendt de argumenterende vestlige erhvervstitaner og andre på hovedet citere når det kommer til Saudi-Arabien: At involvering kan skubbe kongeriget mod et mere moderne og friere samfund. Kulturel og økonomisk dialog kunne fungere som en slags dåseåbner, som en Desert X-kunstner, Jakob Fenger, fra det danske kollektiv. Superflex , Læg det.

Kultur og politik, de er alle en del af det samme, sagde han. Hvis du tror på, at kunst kan ændre ting, skal du gøre det. Der sker ikke noget, medmindre du gør noget.

Naturligvis tiltrak et lignende argument vesterlændinge til Kina, da det åbnede for udenlandsk forretning for årtier siden, idet de spillede på, at deres indflydelse i sidste ende ville liberalisere landet udefra og ind. Men Kinas tolerance over for ytringsfrihed og menneskerettigheder er kun skrumpet, og dets regering er nu fastlåst i en dybere kamp med amerikanske erhvervsliv og politiske ledere.

Ved åbningen af ​​Desert X var snakken en hæsblæsende cocktail af at slette grænser, nedbryde mure og bygge bro mellem huller.

Billede

Kredit...Artists Rights Society (ARS), New York/ADAGP, Paris; eL Frø og Ørken X AlUla; Lance Gerber

Billede

Kredit...Rayyane Tabet, Sfeir-Semler Gallery Beirut/Hamburg og Desert X AlUla; Lance Gerber

Billede

Kredit...Muhannad Shono, Athr Gallery og Desert X AlUla; Lance Gerber

Billede

Kredit...Gisela Colon og Desert X AlUla; Lance Gerber

Showet var et fartøj, der overskrider alle grænser, som overskrider tiden, sagde Raneem Farsi, en af ​​de to kvindelige saudiske kuratorer.

Men Manal AlDowayan , en Dubai-kunstner, hvis installation Now You See Me, Now You Don't stod ikke langt væk, børstede den højtflyvende pressekonferencesnak af.

Smid det hele ud, sagde hun. De talte om at bygge broer. Det ved jeg ikke om. Vi laver kun kunst her.

Selvom rammerne er nye, har de fem saudiske kunstnere på udstillingen formentlig allerede krydset grænser og broer; ligesom mange andre saudiske kunstnere har de boet, studeret eller udstillet i Europa eller USA. (Resten af ​​de ni kunstnere i showet er mellemøstlige eller baseret i USA eller Europa.) Alligevel talte Desert X-ledere stolte om den indsats, de havde gjort for at inkludere lokale beboere, som at holde kunstværksteder for saudiske kvinder eller lave kunst gratis adgang til udstillingen.

For Saudi-Arabien, som dækkede kunstnernes rejseudgifter, er Desert X lige så meget en profitdriver som et møde mellem sinder. AlMadani sagde, at regeringen håber, at turismen vil udgøre tre fjerdedele af Al Ula-områdets økonomi i 2030. Mere end 50.000 turister kom i 2019, sagde han, inklusive besøgende til en musikfestival med Andrea Bocelli, den italienske tenor, og Lang Lang, den kinesiske pianist.

Selvom analytikere har stillet spørgsmålstegn ved, om udenlandske turister vil besøge et land med et alkoholforbud, skikke, der rynker på næsen af ​​kønsblanding og et ry for autoritær undertrykkelse, tror hr. AlMadani, at de vil komme i hobetal. Hvis noget, sagde han, er der fare for overbelægning, som ville true områdets arkæologiske juveler og naturlige skønhed.

Tidlige brugere er her allerede, klar til at besøge uncrowded sites, ingen derhjemme nogensinde har Instagram.

Billede

Kredit...Superflex og Desert X AlUla; Lance Gerber

Billede

Kredit...Zahrah AlGhamdi og Desert X AlUla; Lance Gerber

Jeg føler, at det er en forhåndsvisning, sagde Tomoya Tsuruta, en japansk turist ved en af ​​Al Ulas gamle ruiner, som besluttede at besøge Saudi-Arabien, efter at det indførte elektroniske turistvisa for borgere fra 49 lande sidste år. Jeg føler mig privilegeret at besøge før andre mennesker kommer.

I den lille, støvede Al Ula, en by med 45.000 indbyggere, hvor økonomien kredser om offentlige arbejdspladser og små frugtfarme, betyder udvikling uventet velstand.

Regeringskommissionen, der fører tilsyn med områdets udvikling, har givet stipendier til 500 lokale indbyggere til at studere i udlandet og sendt snesevis af lokale guider og gæstfrihedspersonale for at træne i Europa og USA, alt sammen for at forberede turisterne.

