Efter en sen start, en kunstners store pause: Michelle Obamas officielle portræt

Amy Sherald laver omkring 13 malerier om året. Det er svært for mig at finde folk til at male, sagde hun. Der skal være noget ved dem, som kun jeg kan se.

BALTIMORE - Jeg vil bare lade som om, det ikke er en big deal, sagde kunstneren Amy Sherald, der talte i sit ekstra studie i kvarteret kendt som Station North. Jeg maler malerier af mennesker. Og jeg maler et maleri af en anden person.

Men det er en stor sag, da den person, fru Sherald tilfældigvis maler, er Michelle Obama. Tidligere på måneden, Smithsonian's National Portrait Gallery annonceret at det havde bestilt fru Sherald, 44, til det officielle portræt af den tidligere førstedame, og aflyttet Kehinde Wiley, 40, for at ligne tidligere præsident Barack Obama - først gang sorte kunstnere er blevet udvalgt til at male et præsidentpar til Galleriet.

Mr. Wiley har allerede international berømmelse - et maleri af ham blev solgt for $143.000 på auktion, og hans arbejde er i større institutioner som Metropolitan Museum of Art.



Billede

Kredit...Udlånt af kunstneren og Monique Meloche Gallery

Efter en sen start er fru Sherald lige i gang. Smithsonians nye Nationalmuseet for afroamerikansk historie og kultur har erhvervet en af ​​hendes stykker, ligesom den Nasher Museum of Art på Duke University i Durham, N.C. Hendes arbejde er i øjeblikket vist i Studio Museum i Harlems indflydelsesrige Skønlitterære udstilling af nye kunstnere. Og i maj åbner hun sit første store soloshow, kl Museum for samtidskunst St. Louis .

Obama-kommissionen vil sandsynligvis kaste hende ind i en anden liga. Der vil blive sat fokus på hende, sagde Paul Staiti, professor ved Mount Holyoke College, som er ekspert i portrætter. Hun burde spænde sin sikkerhedssele.

En høj, atletisk kvinde i hvide briller, der bor sammen med sin Pekingese-Jack Russell terrier, ved navn August Wilson, Ms. Sherald, sagde, at hun ikke har lov til at tale om kommissionen, før den bliver afsløret på National Portrait Gallery i begyndelsen af ​​næste år. Heller ikke fru Obama ville kommentere.

Kim Sajet, Portrætgalleriets direktør, ville kun afsløre, at fru Obama og fru Sherald allerede har mødt hinanden om portrættet, at malerierne typisk involverer flere sessioner, og at dette års emner valgte kunstnerne fra omkring 20 portfolioer indsendt af kuratorerne. Førstedamen skal personligt godkende det færdige arbejde, ligesom Portrætgalleriets advisory board.

Billede

Kredit...Top og over, høflighed af kunstneren og Monique Meloche Gallery

Smithsonian planlægger at betale for begge værker med $500.000 i private donationer, hvoraf $300.000 er blevet indsamlet indtil videre. Dette beløb dækker alt inklusive hver kunstners honorarer, som fru Sajet ikke ville specificere. Ms. Sheralds malerier sælges typisk for $15.000 til $25.000.

Der er ikke noget foreskrevet format for et officielt portræt, sagde Ms. Sajet, bortset fra at det er et maleri - ikke et værk på papir - og at kunstnerne respekterer både den person og den position, de har.

Officielle portrætter har varieret fra meget formelle til meget mere afslappede, tilføjede Ms. Sajet og citerede som eksempler Ron Sherr Portræt fra 1994 af George H. W. Bush stående i jakkesæt og slips i Det Hvide Hus og Robert Andersons lighed fra 2008 af George W. Bush i en skjorte med åben krave på en sofa i Camp David.

Udvalget af fru Sherald, som typisk skildrer afroamerikanere, der laver hverdagsting - to kvinder i badedragter, en mand, der holder et barn - har historisk betydning. Det er, som om hun siger: 'Lad os være tydelige: Præsidenten og jeg er afroamerikanere, og det er stolt, sagde hr. Staiti, og disse portrætter vil have en afroamerikansk stemning - de vil snarere bryde ud af det. fast tradition. Jeg synes, det er vigtigt, og jeg synes, det er politisk, tilføjede han med henvisning til fru Obamas valg.

Billede

Kredit...Udlånt af kunstneren og Monique Meloche Gallery

Mens fru Sherald ikke kunne diskutere sine interaktioner med fru Obama, giver den måde, hun generelt arbejder på, klar indsigt i hendes sandsynlige proces med den tidligere førstedame. Hun inviterer sine motiver til sit studie her, hvor hun fotograferer dem i et outfit, hun har udvalgt til dem. Eller, sagde hun, hun kan gå til deres hjem for at shoppe fra deres skabe og fotografere dem der.

Ms. Sherald skyder altid sine motiver udendørs med naturligt lys. Jeg kan godt lide den måde, det fremhæver hudens teksturer på, sagde hun.

