70'er-portræt af Harlem, samlet til i dag

Slide 1 af 8 /8
  • Slide 1 af 8 /8

    Fotografier fra Dawoud Bey: Harlem USA, på Art Institute of Chicago: A Man in a Bowler Hat (1976).

    Kredit...Dawoud Bey/Art Institute of Chicago

CHICAGO

EN dag i begyndelsen af ​​1969 besluttede en 16-årig sort gymnasieelev fra Queens ved navn David Smikle at tage til Metropolitan Museum of Art, som han aldrig havde besøgt. Han havde hørt i radioen, at folk var kede af en udstilling der, Harlem on My Mind, og han ville have et førstehåndsblik.

Til hans skuffelse var der ingen demonstranter uden for museet, som var under beskydning for at udelukke arbejde af sorte kunstnere i dets portrættering af Harlem. Men indeni så han noget, der efterlod et uudsletteligt spor: vægge pudset med sprængte fotografier af almindelige sorte mennesker, som museumsgængere syntes at finde overbevisende nok til at stå foran og undersøge.

Ti år senere, efter at have skiftet navn til Dawoud Bey og studeret fotografi på School of Visual Arts, debuterede han med et soloshow på Studio Museum i Harlem. Kaldet Harlem USA og bestod af 25 sort-hvide fotografier af kvarterets beboere, som militærveteraner i et marcherende band og ældre kvinder på vej til kirke.

Mr. Bey, som nu bor i Chicago og underviser i fotografi på Columbia College dér, blev en meget anerkendt portrætfotograf, kendt for at formidle en selvbevidsthed og introspektion i sine motiver. Hans arbejde er blevet vist over hele USA og Europa og er i de permanente samlinger af Museum of Modern Art, Whitney Museum of American Art og Brooklyn Museum.

Denne sommer på Art Institute of Chicago, for første gang siden 1979 Studio Museum-udstillingen, bliver hans Harlem-serie udstillet i sin helhed. Art Institute oprettede en særlig fundraising-indsamling for at købe tryk, for det meste vintage, af den originale serie (til en pris, Mr. Bey beskrevet som i de lave sekscifre) og præsenterer også andre værker i sin samling af fotografiske pionerer, herunder James Van Der Zee, Irving Penn og Roy DeCarava, som alle påvirkede Mr. Bey.

En nylig eftermiddag besøgte Mr. Bey, 58, Art Institutes udstilling og talte om forholdet mellem hans billeder og Harlem on My Mind.

Billede Dawoud Bey

Kredit...Jason Smikle/fMainstream

På det tidspunkt, sagde han, gik jeg rundt med et bokskamera, som jeg havde arvet fra min gudfar, fordi jeg syntes, det så sejt ud. Men jeg vidste ikke, hvad jeg skulle stille op med det. Showet på Met blev hos mig, fik mig til at tænke.

Han begyndte at gå til andre museer og gallerier og se på fotografier af innovatører fra tidligere i århundredet, som Walker Evans og Henri Cartier-Bresson. Deres arbejde gav en fornemmelse af, hvad jeg ville, og hvad jeg ikke ville, sagde han. Det var ikke kun illustrativt. Det var subjektivt og fortolkende. Disse billeder begyndte at pege i en retning, for at vise, at billeder af almindelige mennesker, stemningsfuldt beskrevet, kunne være meningsfulde.

I midten af ​​70'erne brugte han et reflekskamera med en enkelt linse og var begyndt at tage Harlem-gadebillederne, der i sidste ende skulle udgøre Studio Museum-showet. I modsætning til de fleste gadefotografer arbejdede han langsomt, tog få billeder og lavede i gennemsnit kun tre eksponeringer af hvert motiv.

Jeg ville vise folk, der lever deres liv, sagde han. Men først skulle jeg lære at sætte mig ind i deres sociale rum og få det til at virke naturligt. Første gang han følte, at det lykkedes, var på et fotografi, inkluderet i Harlem USA, der viser en midaldrende mand i en sort overfrakke og bowlerhat uden for et murstenshus.