En guide, der er hyret til at give rundvisninger i en kløft med tusindvis af gamle nabatæiske helleristninger, Hamed Alimam, sagde, at hans far, søster og onkel alle havde job hos kommissionen. En ven havde trænet på en kulinarisk skole i Frankrig på statens regning, før han vendte tilbage til arbejdet som kok på en ny restaurant. Folk, der var rejst til job andre steder, vendte tilbage.

Alle de andre byer er jaloux på os, sagde hr. Alimam. Alligevel var han usikker på, om der ville komme turister og job i det enorme antal, regeringen havde forudset.

Som Hamed, mig, jeg ved det ikke, jokede han. Men som Hamed, med den kongelige kommission? Ja det tror jeg!

Ud over Saudi-Arabiens tilbud om at være vært og betale , som er en sjældenhed i samtidskunst, er fordelene ved at samarbejde større for Desert X. (Organisationen afslørede ikke beløbet.) Susan Davis, dens grundlægger og formand, castede udstillingen som en chance for vesterlændinge til at lære om det saudiske samfund udenfor overskrifter og stereotyperne, og for saudierne at få eksponering for den vestlige kunstverden.

Billede

Kredit...Manal AlDowayan og Desert X AlUla; Lance Gerber

Billede

Kredit...Manal AlDowayan og Desert X AlUla; Lance Gerber

At engagere folk til folk, at kunne starte den dialog, var noget, vi var modige nok til at tage på, og jeg tror, ​​at modig er ordet, sagde hun.

Selvom fru Davis sagde, at kunst og politik er to helt forskellige områder, erkendte hun, at politik hang over beslutningen om at arbejde med Saudi-Arabien.

Jeg ved ikke, at det vil have en indflydelse, sagde hun, men det er vores håb. Vi tænker ikke på at ændre politik nu. Når jeg har samtalen, tror jeg, det er et første skridt.

Adspurgt om kritik af, at hun hjalp med at hvidvaske Saudi-Arabiens plettede omdømme, protesterede fru Davis: Vi er en lille organisation. Vi er ikke Metropolitan Museum. Hun sagde, at hun var parat til at lukke Desert X, hvis striden viste sig at være for stor.

Men hun var allerede overbevist om, at det saudiske indtog havde været en succes. Det mest bevægende for hende, sagde hun, var en skulptur af en kongeblå kvinde, der sad på en massiv klippe og overvågede vandpytter af blåt spredt ud over sandet: Lita Albuquerques Najma (She Placed One Thousand Suns on the Transparent Overlays of Space).

Billede

Kredit...Lita Albuquerque og Desert X AlUla; Lance Gerber

Ifølge Desert X var det den første skulptur af en kvinde, der blev vist offentligt i det moderne Saudi-Arabien, hvor islamisk tradition fraråder figurativ repræsentation.

Ms. Albuquerque, en amerikansk kunstner, der har fremhævet Najma-karakteren i tidligere værker, sagde, at hun havde indvilliget i at beklæde den skulpturelle kvinde i en abaya, efter at en saudisk embedsmand havde udtrykt forbehold over for kvindens figursyede outfit.

Selvom nogle ville kalde det regeringsindblanding, sagde hun, at hun så det som et spørgsmål om kulturel følsomhed - ikke anderledes, tilføjede fru Davis, end at afvise forslag om at montere kunstværker i hellige oprindelige områder omkring Coachella.

Det var chancen for at arbejde med lokale kvindelige vævere, der overtalte Sherin Guirguis at deltage på trods af hendes tvivl, sagde hun. Ms. Guirguis, en egyptisk-amerikansk kunstner baseret i Los Angeles, holdt væveworkshops og foredrag om samtidskunst for kvinder i Al Ula. Hendes arbejde der og andre steder sigter mod at genskabe forsinket anerkendelse af arabiske kvinders traditionelle kunsthåndværk, og hun argumenterede for, at det at møde unge saudiske kunstnere i det mindste var et udgangspunkt for at åbne hendes sind og deres.

Måske ville det føre til noget; måske ikke.

Fra et vestligt perspektiv er det meget nemt at se på et steds politik og et steds regering og at træffe de beslutninger for at afvise dem, og de mennesker, der bliver berørt, er de mennesker, vi hævder at ville hjælpe, sagde hun. . Vil det arbejde, jeg har udført der, gøre verdens mindste bule og hjælpe med at flytte tingene fremad? Det håber jeg.