Antikvitetsekspert sigtet for handel med cambodjanske artefakter

Anklagere siger, at Douglas A. J. Latchford, 88, en forhandler af og samler af sydøstasiatiske antikviteter, forfalskede dokumenter for at gøre plyndrede skatte nemmere at sælge på kunstmarkedet.

Douglas A. J. Latchford, en stor samler og ekspert i Khmer-kunst, på Nationalmuseet i Cambodia i Phnom Penh i 2009. Cambodja gav ham det, der svarer til ridderskab.

Efterforskere har anklaget Douglas A. J. Latchford, en førende ekspert i Khmer-antikviteter, for at smugle plyndrede cambodjanske relikvier og hjælpe med at sælge dem på det internationale kunstmarked ved at skjule deres plettede historier med forfalsket dokumentation.

I en føderal anklage, der blev frigivet onsdag, blev Mr. Latchford, 88, anklaget for i årtier at have fungeret som en kanal for cambodjanske antikviteter, der var blevet udgravet ulovligt fra gamle jungletempler under uroligheder i landet, der startede i midten af ​​1960'erne, med begyndelsen af ​​den cambodjanske borgerkrig.



Ifølge en pressemeddelelse fra USA's Attorney's Office for Southern District of New York, forfalskede Mr. Latchford, en dobbelt statsborger i Thailand og Det Forenede Kongerige, fakturaer og forsendelsesdokumenter for at gøre det nemmere at sælge disse plyndrede artefakter til større auktionshuse, forhandlere og museer .

Anklagerne fremlagde i deres retspapirer et elendigt og alternativt perspektiv på hr. Latchford, der var blevet hyldet i Cambodja som en beskytter af landets relikvier, der havde doneret sjældne artefakter og penge til nationalmuseet i Phnom Penh. I 2008 blev han hædret med landets svar på et ridderskab. Det er han også medforfatter til tre bøger — Adoration and Glory: The Golden Age of Khmer Art, Khmer Gold and Khmer Bronzes — som er grundlæggende opslagsværker for eksperter.

De amerikanske regeringsembedsmænd skildrede ham i stedet som en vigtig aktør i et transnationalt kriminelt netværk, der handler med kulturejendomme, som begyndte at forsyne vestlige institutioner og private samlere med plyndrede antikviteter så længe siden som i 1970'erne.

Mr. Latchford kunne ikke nås for en kommentar onsdag. En hjælper, der tog hans telefon i Thailand, sagde, at hr. Latchford er i dårligt helbred og har været indlagt i Bangkok i flere måneder.

Anklageskriftet anklager hr. Latchford for sammensværgelse til at begå ledningssvig og smugling, blandt andre anklager, hvoraf de mest alvorlige hver har en maksimal straf på 20 års fængsel. En talsmand for USA's advokatkontor, Nicholas Biase, afviste at kommentere på, om der ville blive fremsat en udleveringsanmodning for hr. Latchford.

Billede

Kredit...U.S. Attorney's Office, via Agence France-Presse — Getty Images

De beskrev i deres pressemeddelelse hans involvering i højprofilerede sager, såsom sagen om en stor oldtid, der blev trukket tilbage fra en auktion hos Sotheby's i 2011, da en cambodjansk embedsmand klagede over, at genstanden var blevet plyndret. Artefakten, en sandstensstatue på 500 pund fra det 10. århundrede af en mytisk kriger, kendt som Duryodhana, menes at være blevet plyndret fra et tempel i en cambodjansk jungle. Anklagere sagde, at hr. Latchford eksporterede stenfiguren fra Cambodja i 1972, men da Sotheby's søgte at verificere artefaktens herkomst, fortalte hr. Latchford auktionshuset, at han havde statuen i London i 1970 - og ændrede derefter sin historie til hævde, at han aldrig havde ejet den overhovedet.

Sotheby's og dets afsender gik med til returnere Duryodhana til Cambodja efter en retskamp, ​​hvor USA's regering tog Cambodjas side.

I 2013 indvilligede Metropolitan Museum of Art også i at returnere to statuer fra samme sted, efter at cambodjanske embedsmænd fremlagde beviser på, at de var blevet smuglet ud af landet under borgerkrigens tumult i 1970'erne. Statuerne var ankommet til museet i fire separate stykker - to hoveder og to torsoer - i en række gaver mellem 1987 og 1992. Mr. Latchford var donor eller deldonor for tre af dem.

I årevis, hr. Latchford har været en karakter i margenen af regeringens undersøgelse af plyndring i Sydøstasien. I 2016 blev han nævnt i en føderal straffesag som en uanklaget medsammensvoren, der havde hjulpet en fremtrædende New York-galleriejer forfalske dokumenter forbundet med cambodjanske artefakter, så de bliver nemmere at sælge på det internationale kunstmarked. Men det er første gang, at han er blevet formelt sigtet.

Geoffrey S. Berman, USA's advokat på Manhattan, sagde, at hr. Latchford havde bygget en karriere ud af smugling og ulovligt salg af uvurderlige cambodjanske antikviteter, ofte direkte fra arkæologiske steder.

Tess Davis, ekspert i cambodjansk antikvitetsloven, sagde navnet Douglas Latchford kaster en lang skygge over skæbnen for Khmer-skatte, der er blevet smuglet og solgt til udlandet siden Vietnamkrigstiden.

Som vi ser i dag i Irak og Syrien, for en generation siden i Cambodja, førte brutal borgerkrig til en omfattende plyndring af en stor gammel civilisation, sagde fru Davis.

Anklagere beskriver Mr. Latchford som at have leveret fakturaer, der misrepræsenterede identificerende detaljer om artefakter, såsom alder eller oprindelsesland, til United States Customs and Border Protection for at skjule det faktum, at de blev plyndret.

Latchford anførte ofte 'oprindelseslandet' som 'Storbritannien' eller 'Laos' snarere end Cambodja, hedder det i pressemeddelelsen, og beskrev ofte genstandene som 'figurer' fra det 17. eller 18. århundrede i stedet for at dateres til Khmer-riget, som sluttede i det 15. århundrede.

Han er også anklaget for at have bedt andre om at oprette falske herkomstdokumenter til ham.

I tidligere interviews har Mr. Latchford benægtet enhver forseelse og forsvaret sin indsamlingspraksis som normen på et tidspunkt, hvor der var lavere standarder for herkomst og salgsdokumenter forbundet med kulturskatte. I 2012, da den amerikanske regering havde bundet ham til transporten af ​​Duryodhana, sagde han, at vesterlændinge som ham, der havde erhvervet sig sydøstasiatiske relikvier midt i krigene i Cambodja og Vietnam, skulle ses som at have reddet genstande, der ellers kunne være blevet ødelagt. eller glemt.

Hvis de franske og andre vestlige samlere ikke havde bevaret denne kunst, hvad ville så være forståelsen af ​​Khmer-kulturen i dag? han sagde.