Så snart han så manden, huskede Mr. Bey, at han ville tage sit billede. Men manden talte med andre mennesker, så hr. Bey gik forbi. Så sparkede jeg til mig selv og vendte mig om, sagde han. Denne gang låste han øjnene med sit kommende motiv og spurgte, om han måtte tage et billede. Manden sagde ja. Da Mr. Bey bad ham om at gøre, hvad han havde gjort før, lænede manden sig mod rækværket og lagde sin venstre hånd og gav, hvad Mr. Bey kalder en nåde-seddel.

Jeg havde fundet ud af rummets geometri og de sammenlåsende former, sagde Mr. Bey. Men jeg havde brug for de skæve små adfærdsbevægelser, der markerer individet, de ting, man ikke kan finde på. Jeg havde brug for en måde at skabe en kortvarig forbindelse, der ville få seerne til at føle, at de kendte denne person.

Sådanne yndefulde notater dukker op igen og igen i Mr. Beys fotografier. En af de mest slående i Harlem-serien er på fotografiet på forsiden af ​​udstillingskataloget. Den viser en dreng med solbriller, som står på tæerne, så han med overdreven nonchalance kan læne sig op ad en træbarrikade uden for en biograf.

Billede

Kredit...Dawoud Bey

I de mere end tre årtier, der er gået siden Studio Museum-showet, har Mr. Bey fortsat med at udforske afroamerikanske emner og for nylig unge med forskellig baggrund. I processen har han skiftet fra sort/hvid til farve, flyttet til storformatkameraer og skiftet mellem gade og studie. Denne udvikling afspejles i en anden Chicago-udstilling, Dawoud Bey: At forestille sig mennesker, et karriereretrospektiv, der var på Renaissance Society, et museum for samtidskunst på University of Chicago campus fra maj til midten af ​​juli og vil rejse rundt i landet næste år.

For kritikeren Arthur Danto, der skrev et essay til Picturing People-kataloget hos Renaissance Society, forener en underliggende humanisme hele hr. Beys arbejde. Der er sådan en kvalitet af klarhed og sympati og forståelse, sagde hr. Danto telefonisk fra New York. Folk taler nogle gange om, at hans billeder har noget af samme kvalitet som Rembrandt.

Mr. Beys seneste projekt er en serie af fotografier i stort format af mennesker, der bor i samme område, men som ikke kender hinanden. For hvert værk udvælger han to emner, normalt en mand og en kvinde, ofte af forskellig alder. Så placerer han dem sammen i deres samfund i omgivelser som en lang gang eller en bibliotekslæsesal, der giver en geometrisk karakteristisk baggrund.

Jeg træder tilbage, roder med kameraet, gør noget, så de har en chance for at blive fortrolige, sagde han. Så ser jeg i øjeblikket - hånden hen over knæet, albuen lænet på stoleryggen - der viser os, hvem disse mennesker er, og hvordan fortællingen om rummet og fortællingen om to individer interagerer.

Det, der dog kan kendetegne Mr. Bey mest, er mindre den geometriske præcision, hvormed han præsenterer rummet i sine portrætter, end hvad David Travis, tidligere kurator for fotografi ved Art Institute, omtaler som Mr. Beys moralske kompas.

Han vil opdage ting om mennesker, ikke stoppe ved overfladen, men virkelig komme ind under huden, sagde hr. Travis. Men i modsætning til Richard Avedon, som ofte fik et blitzlys slukket, når folk var uforberedte, eller Diane Arbus, der engang sagde, at det at tage et billede var som at gå ind i køkkenet sent om aftenen og stjæle Oreo-kager, insisterer Mr. Bey på, at processen være samarbejdende.

Dawoud mener, at sidderne har en stemme, og han vil ikke stjæle noget, de ikke vil have vist, sagde hr. Travis. Han er meget hensynsfuld med hensyn til aldrig rigtig at tage et ansigt, som sitteren ikke ville give op. Han er ikke en indtrængende.