Kommissionen repræsenterer noget af en afgang for fru Sherald; hun vælger normalt emner, der fanger hendes opmærksomhed på gaden, i en lufthavn. Hun nærmer sig bogstaveligt talt fremmede.

Jeg ville undre mig over, hvordan hun ville have det med, at dette førte til kommissioner af andre fremtrædende personer, sagde hr. Staiti. Hun er interesseret i det stik modsatte; hun er interesseret i almindelighed.

Ms. Sherald sagde, hvor meget udvælgelsen betyder for hende, hvordan Mrs. Obama tegnede sig for stort i hendes liv, selvom de ikke tidligere havde mødt hinanden. Vi har været på fornavnsbasis i otte år, sagde hun spøgende. At se hende gjorde min verden bedre.

Hun er en arketype, som mange kvinder kan relatere til - uanset form, størrelse, race eller farve, tilføjede fru Sherald. Vi ser vores bedste jeg i hende.

Fru Sherald har endnu ikke startet Obama-portrættet, selvom det skal være færdigt ved årets udgang. Jeg tager ikke hjem i ferien, sagde hun med et grin.

Alligevel sad hun blandt sine malerrør – deres farver smurt på papirplader – med tre igangværende lærreder lænet op ad væggene, og fru Sherald virkede bemærkelsesværdig rolig over for en så skræmmende deadline, måske fordi hun har stået over for langt hårdere udfordringer.

Billede

Kredit...Justin T. Gellerson for The New York Times

Ms. Sherald er en overlevende af kongestiv hjertesvigt, diagnosticeret i en alder af 30, netop som hun var ved at tage sin mastergrad på Maryland Institute College of Art og trænede til en triatlon. Hun blev transplanteret som 39-årig.

Hun afbrød sin karriere igen og tog en fire-årig pause for at tage sig af to syge slægtninge tilbage i sin hjemby Columbus, Ga. Hun mistede sin far, en tandlæge, til Parkinsons i 2000; hendes bror til lungekræft i 2012.

Men hun ser ikke på sig selv som uheldig. Faktisk sagde hun, at hun er meget opmærksom på de mindre heldige omkring hende - som børn i hendes eget samfund, der ældes ude af plejefamilie. (Et kvarter fra sit studie sagde hun, at hun kan se 10 narkomaner på ethvert givet tidspunkt.) Ms. Sherald, som har undervist i kunst i Baltimore City Detention Center, håber at give økonomisk tilbage, så snart hun har betalt sine skolelån af og har lettere råd til sin omfattende medicin: 13 forskellige piller om dagen.

Når jeg ser på de mennesker, sagde hun, så ser jeg mig selv.

Fru Sherald er ikke langt fra de dage, hvor hun ventede ved borde og arbejdede i et studie uden varme eller aircondition.

Billede

Kredit...Justin T. Gellerson for The New York Times

Hendes forældre ville have hende til at gå på medicinstudiet, men fru Sherald vidste, at hun var kunstner. Jeg føler ikke, at jeg valgte at gøre det, sagde hun. Jeg ved ikke, hvad jeg ellers er god til.

Hun begyndte med skaldede selvportrætter - hun barberede sit eget hoved for en tid - og bevægede sig derefter ind i mere fantastisk arbejde, der udforskede ideen om cirkus og fantasi.

Fru Sheralds kulturelle påvirkninger spænder fra science fiction-forfatteren Octavia Butler til den surrealistiske maler Salvador Dalí og Tim Burtons skæve film, Big Fish. Navne, der kommer op i samtalen, inkluderer digteren David Whyte, den offentlige radiovært Krista Tippett — og Ralph Waldo Emerson.

I årenes løb har fru Sheralds figurative maleri udviklet sig til en stiliseret realisme - en grå hudpalette præget af farverige stykker tøj på et fladt plan. Hun laver kun omkring 13 malerier om året. Det er svært for mig at finde folk til at male, sagde hun. Der skal være noget ved dem, som kun jeg kan se.

Billede

Kredit...Justin T. Gellerson for The New York Times

De eksisterer på et sted i fortiden, nutiden og fremtiden, tilføjede hun. Det er ligesom noget, jeg fornemmer med min ånd mere end mit sind.

Ms. Sherald maler kun afroamerikanere. Efter at have studeret europæisk kunsthistorie er hun meget opmærksom på knapheden på sorte ansigter. Der er ikke nok billeder af os, sagde hun.

Sidste år havde hun sit første soloshow kl Monique Meloche 's Chicago-galleri og blev den første kvinde til at vinde Portrait Gallery's Outwin Boochever-konkurrence. Nu er der ventelister til hendes arbejde.

Alle reagerer på hendes malerier, sagde fru Meloche. Der er noget, der er så levende i disse karakterer; de er meget rolige - men de er stadig meget konfronterende.